El EPP COVID-19 desechado, como las máscaras, puede ser mortal para la vida silvestre

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Un pingüino de Magallanes en Brasil ingirió una mascarilla. Un erizo en Inglaterra se enredó en un guante. Se encontró un pulpo frente a las costas de Francia buscando refugio bajo una máscara.

La vida silvestre y los ecosistemas de todo el mundo están sufriendo el impacto del equipo de protección COVID-19 desechado de un solo uso, los investigadores advierten el 22 de marzo en Biología animal. Los guantes de látex y las máscaras de polipropileno que protegen a las personas del coronavirus están agravando el problema de la contaminación plástica cuando no se eliminan correctamente y están causando la muerte de la vida silvestre (SN: 20/11/20). El estudio es la primera documentación global de los impactos de la basura de COVID-19 en la vida silvestre a través del enredo, el atrapamiento y la ingestión (SN: 15/12/20).

En agosto de 2020, los voluntarios que limpiaban canales en Leiden, Países Bajos, encontraron una percha, un tipo de pez de agua dulce, atrapado dentro de un dedo de un guante de látex. El pez atrapado fue la primera víctima de vida silvestre registrada causada por la basura de COVID-19 en los Países Bajos. El hallazgo sorprendió a dos biólogos con sede en Leiden, Auke-Florian Hiemstra y Liselotte Rambonnet, que querían saber más sobre el alcance del impacto de la basura de COVID-19 en la vida silvestre. Se embarcaron en una búsqueda exhaustiva, en línea y en periódicos, para recopilar ejemplos.

pez perca atrapado en un guante de látex sucio
Una percha que se encontró atrapada en un guante de látex (en la foto) en un canal de Leiden inspiró a dos biólogos holandeses a investigar cómo el EPP desechado de un solo uso está afectando a los animales de todo el mundo.Auke-Florian Hiemstra

Encontraron 28 casos de este tipo en todo el mundo, lo que apunta a un problema global más grande. La primera víctima reportada fue de abril de 2020: un petirrojo estadounidense en Canadá, que parece haber muerto después de enredarse en una mascarilla. Las mascotas también están en riesgo: en Filadelfia, un gato doméstico ingirió un guante y un perro mascota en Boston que había consumido una mascarilla. “Los animales con plástico en el estómago podrían morir de hambre”, dice Rambonnet, de la Universidad de Leiden.

“Lo que hace este documento es darnos una idea del alcance de la [COVID-19] el impacto de la basura en la vida silvestre, por lo que podemos hacer esfuerzos para minimizar las consecuencias ”, dice Anna Schwarz, investigadora de plásticos sostenibles en TNO, una organización independiente para la investigación científica aplicada en Utrecht, Países Bajos. Eso podría ser una tarea difícil: un informe publicado por la organización de conservación marina OceansAsia con sede en Hong Kong, por ejemplo, estima que 1.56 mil millones de máscaras faciales habrían ingresado al océano del mundo el año pasado, parte de las 8 a 12 millones de toneladas métricas de plástico que llegan a los océanos anualmente.

A medida que los impactos de largo alcance de la basura de COVID-19 en la vida silvestre se vuelven más evidentes con el tiempo, Hiemstra, del Centro de Biodiversidad Naturalis, y Rambonnet confían en los científicos ciudadanos para ayudarlos a continuar monitoreando la situación: En www.covidlitter.com, personas de todo el mundo pueden enviar sus observaciones de la vida silvestre afectada. Para frenar los crecientes peligros, los autores del estudio recomiendan cambiar a reutilizables siempre que sea posible, así como cortar los guantes de desecho y cortar las correas de las máscaras de un solo uso para evitar que los animales se enreden o se queden atrapados en ellos.

“El documento destaca la importancia de una gestión adecuada de los residuos, especialmente el reciclaje o la eliminación de materiales de un solo uso”, dice Schwarz.

Pero la situación no siempre es tan grave. Algunos animales se han apropiado del PPE desechado para sus propios usos. La basura de COVID-19 se ha vuelto tan omnipresente que se ha observado que las aves usan mascarillas y guantes como materiales de construcción para sus nidos. “Los nidos de pájaros de 2020 son muy fáciles de reconocer”, dice Hiemstra.

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