El ‘clima espacial extremo’ podría destruir Internet (pero probablemente no lo hará)

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La buena noticia es que, a pesar de algunos titulares exagerados que puede haber leído recientemente, es probable que el sol no esté a punto de destruir Internet. La mala noticia es que, bueno, podría serlo, y realmente no estamos preparados para lo que suceda si sucede.

La preocupación surge de un artículo reciente titulado Supertormentas solares: planificación para un apocalipsis en Internet. Como Ciencia viva señala que el artículo aún no ha sido revisado por pares, pero sigue siendo un gran gancho, aunque el artículo en sí es mucho menos apocalíptico: describe una posible interrupción de Internet a gran escala y a largo plazo como un «evento de cisne negro». eventos difíciles de predecir «que pueden alterar significativamente el curso de nuestras vidas», y señala además que los resultados más destructivos que describe se basan en el peor de los casos, donde todo lo que puede salir mal, lo hace.

Internet es susceptible a una variedad de amenazas que incluyen desastres naturales, ataques cibernéticos y otros eventos del cisne negro como la pandemia Covid-19. Pero esas amenazas son secundarias y de relativamente pequeña escala. Una gran tormenta solar, por otro lado, una eyección de masa coronal, si quiere ser técnico, es un peligro mucho más existencial.

Lo que sucede es que el sol arroja una gran masa de partículas altamente magnetizadas, y si la Tierra se interpone en el camino, interactuarán con nuestro propio campo magnético de varias formas interesantes. Algunos de esos efectos son geniales, como «exhibiciones de auroras espectaculares», ideales para las personas que no quieren viajar para ver la aurora boreal, y otros, como las corrientes inducidas geomagnéticamente, definitivamente no lo son.

Si la tormenta solar es lo suficientemente fuerte, las corrientes inducidas geomagnéticamente resultantes pueden causar daños a las líneas de larga distancia que nos mantienen a todos conectados, en particular a las que están bajo el mar. Los cables de fibra óptica en sí mismos no están en riesgo, pero los repetidores instalados a lo largo de las líneas para mantener la señal lo suficientemente fuerte sí lo están, y si se caen, los cables son efectivamente inútiles. Los satélites GPS y de comunicación expuestos también quedarán desconectados, pueden sufrir daños en los componentes y, en el peor de los casos, podrían salirse de la órbita y volver a estrellarse contra la Tierra. Es más probable que las redes regionales más cortas estén bien, pero las comunicaciones internacionales sufrirían mucho: el Reino Unido, por ejemplo, probablemente mantendría la conectividad con las naciones europeas cercanas como Francia, pero estaría aislado de América del Norte.

No es probable que suceda, pero tampoco es imposible: en el extremo superior, las probabilidades son aproximadamente las mismas que la probabilidad de que Donald Trump sea elegido presidente de los Estados Unidos, para usar un ejemplo reciente. «Se estima que la probabilidad de que ocurran fenómenos meteorológicos espaciales extremos que impacten directamente a la Tierra es del 1,6% al 12% por década», afirma el documento. «Más importante aún, el sol estuvo en un período de baja actividad en las últimas tres décadas del que está emergiendo lentamente».

Ese período de baja actividad solar es el mismo período en el que se ha visto una expansión dramática de tecnologías como las comunicaciones móviles e Internet, y eso significa que «tenemos una comprensión limitada de si la infraestructura actual es resistente contra las CME potentes».

De eso se trata el artículo: la autora Sangeetha Abdu Jyothi de la Universidad de California, quien lo presentó en la Conferencia SIGCOMM 2021, dicho Cableado que comenzó a considerar los escenarios después de ver lo poco preparado que estaba el mundo para la pandemia de Covid-19.

«No había un protocolo para lidiar con eso de manera efectiva, y ocurre lo mismo con la resiliencia de Internet», dijo. «Nuestra infraestructura no está preparada para un evento solar a gran escala. Tenemos un conocimiento muy limitado de cuál sería el alcance del daño.

«Actualmente no hay modelos disponibles de cómo podría suceder esto. Tenemos más comprensión de cómo estas tormentas afectarían los sistemas de energía, pero eso es todo en tierra. En el océano es aún más difícil de predecir».

Thomas Overbye, director del Smart Grid Center de la Universidad Texas A&M, estuvo de acuerdo en que no tenemos mucha experiencia con las grandes tormentas solares en la era digital (la última gran tormenta aparentemente tuvo lugar en 1921), pero aun así, él no Creo que será tan catastrófico como se presenta, o que es necesariamente una de las principales prioridades de los investigadores.

«Creo que es algo para lo que ciertamente queremos estar preparados como industria y he estado trabajando para desarrollar herramientas que evalúen el riesgo», dijo Overbye. «Sin embargo, hay muchas otras cosas que están sucediendo en la industria que también son importantes».

Ese es un buen punto, pero muchas de esas otras cosas pueden no parecer tan urgentes si Internet se ve realmente explotado por el «clima espacial extremo». Aún así, el objetivo del documento no es alarmar, sino incitar a las agencias necesarias a que actúen: «Prestar atención a esta amenaza y planificar defensas contra ella, como nuestro esfuerzo preliminar en este documento, es fundamental para la resiliencia a largo plazo de la Internet.»

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