El sueño del pulpo incluye una etapa frenética, colorida y ‘activa’

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Los pulpos pasan por dos etapas de sueño, informa un nuevo estudio.

Primero viene un sueño tranquilo y luego un cambio a un sueño activo y nervioso en el que colores vibrantes destellan en la piel de los animales. Estos detalles, obtenidos de cuatro cefalópodos dormidos en un laboratorio en Brasil, pueden proporcionar pistas sobre un gran misterio científico: ¿Por qué duermen los animales?

El sueño es tan importante que todos los animales parecen tener una versión de él, dice Philippe Mourrain, neurobiólogo de la Universidad de Stanford que describió recientemente las etapas del sueño de los peces (SN: 10/7/19). Los científicos también han catalogado el sueño en reptiles, aves, anfibios, abejas, mamíferos y medusas, por nombrar algunos. «Hasta ahora, no hemos encontrado una sola especie que no duerma», dice Mourrain, que no participó en el nuevo estudio.

La neurocientífica y buceadora de cefalópodos Sylvia Medeiros atrapó cuatro pulpos salvajes, Pulpo insularis, y los llevó temporalmente a un laboratorio en el Instituto del Cerebro de la Universidad Federal de Rio Grande do Norte en Natal, Brasil. Después de guardar a los animales en un área tranquila, comenzó a registrar cuidadosamente su comportamiento durante el día, cuando es más probable que los pulpos descansen.

Dos surgieron distintos estados, ella y sus colegas informan el 25 de marzo en iScience. En el primero, llamado sueño tranquilo, los pulpos están pálidos e inmóviles con las pupilas de los ojos reducidas a rendijas. Luego viene el sueño activo. Los ojos se mueven rápidamente, las ventosas se contraen, los músculos se contraen, las texturas de la piel cambian y, lo que es más dramático, los colores brillantes recorren los cuerpos de los pulpos. Este sueño salvaje es rítmico, ocurre cada media hora aproximadamente, y es breve; se acaba después de unos 40 segundos. El sueño activo también es raro; los pulpos pasaban menos del 1 por ciento de sus días en sueño activo, encontraron los investigadores.

El sueño activo en los pulpos es algo así como el sueño REM en las personas, dice Medeiros. Pero debido a que el sueño activo de los pulpos es tan corto, sus ciclos de sueño se parecen más al sueño de los reptiles y las aves, dice la coautora del estudio, Sidarta Ribeiro, neurocientífica también del Brain Institute.

En medio de un estado de sueño activo, la piel de un pulpo cambia de color y textura. Mover los ojos, contraer los músculos y apretar las ventosas también marcan esta fase de tipo REM.

Los resultados son consistentes con un trabajo reciente sobre la sepia dormida, otro cefalópodo, dice la neuroetóloga Teresa Iglesias del Instituto de Ciencia y Tecnología de Okinawa en Japón. «Estoy encantada con el progreso y el interés en la investigación del sueño de los cefalópodos», dice.

En las personas, se cree que el sueño permite que el cerebro se organice, deshaciéndose de la información inútil y fortaleciendo los recuerdos útiles (SN: 12/5/16). “Me viene a la mente de inmediato que el pulpo es muy inteligente”, dice Ribeiro. Quizás ocurre un proceso de clasificación similar en el cerebro del pulpo dormido, dice.

Para las personas, el sueño REM está lleno de sueños. “Es tentador intentar leer los sueños de los pulpos en su piel”, dice Ribeiro. Pero a pesar de lo divertido que es especular, nadie sabe qué experimentan los pulpos durante estas sesiones activas de colores vibrantes y parpadeantes. Los investigadores tienen mucho más trabajo por hacer antes de poder decir que los pulpos sueñan, dice Ribeiro. E incluso si resulta que lo hacen, esos sueños pueden no tener mucho sentido para un humano.

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