El fósforo para la vida más temprana de la Tierra puede haber sido forjado por un rayo

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Después de todo, un ingrediente clave para la vida que se cree que fue entregada a la Tierra por meteoritos pudo haber sido hecho en casa.

Se cree que el fósforo que se utilizó para construir las primeras moléculas de ADN y ARN provino de un mineral llamado schreibersita, que se encuentra típicamente en meteoritos (SN: 7/9/04). Pero un nuevo análisis de minerales forjados por un rayo insinúa que un rayo puede haber producido suficiente schreibersite en la Tierra primitiva para ayudar a reactivar la vida, informan los investigadores en línea el 16 de marzo en Comunicaciones de la naturaleza.

Eso significa que «la aparición de vida no está necesariamente relacionada con los impactos de meteoritos», dice Sandra Piazolo, geóloga de la Universidad de Leeds en Inglaterra. Una fuente de fósforo alimentada por el clima podría ampliar la ventana de oportunidad para que la vida como la conocemos surja en planetas similares a la Tierra en todo el universo.

Piazolo y sus colegas analizaron un trozo de material vítreo llamado fulgurita, que se formó cuando un rayo golpeó el suelo en Illinois en 2016 (SN: 14/02/07). Al disparar láseres, rayos X y electrones a la fulgurita y observar cómo esos rayos interactuaban con el material, los investigadores pudieron sondear su composición. Descubrieron que la fulgurita estaba tachonada con pequeños granos de schreibersita, que en conjunto constituían alrededor de 100 gramos, o alrededor del 0,4 por ciento, del material hecho por rayos.

Usando esas observaciones, junto con estimaciones de las condiciones climáticas en la Tierra primitiva, el equipo de Piazolo calculó la cantidad de schreibersita que los rayos podrían haber creado hace miles de millones de años. El equipo incluso tuvo en cuenta factores como la atmósfera rica en dióxido de carbono de la Tierra primitiva, que podría haber provocado más tormentas eléctricas.

Desde hace unos 4.500 millones a 3.500 millones de años, los rayos podrían haber forjado de 110 a 11.000 kilogramos de compuestos que contienen fósforo cada año para ayudar a la vida de las semillas, concluyen los investigadores.

Si los rayos o los meteoritos fueron la principal fuente de fósforo para las primeras formas de vida de la Tierra depende de cuándo surgió la vida, dice Matthew Pasek, geoquímico de la Universidad del Sur de Florida en Tampa que no participó en el trabajo.

La vida en la Tierra probablemente comenzó hace al menos 3.500 millones de años, pero es difícil precisar la fecha con más precisión que eso (SN: 24/1/14). Hace unos 3.500 millones de años, los meteoritos pueden haber suministrado tanto fósforo como los rayos. Pero hace unos 4.500 millones de años, la Tierra fue bombardeada por tantos meteoritos que las rocas espaciales podrían haber entregado entre 100.000 y 10 millones de kilogramos de compuestos que contienen fósforo cada año.

«Si la vida es un poco más joven, entonces los rayos son una fuente fantástica de fósforo», dice Pasek. «Si es más antiguo, entonces los meteoritos eran una fuente mucho más abundante».

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