En la era del distanciamiento social, el aburrimiento puede representar una amenaza para la salud pública

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En los últimos meses, periodistas y expertos en salud pública han hablado sobre el término «fatiga pandémica». Aunque no está claramente definido, la esencia general es que la gente se ha cansado de la pandemia y se ha mantenido alejada durante casi un año. Esa fatiga puede manifestarse como sentimientos de ansiedad, desesperanza, frustración, ira y aburrimiento.

Ver el aburrimiento en esa lista preocupa a quienes estudian el fenómeno. “Por lo general, el aburrimiento te dice que debes hacer otra cosa”, dice la psicóloga deportiva Wanja Wolff de la Universidad de Konstanz en Alemania. «En el contexto de una pandemia … eso podría no ser lo mejor».

Recientemente, esos temores han recibido más tracción. Dos estudios similares pero independientes, uno de Wolff y sus colegas y otro de un equipo de investigación de Estados Unidos y Canadá, encontraron que las personas que se aburren con frecuencia tienen más probabilidades que otras de desobedecer las pautas de distanciamiento social. Esas personas propensas al aburrimiento también parecen tener un mayor riesgo de contraer el coronavirus.

El aburrimiento, sugieren estos estudios, bien puede constituir una amenaza real, aunque subestimada, para la salud pública.

Definiendo el aburrimiento

En todas las humanidades occidentales, el aburrimiento se ha descrito típicamente como un fracaso individual. El pesimista alemán del siglo XIX Arthur Schopenhauer definió el aburrimiento como la sensación del vacío de la existencia. El filósofo francés Jean-Paul Sartre lo llamó una «lepra del alma».

Pero los investigadores que estudian el aburrimiento dicen que merece una lectura más neutral. Esa sensación de no tener nada que hacer – lo que el autor ruso León Tolstoi llamó «el deseo de los deseos» – sirve como una señal, una llamada al cuerpo para cambiar de marcha, es el pensamiento actual.

“El aburrimiento es una señal de que no estás comprometido de manera significativa con el mundo”, dice la psicóloga social Erin Westgate de la Universidad de Florida en Gainesville. Los investigadores, incluido Westgate, han identificado dos caminos hacia el aburrimiento: una pérdida de concentración o una pérdida de significado.

Ciertamente, muchos de nosotros hemos perdido el enfoque o la agudeza mental del Before Times, dice Westgate. Además de una pandemia mortal que ha provocado cierres de ciudades y educación a distancia, ha habido protestas por los derechos civiles, disturbios políticos, una recesión paralizante y una miríada de otros factores estresantes, tanto grandes como pequeños. Esas alteraciones, que obstaculizan nuestra capacidad para mantenernos mentalmente agudos, pueden provocar embotamiento. Cuando el aburrimiento se define de esta manera, el ajetreo de, digamos, los padres de niños pequeños proporciona poca protección contra la sensación de aburrimiento. De hecho, Westgate y otros han descubierto que tanto la subestimulación como la sobreestimulación pueden cortocircuito la capacidad de uno para prestar atención.

Mientras tanto, muchas de nuestras vidas se han desmoronado. La investigación realizada por la psicóloga social y de personalidad Samantha Heintzelman de la Universidad Rutgers-Newark en Nueva Jersey muestra que las rutinas simples, como tomar café en el mismo café todos los días o una cita para almorzar con un amigo, en realidad imbuir la vida de significado. «Estamos en una pérdida colectiva de la rutina en este momento», dice Heintzelman. Es decir, las pautas de distanciamiento social destinadas a protegernos de una enfermedad mortal también han robado las aparentemente pequeñas cosas que dan sentido a la vida (SN: 14/8/20).

Cuando las personas pierden el enfoque y el significado de sus vidas, esta forma de aburrimiento es «doblemente mala», dice Westgate. “Puedes aburrirte porque algo es significativo, pero no puedes prestar atención porque es demasiado fácil o demasiado difícil. También puedes aburrirte porque puedes prestar atención, pero no tiene sentido ”, dice. «Pero si algo no tiene sentido y no puedes prestar atención, estás como doblemente aburrido».

Propenso a los bla

Esos dos nuevos estudios sobre el aburrimiento, cada uno con casi 1,000 participantes norteamericanos, muestran cómo los niveles elevados de aburrimiento entre las personas propensas a este sentimiento pueden estar ocurriendo durante esta pandemia.

En el estudio del equipo de Estados Unidos y Canadá, los investigadores buscaron cuantificar el vínculo entre la propensión innata de una persona al aburrimiento y los comportamientos que rompen las reglas durante la pandemia, como pasar menos horas separados de los demás o celebrar una reunión social. La propensión al aburrimiento en la muestra explicó el 25 por ciento de la variación en los comportamientos que infringen las reglas, informa el equipo en marzo Personalidad y diferencias individuales. Los investigadores no encontraron una relación sólida entre el incumplimiento de las reglas y otros factores que podrían influir en él, como la edad o el sexo. (Los adultos jóvenes y los hombres tienden a puntuar más alto en aburrimiento que otros grupos).

Ningún factor puede explicar el 100 por ciento de cualquier comportamiento humano, dice el coautor del estudio y neurocientífico cognitivo James Danckert de la Universidad de Waterloo en Canadá. Pero «el 25 por ciento es una cantidad enorme».

Wolff y sus colegas, cuyos hallazgos aparecieron en línea el 28 de julio en el Revista Internacional de Investigación Ambiental y Salud Pública, mientras tanto encontré que Las personas propensas al aburrimiento clasificaron el distanciamiento social como más difícil. que otros, y era menos probable que se adhirieran a las pautas de distanciamiento social. Ambos equipos demostraron que aquellos que puntuaban más alto en aburrimiento también eran un poco más propensos que los que puntuaban más bajo de informar que habían contraído COVID-19.

«El aburrimiento es un motivador increíblemente poderoso para el comportamiento», dice Wolff. Sin embargo, agrega, las personas pueden tener dificultades para responder a esa señal de manera segura y significativa.

El peligro de la depresión

A Westgate no le sorprende que las personas que son especialmente propensas al aburrimiento, pero que son capaces de distanciarse socialmente, encuentren quedarse en casa abrumadoramente aburrido. Sin embargo, se pregunta sobre el resto de nosotros: ¿cómo es que las personas que no están acostumbradas a aburrirse se enfrentan a la pérdida de enfoque y significado provocados por la pandemia? ¿También están rompiendo las reglas?

La investigación aquí es menos directa pero sugerente. En un estudio de 2014 en Ciencias, Westgate y sus colegas pidieron a 42 estudiantes de pregrado que se sentaran solos con sus pensamientos durante varios minutos, no se permiten teléfonos celulares. Sin embargo, los estudiantes tenían la opción de presionar un botón para recibir una dolorosa descarga eléctrica. Sobre dos tercios de los estudiantes varones y una cuarta parte de las mujeres presionó ese botón, algunos repetidamente, lo que sugiere que incluso el dolor puede ser preferible al aburrimiento para algunos (SN: 3/7/14).

Del mismo modo, un estudio de 2019 en Toma de decisiones conductuales por el psicólogo social Wijnand Van Tilburg y sus colegas demostraron que inducir el aburrimiento en las personas a través de un juego de apuestas repetitivo los llevó a tomar decisiones más arriesgadas.

El aburrimiento momentáneo no es intrínsecamente malo, dice Van Tilburg, de la Universidad de Essex en Inglaterra. Pero durante un período más prolongado, el aburrimiento puede conducir a graves consecuencias para la salud pública si la situación «no se resuelve o la solución es dañina, como comer en exceso, volverse agresivo o no usar una máscara», dice.

Un estudio reciente proporciona pistas sobre cómo se puede estar desarrollando el aburrimiento no resuelto. La mayoría de los modelos epidemiológicos asumen que las personas comenzarán y mantendrán el distanciamiento social tan pronto como los casos de COVID-19 comiencen a aumentar en un área. Eso provocaría que las muertes, que retrasan los casos en unas pocas semanas, aumenten pero luego caigan en picado en respuesta al distanciamiento social, lo que haría que los pronósticos de muertes del modelo se asemejen a una montaña con un pico agudo.

Pero los investigadores que informaron en el 22 de diciembre procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias encontrado, basado en Informes de movilidad COVID-19 de Google, que en la mayoría de los estados de EE. UU., la gente inicialmente se refugió a medida que aumentaban los casos en la primavera y el verano, pero luego aumentaron sus movimientos antes de que pasara la amenaza. Como resultado, las verdaderas curvas de las muertes por COVID-19 no se asemejan a un pico sino a mesetas o caídas cortas seguidas de un rápido aumento. Es decir, las tasas de mortalidad no se desplomaron como se esperaba, pero se mantuvieron altas. Cuando los investigadores incorporaron ese resurgimiento prematuro de la actividad en los modelos epidemiológicos, las curvas predichas replicaron mejor los patrones de mortalidad de la vida real.

Los autores atribuyen las acciones de las personas y el número de muertos más alto de lo esperado a la fatiga pandémica, que incluye el aburrimiento.

En los próximos meses, es posible que se intensifique el aburrimiento debido a la fatiga pandémica. La propagación del coronavirus, incluidas variantes nuevas e incluso más contagiosas (SN: 15/1/21), en los Estados Unidos y en muchos otros lugares sigue saliendo de control. Aunque la esperanza está a la mano con el lanzamiento de las vacunas, los expertos en salud pública advierten que vacunar a suficientes personas para detener la propagación del virus en los Estados Unidos podría llevarnos hasta el 2021. ¿Qué está haciendo esa colisión de esperanza y desesperación en nuestros niveles de aburrimiento? ? ¿Cuántos de nosotros bajaremos la guardia?

¿Ahora que?

Wolff ahora está investigando cómo ayudar a quienes se aburren a seguir las reglas del distanciamiento social. Su artículo de julio mostró que cuando las personas propensas al aburrimiento exhiben un alto autocontrol, hacen un mejor trabajo con la adherencia. Sin embargo, puede ser difícil entrenar a las personas para que tengan más autocontrol, dice Wolff. En cambio, sugiere que las personas reduzcan la necesidad de autocontrol creando planes de contingencia.

Su investigación preliminar, publicada en línea el 25 de junio en PsyArXiv.com, sugiere que esos planes «si-entonces» pueden ayudar. Por ejemplo, si un gimnasio cubierto es demasiado peligroso, una persona podría planear comenzar a correr afuera. Wolff sugiere que las personas tomen pequeños pasos para que sea más fácil seguir ese cambio en la rutina, como poner ropa deportiva en la cama la noche anterior y zapatillas de deporte junto a la puerta principal. “La idea es hacer que el comportamiento sea más automático”, dice.

Pero incluso con los planes mejor diseñados, mantener el enfoque y el significado durante la pandemia no es una tarea fácil. Los investigadores dicen que vale la pena recordarnos que el aburrimiento es una señal neutral, ni mala ni buena. Y algunas personas que se refugian ahora mismo y exploran ese sentimiento pueden descubrir que el aburrimiento tiene raíces más profundas que incluso pueden ser anteriores a la pandemia.

Entonces, quizás el encuadre más optimista de la situación es que algunas personas usarán este prolongado momento de aburrimiento para pensar en metas de vida más grandes, dice Van Tilburg. «Es posible sacarle sentido a estas situaciones negativas».

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