El marfil de un naufragio del siglo XVI revela nuevos detalles sobre los elefantes africanos

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En 2008, los mineros de la costa de Namibia se toparon con un tesoro enterrado: un barco portugués hundido conocido como el Bom Jesus, que desapareció en su camino a la India en 1533. El barco comercial llevaba un tesoro de monedas de oro y plata y otros materiales valiosos. Pero para un equipo de arqueólogos y biólogos, el Bom Jesus“El cargamento más preciado fue un lance de más de 100 colmillos de elefante, el cargamento arqueológico de marfil africano más grande jamás descubierto.

Los análisis genéticos y químicos ahora rastreó esos colmillos de regreso a varias manadas distintas de elefantes del bosque que alguna vez vagaron por África Occidental. «Es, con mucho, el intento más detallado y completo de obtener [archaeological] marfil de elefante ”, dice Paul Lane, un arqueólogo de la Universidad de Cambridge que no participó en el trabajo.

Los nuevos resultados, informados en el 8 de febrero Biología actual, ofrece información sobre las poblaciones históricas de elefantes africanos y las redes de comercio de marfil.

Por haberse perdido en el mar durante casi 500 años, el Bom Jesus“El marfil está increíblemente bien conservado, dice Alida de Flamingh, bióloga molecular de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. “Cuando el barco se hundió, los lingotes de cobre y plomo [stored above the tusks] como que empujó el marfil hacia el fondo del mar ”, protegiendo los colmillos de la dispersión y la erosión. Una corriente oceánica gélida también atraviesa esta región del Atlántico. «Esa corriente realmente fría probablemente ayudó a preservar el ADN que estaba en los colmillos», dice de Flamingh.

Los tipos, o isótopos, de carbono y nitrógeno en los colmillos proporcionaron más detalles sobre dónde vivían estos elefantes. El carbono y el nitrógeno se acumulan en los colmillos durante la vida de un elefante a través de la comida que come el animal y el agua que bebe. Cantidades relativas de diferentes isótopos de carbono y nitrógeno dependen de si un elefante pasó la mayor parte del tiempo en, por ejemplo, una selva tropical o una pradera árida. Los isótopos en el Bom Jesus Los colmillos revelaron que estos elefantes vivían en una mezcla de bosques y sabanas.

Colmillos de elefante del naufragio de Bom Jesus
Más de 100 colmillos de elefante (algunos en la foto) que van desde dos a 33 kilogramos fueron recuperados del Bom Jesus naufragio frente a las costas de Namibia.Museo Nacional de Namibia

“Nos sorprendió bastante”, dice la coautora del estudio Ashley Coutu, arqueóloga de la Universidad de Oxford. Se sabe que los elefantes de los bosques africanos modernos deambulan por los bosques y las sabanas. Pero los investigadores pensaron que los elefantes del bosque se aventuraron por primera vez en los pastizales solo en el siglo XX, ya que muchos elefantes de la sabana fueron exterminados por los cazadores furtivos y los hábitats originales de los elefantes del bosque fueron destruidos por el desarrollo humano. Los nuevos resultados sugieren que los elefantes de los bosques africanos se adaptaron a los hábitats de los bosques y la sabana todo el tiempo.

Una mejor comprensión de los hábitats preferidos históricamente por los elefantes de los bosques africanos podría informar los esfuerzos para conservar esta especie vulnerable (SN: 9/9/16). Más del 60 por ciento de estos elefantes han sido cazados furtivamente en la última década, y los que permanecen habitan solo alrededor de una cuarta parte de su rango histórico, según la African Wildlife Foundation.

Los orígenes del Bom Jesus“El marfil también pinta una imagen más clara del comercio de marfil del siglo XVI en el continente africano, dice Lane. El hecho de que los colmillos se originaran a partir de muchos rebaños diferentes sugiere que varias comunidades de África occidental participaron en el suministro de marfil. Pero no está claro si los comerciantes portugueses recolectaron este marfil diverso de varios puertos de origen local a lo largo de la costa, o de un solo puerto que estaba vinculado a extensas redes comerciales dentro del continente, dice Lane. Los análisis futuros del marfil descubierto en sitios portuarios históricos podrían ayudar a resolver el misterio.