El ADN animal más antiguo jamás recuperado revela la evolución de los mamuts

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El ADN más antiguo jamás recuperado de un animal está agregando nuevos capítulos a la historia de vida del mamut, que se remonta a más de 1 millón de años.

El material genético de los antiguos molares de mamut encontrado en Siberia supera fácilmente el récord anterior establecido por el ADN de 700.000 años de un caballo congelado y fosilizado (SN: 26/6/13). Algunos fragmentos de genes de mamuts sugieren que los mamuts antiguos ya tenían los rasgos que les permitían soportar temperaturas frías durante las últimas edades de hielo. Es más, algunos gigantes peludos que habitaban América del Norte pueden haber sido un mezcla híbrida entre el mamut lanudo y una especie de mamut previamente desconocida, los investigadores informan el 17 de febrero en Naturaleza.

Los hallazgos “realmente resaltan los tiempos emocionantes en los que vivimos”, dice Charlotte Lindqvist, bióloga evolutiva de la Universidad de Buffalo en Nueva York que no participó en el trabajo. «Podemos obtener datos genéticos, podemos recuperar ADN, de muestras tan antiguas que pueden darnos directamente una ventana al pasado». Estos datos pueden revelar cómo evolucionaron los animales extintos, lo que se suma a las pistas que provienen del examen físico de huesos antiguos.

El ADN del mamut se extrajo de tres molares desenterrados en la década de 1970 del permafrost en el noreste de Siberia. Aunque el ADN se degrada en cadenas más cortas de material genético con el tiempo, lo que dificulta su manipulación y compilación, el permafrost frío ayuda a proteger la información genética para que no se desmorone rápidamente. Los estudios teóricos habían sugerido que los investigadores tal vez podría recuperar ADN que tiene más de 1 millón de años. Aún así, el ADN recuperado está “bastante cerca del límite de lo posible”, dice Love Dalén, genetista evolutivo del Centro de Paleogenética de Estocolmo.

Los dos especímenes más antiguos, denominados Krestovka y Adycha, vivieron hace entre 1,2 millones y 1 millón de años, hallaron Dalén y sus colegas. El tercero, llamado Chukochya, se remonta a entre 800.000 y 500.000 años. Los análisis genéticos del ADN antiguo recuperado de estos especímenes, así como el ADN de otros mamuts y elefantes actuales, sugieren que Krestovka y Adycha pertenecían a dos especies de mamuts diferentes. Los investigadores habían pensado anteriormente que solo un tipo de mamut, llamado mamut de estepa (Mammuthus trogontherii), vivió en Siberia hace 1 millón de años.

Si bien Adycha era parte del linaje del mamut de la estepa que eventualmente dio lugar a los mamuts lanudos, el mamut Krestovka puede haber divergido de sus parientes hace más de 2 millones de años y podría representar una línea desconocida de mamuts, encontraron los investigadores. Esa especie no identificada podría haberse mezclado con mamuts lanudos para dar lugar al mamut colombino (M. columbi), Que vagó por América del Norte, hace al menos 420.000 años. El Chukochya más joven puede haber sido un mamut lanudo temprano (M. primigenius).

El estudio se suma a la cantidad de material genético de mamut que los investigadores han decodificado y amplía el rango geográfico de donde provienen esas muestras de mamut, dice Vincent Lynch, biólogo evolutivo de la Universidad de Buffalo, que no participó en el trabajo. Analizar la genética de muchos mamuts de diferentes lugares es «importante si desea hacer declaraciones sobre cómo los mamuts se convirtieron en mamuts, por qué se ven como se ven y cuán diversos eran», dice Lynch.

Rasgos como el pelo desgreñado, que probablemente ayudó a los mamuts a manejar el frío, son antiguos, encontró el equipo (SN: 2/7/15). Los mamuts Adycha y Chukochya ya tenían los ajustes genéticos para muchos de estos rasgos, lo que sugiere que los animales peludos se adaptaron lentamente al frío de las edades de hielo durante cientos de miles de años. “Muchas de las mutaciones que creemos que hacen a los mamuts mamuts (orejas pequeñas, mucha grasa, no sensibles al frío) ocurrieron antes de que entraran en ese entorno”, dice Lynch.

Aún así, aunque los nuevos resultados son intrigantes, el ADN antiguo es frágil y hay un límite en la cantidad de datos que los investigadores pueden obtener de especímenes antiguos, dice Lindqvist. Por lo tanto, es poco probable que los hallazgos sean la historia completa, dice.