¿Está mutando el coronavirus? Si. Pero esta es la razón por la que no debes entrar en pánico

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En novelas y películas, los patógenos infecciosos mutan e inevitablemente se vuelven más peligrosos. En la película de gran éxito Contagio, por ejemplo, un virus mortal adquiere una mutación en África que hace que la cifra mundial de muertes aumente en pocos días.

La realidad, sin embargo, es mucho menos teatral.

En los últimos meses, algunos grupos de investigación han afirmado identificar nuevas cepas del coronavirus, llamado SARS-CoV-2, que está infectando a personas de todo el mundo. Eso suena aterrador. Pero no solo a veces es difícil determinar si un cambio equivale a una «nueva cepa», sino que se ha demostrado que ninguno de los cambios informados en el virus lo hace más peligroso.

Esto ha provocado una gran confusión para el público en general. Cada vez que surgen tales estudios, surgen temores y los expertos en virus se apresuran a explicar que los cambios en el modelo genético o genoma de un virus ocurren todo el tiempo. El coronavirus no es una excepción.

«De hecho, realmente solo significa que es normal», dice Kari Debbink, viróloga de la Bowie State University en Maryland. “Esperamos que los virus evolucionen. Pero no todas esas mutaciones son significativas «.

Esto es lo que significa encontrar mutaciones en el nuevo coronavirus y qué evidencia se necesita para realmente levantar una bandera roja.

Primero, una mutación es solo un cambio

La mayoría de las veces, las mutaciones no le hacen nada a un virus.

Los virus son simplemente capas de proteínas que contienen ADN o ARN como material genético. En el caso de SARS-CoV-2, es ARN. Los componentes básicos del ARN, llamados nucleótidos, están organizados en tripletes, llamados codones. Estos tríos de nucleótidos proporcionan el código para la construcción de aminoácidos, que forman las proteínas del virus. Una mutación es un cambio en uno de estos nucleótidos en el material genético del virus, en el caso del SARS-CoV-2, uno de alrededor de 30.000 nucleótidos.

A veces, una mutación en un triplete es silenciosa, lo que significa que el codón todavía codifica el mismo aminoácido. Pero incluso cuando un aminoácido cambia, es posible que el virus no se comporte de una manera que obviamente sea diferente. Algunas mutaciones también pueden generar virus disfuncionales que desaparecen rápidamente como resultado.

Y, de hecho, estos cambios pueden ser útiles cuando se trata de rastrear el camino del virus en todo el mundo, algo que los investigadores han estado haciendo desde que los expertos de China publicaron la primera secuencia genética del coronavirus en enero (SN: 13/02/20). Los científicos pueden descifrar, o secuenciar, el ARN del virus para rastrear los cambios a medida que infecta a más personas. Luego pueden rastrear dónde y cómo se está propagando el coronavirus en una población y monitorear cambios adicionales en su genética.

Los epidemiólogos están interesados ​​en rastrear mutaciones incluso si no alteran la proteína, dice Emma Hodcroft, epidemióloga molecular de la Universidad de Basilea en Suiza. «Pero eso no significa que sea una nueva cepa o que sea un virus que se comporte de manera diferente».

Una nueva ‘cepa’ de virus no significa mucho

El término «cepa» es «utilizado muy, muy libremente por la mayoría de los científicos», dice Hodcroft. “Realmente no existe una definición estricta de la palabra ‘cepa’”, particularmente cuando se habla de virus. Los expertos podrían simplemente estar refiriéndose a virus que no son genéticamente idénticos, casi como hablar de diferentes personas.

Los virus siempre están cambiando. Cuando un virus infecta una célula, comienza a hacer copias de sus instrucciones genéticas. La mayoría de los virus no tienen las herramientas necesarias para revisar cada cadena de ARN en busca de errores, por lo que el proceso es propenso a errores y las diferencias se acumulan con el tiempo.

Los coronavirus como el SARS-CoV-2, por otro lado, tienen una enzima correctora, una rareza para los virus de ARN. Pero eso no significa que sus genomas no tengan errores. Los cambios aún se acumulan, solo que más lentamente que en otros virus de ARN como la influenza. «Cepas», «variantes» o «linajes» son términos que los investigadores pueden usar para describir virus que tienen cadenas de ARN idénticas o estrechamente relacionadas.

Pero para el público en general, una palabra como «tensión» a menudo se interpreta como un flagelo completamente nuevo. “Creo que el uso del término ‘cepa’ hace poco más que causar pánico”, dice Jeremy Luban, virólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Massachusetts en Worcester. «Realmente no llega a cuáles son los problemas importantes».

Coronavirus SARS-CoV-2 y ARN monocatenario
El material genético de los coronavirus está formado por ARN monocatenario (en la imagen de color amarillo). Cambios, o mutaciones, en ácidos nucleicos individuales (líneas que sobresalen en esta ilustración) porque el ARN puede ser silencioso, es decir, nada cambia, o alterar una pequeña porción de una de las proteínas del virus.Vchal / iStock / Getty Images Plus

La mayoría de las mutaciones no son peligrosas

Una mutación puede afectar a un virus de varias formas, pero solo ciertos tipos de mutaciones pueden hacer que el virus sea más peligroso para las personas. Quizás el cambio protege al virus del sistema inmunológico o lo hace resistente a los tratamientos. Las mutaciones también podrían alterar la facilidad con la que el virus se propaga entre las personas o provocar cambios en la gravedad de la enfermedad.

Afortunadamente, estas mutaciones son raras. Desafortunadamente, pueden ser difíciles de identificar.

Un estudio preliminar publicado el 5 de mayo en bioRxiv.org, por ejemplo, encontró una mutación en el pico de SARS-CoV-2, una proteína en el exterior del coronavirus que le permite penetrar en las células. Esta nueva variante ahora se encuentra con más frecuencia en lugares como Europa y Estados Unidos que la forma original del coronavirus. Eso puede significar el el cambio hace que el virus sea más transmisible, concluyeron los autores. Pero el estudio carecía de experimentos de laboratorio para respaldar la afirmación.

Otras explicaciones también podrían explicar el patrón. La variante del SARS-CoV-2 con la mutación podría haber terminado en ciertas regiones gracias al azar: una persona infectada con un virus que tenía la nueva mutación se subió a un avión y podría no tener nada que ver con el virus. sí mismo. El estudio no proporcionó suficiente evidencia para distinguir entre las posibilidades.

«Lo que creo que ha sido potencialmente confuso para la gente es que estamos observando este proceso muy normal de [viral] la transmisión y la mutación ocurren en tiempo real ”, dice Louise Moncla, epidemióloga evolutiva del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle. «Y existe este deseo real de comprender si estas mutaciones tienen alguna diferencia funcional».

‘Respire hondo’, dicen los expertos, y espere mutaciones

Para comprender si una sola mutación cambia el funcionamiento del virus, “no será solo un experimento”, dice Debbink, virólogo de Bowie State. «Se necesita mucha investigación».

Además de examinar las secuencias genéticas de virus de pacientes con coronavirus en todo el mundo, los investigadores también se basarán en estudios en células o animales cultivados en laboratorio. Dichos estudios podrían ayudar a determinar si los virus con mutaciones particulares se comportan de manera diferente. Los experimentos de competencia, donde dos virus diferentes se mezclan en células en un plato o se usan para infectar a un animal, pueden ayudar a los científicos a descubrir qué variante es más exitosa para hacer copias de sí misma, es decir, cuál «gana».

Otros tipos de pruebas podrían revelar si las mutaciones en la proteína de pico del coronavirus alteran la fuerza con la que se adhiere a la proteína en las células humanas que le permite ingresar a las células, dice el virólogo Luban (SN: 2/3/20), o si los cambios modifican la facilidad con que el virus ingresa a una célula después de unirse.

Pero es posible que los resultados de laboratorio tampoco proporcionen una imagen completa. “El hecho de que algo sea diferente en una célula no significa necesariamente que sea diferente cuando se escala a todo el cuerpo humano”, dice Hodcroft. «Al final del día, necesitará algunos estudios en animales o algunos datos humanos realmente buenos».

Estos estudios llevan tiempo. Mientras tanto, se garantiza que aparecerán más mutaciones de coronavirus en los próximos meses, y los expertos continuarán rastreándolas.

“Los datos nos dirán si debemos preocuparnos y de qué manera debemos preocuparnos”, dice Moncla. «Todo el mundo debería respirar profundamente y darse cuenta de que esto es exactamente lo que siempre hemos esperado que suceda, y no necesariamente debemos preocuparnos».