Dos nuevos libros investigan por qué es tan difícil definir la vida

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Si todo en el mundo tuviera que dividirse en dos contenedores, uno para los seres vivos y otro para los inanimados, la tarea podría parecer fácil. Los árboles, las bacterias y los humanos están vivos; las rocas, los teléfonos inteligentes y la lluvia no lo son.

Pero en algunos casos, la distinción es turbia. ¿Dónde podría pertenecer el coronavirus responsable de la pandemia de COVID-19 en curso? Los virus tienen su propio material genético y pueden evolucionar. Pero sin una célula huésped para infectar, un virus no puede hacer más copias de sí mismo. Y un virus no come alimentos para obtener energía, sino que le roba energía a su anfitrión. Entonces, ¿es un virus una forma de vida? ¿Qué le da vida a algo?

Dos libros nuevos abordan esa última pregunta. ¿Qué es la vida? por el genetista Paul Nurse y Borde de la vida del periodista científico Carl Zimmer explora cómo los científicos han llegado a comprender la vida y sondean algunas de las entidades que empujan sus límites.

«Preguntar a los biólogos sobre lo que significa que algo esté vivo genera una conversación incómoda», escribe Zimmer. Si bien los científicos han pasado siglos contemplando la cuestión, todavía no existe una definición universalmente aceptada.

En ¿Qué es la vida? Nurse guía a los lectores a través de cinco grandes ideas científicas que, según él, ayudan a definir los seres vivos: células, genes, evolución, vida como química y vida como información. También examina cómo el estudio de estos aspectos de la vida nos ha ayudado a cuidar mejor la vida humana, como desarrollar una cirugía cardíaca o cultivos modificados genéticamente que hacen que los alimentos estén más disponibles. Como podría esperarse de alguien que ganó un premio Nobel de fisiología o medicina en 2001 por descubrir cómo las células controlan el crecimiento y la división (SN: 10/10/01), Las ideas de Nurse están arraigadas en los matices de la vida como se ve dentro de una célula.

Junto con los relatos personales de los descubrimientos que inspiraron y guiaron su propia carrera, Nurse relata cómo los investigadores inicialmente revelaron la célula, el «átomo de la biología», y descubrieron que cadenas de moléculas genéticas contienen las instrucciones para hacer que las células funcionen.

Para los lectores familiarizados con esta historia, los primeros capítulos del libro pueden parecer un poco lentos. Aún así, es espectacular ver cómo los conceptos se unen mientras Nurse describe la química de la vida y cómo los organismos manejan la información dentro de sus células y del mundo exterior. Da vida a las células de una manera que un dibujo de un libro de texto no puede. Si uno pudiera mirar dentro de una celda, por ejemplo, «sus sentidos serían asaltados por un tumulto hirviente de actividades químicas», escribe. Parte de esta actividad proviene de las enzimas de una célula, que pueden completar miles o millones de reacciones químicas precisas por segundo.

Nurse comparte su asombro al contemplar la evolución y nuestra «profunda relación con otros seres vivos», algo que le sorprendió al encontrarse cara a cara con un gorila, una especie que comparte alrededor del 96 por ciento de su ADN con los humanos, mientras estaba en un viaje en Uganda. “Cuando sus ojos marrones profundos e inteligentes me miraron fijamente, vi muchos aspectos de mi humanidad reflejados en mí”, escribe Nurse.

Borde de la vida cubre un territorio similar, pero va más allá del funcionamiento interno de las células. Desde la lucha por definir cuándo comienza y termina la vida hasta la búsqueda de cómo comenzó la vida, el libro ofrece una mirada interesante y profunda a algunas de las preguntas más difíciles de la biología.

Zimmer evalúa las características comunes de los seres vivos: reproducción, inteligencia, mantenimiento de condiciones corporales consistentes, evolución y metabolismo, y cómo se ven utilizando ejemplos extremos de la naturaleza. Aunque el moho de limo de múltiples cabezas (Physarum polycephalum) carece de cerebro, por ejemplo, el organismo puede tomar decisiones que le ayuden a navegar por los laberintos para encontrar comida. Después de que una pitón traga una comida, la tasa metabólica de la serpiente se dispara, llegando a ser 45 veces más alta que su tasa metabólica en reposo para descomponer a la presa. El metabolismo de una persona, por otro lado, aumenta a solo alrededor de 0,5 veces su tasa de reposo después de comer.

Una vez que prepara el escenario con estos sellos distintivos, Zimmer profundiza en algunos pasos en falso científicos que los investigadores han tomado al explorar las complejidades de la vida. Una sustancia gelatinosa encontrada en el Océano Atlántico a fines del siglo XIX y que se cree que es una forma de vida simple resultó ser material inorgánico.

Los lectores también conocen intrigantes excepciones a las reglas, entidades que acechan al borde de la vida. Los glóbulos rojos no llevan su propio material genético como lo hacen otras células. Dado que, por lo tanto, no pueden producir proteínas ni dividirse en nuevas células, es posible que los glóbulos rojos no se consideren vivos.

El coronavirus es otro de esos acechadores. Nurse y Zimmer dejan sin respuesta si los virus deben considerarse vivos. Nurse argumenta que tal vez los virus se encuentren a horcajadas en la línea, viviendo cuando están dentro de una célula pero por lo demás sin vida. Independientemente de cómo clasifiquemos los virus, argumenta Zimmer, tienen un impacto enorme en el mundo viviente, no solo al causar enfermedades en las personas, sino también al matar bacterias y mantener sus poblaciones bajo control o llevar genes a nuevos huéspedes. «Si los virus no tienen vida», escribe, «entonces la falta de vida está cosida en nuestro ser».


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