Cómo las variantes del coronavirus pueden impulsar la reinfección y dar forma a los esfuerzos de vacunación

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El lanzamiento de vacunas en los Estados Unidos ha sido innegablemente lento. Y mientras esperamos, están surgiendo nuevas variantes preocupantes del coronavirus, lo que aumenta la urgencia de controlar la pandemia. Algunas variantes, incluidas las que se identificaron por primera vez en Brasil, Sudáfrica y el Reino Unido, tienen mutaciones que ayudan al coronavirus a evadir partes del sistema inmunológico, lo que aumenta el espectro de que algunas personas podrían enfrentar una segunda ronda de COVID-19.

Todo esto puede hacer que parezca que la pandemia ha cerrado el círculo y que hemos vuelto al punto de partida. Pero incluso frente a posibles reinfecciones, el mundo tiene una herramienta a su disposición que no existía hace un año: las vacunas eficaces.

Las vacunas de Pfizer y Moderna han sido autorizadas en los Estados Unidos desde diciembre de 2020. Las vacunas desarrolladas por Novavax y Johnson & Johnson anunciaron recientemente resultados prometedores (SN: 28/1/21; SN: 29/1/21). El 4 de febrero, Johnson & Johnson se convirtió en el tercera empresa para solicitar autorización de uso de emergencia en los Estados Unidos por su vacuna COVID-19.

Y los datos preliminares de AstraZeneca sugieren que un La dosis única de su vacuna puede reducir el número de personas que dan positivo en la prueba. para el virus del coronavirus en un 67 por ciento, posiblemente reduciendo la propagación del virus en la comunidad, informaron los investigadores el 1 de febrero en Preprints con la lanceta. Frenar la transmisión es el santo grial de la eficacia de la vacuna: eso le daría al coronavirus menos posibilidades de adquirir mutaciones potencialmente peligrosas (SN: 27/1/21). Eso, a su vez, finalmente podría traer a la vista el fin de la pandemia.

Mientras tanto, los investigadores están tratando de comprender la amenaza que representan las mutaciones conocidas. Incluso si alguien tiene anticuerpos contra el coronavirus, a través de una infección natural o una vacuna, algunas mutaciones pueden obstaculizar la capacidad de los anticuerpos para adherirse al virus y evitar que infecte las células. Aunque los anticuerpos constituyen solo una parte del arsenal del sistema inmunológico para eliminar virus del cuerpo, la capacidad de las variantes para esquivar las proteínas inmunes podría poner a las personas que ya se han recuperado de un ataque de COVID-19 en riesgo de infectarse nuevamente.

La primera reinfección confirmada con SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19, se informó en agosto (SN: 24/8/20). También ha habido algunos casos documentados de reinfección con nuevas variantes, incluso en Manaos, Brasil y en un israelí viajero a Sudáfrica – aunque algunos detalles siguen sin estar claros.

Las reinfecciones son difíciles de probar. Los médicos necesitan evidencia genética para demostrar que una cepa de coronavirus distinta causó cada caso de infección. Es más, es posible que algunas personas nunca desarrollen síntomas y no se den cuenta de una segunda infección. Como resultado, los investigadores aún no saben con qué frecuencia las personas se reinfectan con el coronavirus.

Para explorar qué podría significar la aparición de nuevas variantes para las reinfecciones, las vacunas y la pandemia, Noticias de ciencia habló con Aubree Gordon, epidemióloga de la Universidad de Michigan en Ann Arbor. Esta entrevista ha sido editada para mayor brevedad y claridad.

SN: ¿Qué hemos aprendido sobre la reinfección desde agosto?

Gordon: Sabemos [reinfections] ocurrir. No sabemos mucho más allá de eso. Hay una serie de estudios por ahí y ha habido informes de casos de reinfecciones, pero en este punto todavía no sabemos qué tan comunes son. Lo que esperaría ver con las reinfecciones es que a medida que las personas se alejan más de tener su primera infección, vería más reinfecciones. Pero, por supuesto, en este punto, llevamos poco más de un año en la pandemia, por lo que todavía no ha habido mucho tiempo para que muchas personas se reinfecten.

SN: ¿Por qué no ha habido suficiente tiempo? ¿Por qué ocurren las reinfecciones?

Gordon: Las reinfecciones ocurren por una variedad de razones diferentes. Pero, en general, se debe a que alguien ya no tiene suficiente inmunidad al virus para evitar que se infecte.

Si tienes el mismo virus [without mutations], las personas pueden volver a infectarse porque no desarrollaron una respuesta realmente fuerte al virus la primera vez que se infectaron. O tal vez montaron una respuesta fuerte, pero luego esa respuesta disminuye o disminuye con el tiempo, hasta el nivel en el que no protege contra la infección nuevamente.

Otra forma en que ocurren las reinfecciones es que el virus puede cambiar. Si hay cambios en el virus que ocurren de modo que sus anticuerpos ya no reconocen el virus o algunas áreas del virus, al menos, entonces pueden ocurrir reinfecciones. En particular para el SARS-CoV-2, aquellos [changes] podría ser a su pico [the protein the virus uses to break into a cell].

Lo mismo sucede con la gripe con bastante regularidad. El virus cambia. Debido a que el virus cambia, nuestros cuerpos no lo reconocen y luego podemos volver a infectarnos con el virus.

SN: ¿Qué sabemos sobre el papel que jugarán las nuevas variantes en la reinfección?

Gordon: Definitivamente creo que los informes de reinfecciones son preocupantes. Pero creo que debemos averiguar qué tan comunes son estas reinfecciones en comparación con las personas que no habían tenido previamente [COVID-19] y mire cuál es el riesgo.

Son [reinfected] personas no protegidas [from the new variants] ¿en absoluto? Creo que probablemente ese no sea el caso. Mi suposición es que muchas personas que han tenido anteriormente SARS-CoV-2 probablemente todavía están protegidas en parte, o no tan protegidas. Pueden ser más probables [to get infected again with the new variant] de lo que lo harían con el virus original. Pero si los compara con personas que nunca antes han tenido COVID-19 o que no tienen anticuerpos de la vacuna, aún verá una cantidad significativa de protección. Pero todavía no tenemos esos datos.

Tampoco sabemos qué tan graves son esas reinfecciones. Los investigadores tienden a detectar los casos más graves, la punta del iceberg, y eso no necesariamente te da una idea completa de lo que está sucediendo. Ciertamente hemos visto varios informes de casos individuales con reinfecciones graves, pero la mayoría de los casos graves tendrán el mejor acceso a las pruebas. [which can overrepresent how often that happens].

SN: Si las vacunas ralentizan la transmisión, ¿cómo ayuda eso?

Gordon: La disponibilidad de vacunas adicionales, como la vacuna AstraZeneca, acelerará el proceso de vacunación. Y si las vacunas reducen la transmisión, también es una muy buena noticia. [Fewer cases mean fewer opportunities for the virus to mutate.]

Incluso antes de la aparición de las variantes, era fundamental que vacunáramos a la mayor cantidad de personas lo más rápido posible y las variantes solo han amplificado eso. Los altos niveles de transmisión de SARS-CoV-2 combinados con una gran proporción de personas con inmunidad preexistente al virus original podrían conducir a nuevas variantes. También da una ventaja a las variantes existentes que han cambiado lo suficiente como para que la inmunidad preexistente ya no sea tan protectora.

SN: ¿Qué significa todo esto para la inmunidad colectiva y las vacunas?

Gordon: Va a ser muy difícil lograr la inmunidad colectiva si tiene una tasa muy significativa de reinfección en personas sin inmunidad a nuevas variantes.

Recientemente escuché a varias personas en mi vida personal expresar pensamientos como, “Oh, Dios mío, ¿esta pandemia va a terminar alguna vez? ¿Vamos a vivir así para siempre? » Y eso es poco probable.

Lo que probablemente encontraremos es que [reinfections] continuarán ocurriendo a medida que las variantes se vuelvan más frecuentes. Es probable que las reinfecciones ocurran con más frecuencia, especialmente a medida que las personas se alejan más de su infección original.

Pero creo que nuestras principales preocupaciones son los casos graves y las muertes. Podríamos seguir viendo la transmisión incluso si todo el mundo tiene inmunidad al virus original. Pero lo importante es preguntar qué hacer [the symptoms] de los casos [of reinfection] parece. Creo que todos, incluido yo mismo, tenemos la esperanza de que veamos una reducción drástica en la gravedad de los casos cuando se comparan las reinfecciones con una primera infección.

Ciertamente, algunos datos de laboratorio sugieren que quizás las vacunas no funcionen tan bien contra las variantes. Pero para la vacuna Novavax, a pesar de que fue menos efectiva para prevenir la infección sintomática del SARS-CoV-2 en Sudáfrica, donde la variante B.1.351 es muy prevalente, aún fue 100 por ciento efectiva contra la enfermedad grave. Creo que eso es algo importante a lo que la gente debe prestar atención.

La razón por la que todos hemos cambiado nuestras vidas de la forma en que lo hemos hecho y tenemos todas las medidas. [like mask wearing and physical distancing] se debe a que COVID-19 está provocando hospitalizaciones y muertes. Está provocando una enfermedad grave, está provocando secuelas graves y [preventing those] es lo que realmente nos importa.

Las compañías de vacunas ya están comenzando a considerar la posibilidad de fabricar un refuerzo o una segunda vacuna. Podríamos terminar con una vacuna bivalente, por ejemplo, que tiene tanto la cepa original como una de las [viral] variantes que son mejores para evadir el sistema inmunológico.

SN: Entonces, ¿cuándo terminará la pandemia?

Gordon: Va a ser un poco más largo de lo que hubiera sido sin que surgieran esas variantes. Pero las pandemias siempre terminan eventualmente.

Podemos recordar las pandemias de gripe: por lo general, tiene uno o dos años de circulación antes de que se acumule suficiente inmunidad contra el virus. Es posible que las personas sigan infectadas con el virus, pero las infecciones no son tan graves. Y no hay tantas personas infectadas en un año determinado debido a una inmunidad preexistente.

Pienso que el [pandemic] La línea de tiempo con la introducción de variantes puede ser un poco más larga. Pero eventualmente, creo que llegaremos a un lugar donde el SARS-CoV-2 es endémico, [a commonly circulating] coronavirus humano. Según la gravedad de las reinfecciones y la duración de la inmunidad generada por las vacunas, es posible que necesitemos o no vacunas de refuerzo adicionales para el SARS-CoV-2 en el futuro.