El impacto de un asteroide que mató a los dinosaurios alteró radicalmente los bosques tropicales de la Tierra

¡Comparte con tus amigos!

El día antes de que un asteroide gigante golpeara la Tierra hace 66 millones de años, un tipo de selva tropical muy diferente prosperó en lo que hoy es Colombia. Los helechos se desplegaron y los arbustos en flor se bañaron con la luz del sol que se filtraba a través de los grandes huecos del dosel entre las altísimas coníferas.

Entonces el bólido golpeó y todo cambió (SN: 1/6/20). Ese impacto no solo desencadenó un evento de extinción masiva que acabó con más del 75 por ciento de la vida en la Tierra, sino que también redefinió las selvas tropicales de la Tierra, transformándolas. de los bosques de dosel abierto y moteados por el sol a los bosques oscuros, densos, exuberantes y que gotean de la Amazonía actual, los investigadores informan el 2 de abril en Ciencias.

Los investigadores analizaron decenas de miles de fósiles de polen, esporas y hojas, recolectados en 39 sitios en Colombia, que datan de hace entre 70 millones y 56 millones de años. Luego, el equipo evaluó la diversidad general de plantas forestales, las especies dominantes y las interacciones entre insectos y plantas, y rastreó cómo cambiaron estos factores. La diversidad de plantas disminuyó en un 45 por ciento inmediatamente después del impacto del asteroide, encontraron los investigadores, y pasaron 6 millones de años antes de que la rica diversidad de la selva tropical se recuperara. Incluso entonces, los bosques nunca volvieron a ser los mismos.

“Un solo accidente histórico cambió la trayectoria ecológica y evolutiva de las selvas tropicales”, dice Carlos Jaramillo, un paleopalinólogo, alguien que estudia el polen antiguo, en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en la ciudad de Panamá. «Los bosques que tenemos hoy son realmente el subproducto de lo que sucedió hace 66 millones de años».

Justo antes del evento de extinción, los bosques tropicales eran una mezcla de aproximadamente 50-50 de angiospermas, o árboles y arbustos en flor, y de otras especies de plantas como coníferas y helechos. “La competencia por la luz no fue tan intensa”, dice Jaramillo. Posteriormente, los helechos y las coníferas desaparecieron en gran medida, y las angiospermas asumieron el control para constituir alrededor del 90 por ciento de las especies de plantas en el bosque.

Las razones por las que no están del todo claras. El clima de la región al final del Período Cretácico hace 66 millones de años era similar al actual: cálido y húmedo. Pero es probable que intervinieran otros factores. Los enormes saurópodos herbívoros, los dinosaurios de cuello largo, habrían ayudado a mantener los espacios abiertos, dejando entrar la luz, dice Jaramillo (SN: 17/11/20). Una vez que el asteroide chocó, esos dinosaurios quedaron fuera de escena. La extinción de ciertas familias de plantas debido al impacto también puede haber jugado un papel, dice.

Un tercer factor probable fue un cambio en la composición química del suelo forestal. Las lluvias frecuentes durante el Cretácico cálido y húmedo lixiviaron los suelos de muchos nutrientes, lo que habría favorecido a las gimnospermas como las coníferas, dice Jaramillo. «Las gimnospermas tenían esta asombrosa capacidad de crecer con muy poca comida y podían superar a las angiospermas».

La caída de ceniza que cae al suelo a raíz del impacto del asteroide puede haber agregado fósforo a los suelos, fertilizándolos de manera efectiva, sugiere el equipo. Con más comida disponible, las angiospermas fácilmente superaron a las gimnospermas, creciendo rápidamente hacia el cielo y bloqueando la luz solar.

Este dosel denso y cerrado apareció poco después del impacto, pero la diversidad forestal en general tardó mucho más en recuperarse, ya que nuevas especies comenzaron a evolucionar para ocupar nuevos nichos ecológicos. Esto también fue cierto para las muchas especies de insectos que alguna vez se habían dado un festín con las plantas, encontraron los investigadores. Los fósiles de hojas tienen rastros de los diferentes tipos de interacciones entre insectos herbívoros y plantas, desde criaturas que arrancan hojas hasta sus esqueletos y aquellas que perforan cuidadosamente los agujeros a través de ellas.

fósiles de hojas y polen
Los fósiles de hojas (mostrados) y polen de toda Colombia revelan cómo las selvas tropicales se desplazaron debido al evento de extinción al final del Cretácico. Antes del evento, los bosques eran una mezcla soleada de dosel abierto de coníferas, helechos y árboles en flor (ejemplos en la mitad inferior de esta imagen). Después del evento, los bosques estaban dominados por árboles en flor y desarrollaron un dosel grueso, pesado y que bloquea la luz (ejemplos en la mitad superior de esta imagen).Carvalho et al/Ciencias 2021

Los insectos «generalistas» y otros grupos devoradores de plantas que pueden arreglárselas con muchos tipos diferentes de plantas como alimento «parecían atravesar en gran medida sin ser afectados», dice el coautor Conrad Labandeira, paleoecólogo del Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural en Washington, DC. (SN: 25/1/17). “Las interacciones de los especialistas que se volvieron realmente cremosas fueron cosas como minadores de hojas y perforadores y chupadores”, que dependen más de los tipos de plantas particulares, dice Labandeira.

El camino de la recuperación contiene una lección valiosa para el impacto duradero de las actividades humanas modernas como la deforestación, dice Jaramillo (SN: 4/9/20). “Generar nueva diversidad requiere tiempo geológico”, dice. «No se trata solo de plantar árboles».

Esta es la primera imagen completa de lo que sucedió en los ecosistemas tropicales inmediatamente después del evento de extinción, dice la paleoecóloga Elena Stiles de la Universidad de Washington en Seattle, que no estuvo relacionada con el estudio. La mayor parte del trabajo previo sobre los períodos inmediatamente anteriores y posteriores al evento de extinción, el final del Cretácico y el comienzo del Período Paleógeno, proviene de América del Norte, o de mucho más al sur, como en la Patagonia, dice Stiles (SN: 2/4/19). “En los trópicos, no hay lugar donde tengamos el límite [between periods] Preservado, [and] tenemos la limitación de un registro fósil muy fragmentario «.

También es sorprendente, dice Stiles, la posibilidad de que este hallazgo pueda ayudar a responder una pregunta de larga data sobre la asombrosa biodiversidad de América del Sur. “Durante mucho tiempo, la gente se ha preguntado de dónde viene toda esta diversidad”, dice. Los investigadores han especulado, por ejemplo, que el clima del continente o su prolongado aislamiento de otros continentes pueden ser responsables. “Así que es realmente interesante que este evento de extinción masiva podría haber sido uno de los mecanismos que lo moldearon para ser esta región única”, dice ella.

error: El contenido esta protegido!!