Estas afirmaciones científicas de 2020 podrían ser una gran noticia si se confirman

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Los descubrimientos sobre el cosmos y la vida antigua en la Tierra atormentaron a los científicos y al público en 2020. Pero estas grandes afirmaciones requieren más evidencia antes de que puedan ganarse un lugar en los libros de texto de ciencias.

Nublado con posibilidades de vida

El abrasador paisaje del infierno de al lado puede ser un lugar para buscar vida. Los telescopios enfocados en las nubes de Venus detectaron rastros de fosfina en cantidades que sugieren que algo debe estar produciendo activamente el gas (SN: 14/9/20). En la Tierra, la fosfina es emitida por ciertas bacterias o procesos industriales, lo que lleva a algunos astrobiólogos a especular que los microbios pueden estar viviendo en la atmósfera superior relativamente templada de Venus. Pero los análisis de otros equipos de investigación sugieren que la detección de fosfina fue una interpretación errónea, quizás el resultado de una casualidad en el procesamiento de datos (SN: 28/10/20).

Escena retrospectiva

Por primera vez, es posible que los astrónomos hayan vislumbrado una ráfaga de radio rápida en la Vía Láctea. Aún más intrigante, la fuente del impulso superbrillante de las ondas de radio parece ser una magnetar, un tipo de estrella de neutrones con un campo magnético intenso (SN: 4/6/20). Pero es demasiado pronto para afirmar que los magnetares causaron alguna de las docenas de ráfagas de radio rápidas detectadas anteriormente, ya que esos destellos provenían de galaxias demasiado lejanas para rastrear las ráfagas hasta una fuente.

una ilustración de un magnetar
Una brillante ráfaga de radio generada por una magnetar (una ilustrada) en la Vía Láctea sugiere que estas estrellas de neutrones altamente magnéticas pueden ser responsables de otras ráfagas de radio rápidas previamente observadas.L. CALÇADA / ESO

Totalmente tubular

Los tubos adheridos a las capas externas de cientos de braquiópodos fosilizados descubiertos en un afloramiento en China pueden haber albergado los primeros parásitos conocidos. Los braquiópodos parecidos a las almejas vivieron hace unos 512 millones de años. Los investigadores especulan que los organismos que viven dentro de los tubos roban la comida de sus huéspedes que se alimentan por filtración (SN: 2/6/20). El hecho de que los tubos nunca se hayan encontrado solos o sobre otros fósiles en el afloramiento sugiere que los organismos no podrían sobrevivir por sí mismos. Pero algunos críticos cuestionan si la relación fue realmente parasitaria, dado que los braquiópodos con tubos no parecían estar peor que sus contrapartes sin tubos.

una ilustración de un organismo antiguo
Los organismos antiguos que vivían en tubos adheridos a braquiópodos con forma de almeja (ilustrado) pueden ser los primeros ejemplos conocidos de parásitos.Zhifei Zhang / Universidad del Noroeste

Encontrado: materia ordinaria

Solo se ha catalogado aproximadamente la mitad de la cantidad esperada de materia ordinaria del universo. Pero este año, los astrónomos afirmaron que la otra mitad se esconde en el espacio intergaláctico (SN: 27/05/20). Esa conclusión se basa en un análisis de cómo una pequeña muestra de ráfagas de radio rápidas de otras galaxias fueron distorsionadas por partículas en el camino a la Tierra. Sin embargo, antes de que se pueda cerrar el caso de la materia faltante, es necesario examinar más de estas brillantes explosiones de ondas de radio.

El Australian Square Kilometer Array Pathfinder contra un cielo nocturno estrellado
Las observaciones de breves y brillantes destellos de ondas de radio de otras galaxias, detectados por el Australian Square Kilometer Array Pathfinder (en la imagen), sugieren que toda la materia ordinaria «perdida» del universo acecha en el espacio intergaláctico.CSIRO, Alex Cherney

Enciende tus motores cósmicos

Una partícula subatómica fantasmal puede haber sido acelerada por el encuentro destructivo de una estrella con un agujero negro. Detectado por el detector IceCube en la Antártida, el neutrino transportaba 200 billones de electronvoltios, aproximadamente 30 veces más energía que la de un protón acelerado por el Gran Colisionador de Hadrones. Los científicos compararon la detección de neutrinos con un destello de luz en el cielo causado por un agujero negro que destrozó una estrella. La probabilidad de que el neutrino y el destello coincidan por casualidad es solo del 0,2 por ciento. Si el hallazgo se mantiene, sería solo la segunda vez que se rastrea un neutrino de alta energía hasta su origen, y la primera evidencia directa de que triturar una estrella puede acelerar los neutrinos a altas energías (SN: 26/05/20).

una ilustración de un agujero negro que desgarra una estrella
Un neutrino de alta energía pudo haber nacido cuando un agujero negro destrozó una estrella (ilustrada).M. Weiss, CXC / NASA

En movimiento

El debate de larga data sobre cuándo los humanos viajaron por primera vez hacia y desde las Américas continúa. Un grupo de investigadores informó que la gente llegó a América del Norte más de 15.000 años antes de lo que generalmente se pensaba, basándose en el descubrimiento de herramientas de piedra de aproximadamente 33.000 años desenterradas en México (SN: 22/7/20). Sin embargo, algunos arqueólogos dudan de que los artefactos sean incluso herramientas de piedra y dicen que, en cambio, son rocas naturalmente rotas.

una foto de lo que podría ser una herramienta de piedra antigua
Si se confirma como herramientas de piedra, este objeto y otros desenterrados en una cueva en México sugieren que los humanos llegaron a América del Norte hace al menos 33.000 años. Ciprian Ardelean

Otro grupo de investigación informó que los sudamericanos indígenas cruzaron miles de kilómetros de mar abierto y llegaron al este de la Polinesia hace más de 800 años, no mucho después de que los colonos de Asia colonizaran inicialmente las islas (SN: 8/7/20). Esa conclusión se basa en evidencia genética que sugiere que los intrépidos sudamericanos se aparearon con antiguos polinesios. Pero algunos antropólogos cuestionan si los primeros grupos sudamericanos tenían el equipo o las habilidades marinas necesarias para el viaje. Los antiguos polinesios, que eran navegantes expertos, pueden haber viajado a América del Sur, trayendo nuevo ADN con ellos en un viaje de regreso a casa.