Esto es lo que sabemos sobre B.1.1.7, la cepa de coronavirus dominante en EE. UU.

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En diciembre de 2020, los funcionarios de salud del Reino Unido anunciaron que una nueva variante del coronavirus se estaba extendiendo rápidamente por la región. Semanas después, los funcionarios estadounidenses encontraron el primer caso en los Estados Unidos (SN: 22/12/20). Y a principios de abril, la variante se había convertido en la forma más común del coronavirus identificado en todo el país, un evento que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Habían advertido en enero que podría suceder (SN: 15/1/21)

La noticia se produjo en medio de un aumento en los casos de coronavirus en muchos estados, incluido Michigan, donde la nueva variante, denominada B.1.1.7, representa casi el 58 por ciento de los casos de cribado genético. muestras recolectadas al 27 de marzo. La variante es menos frecuente en California, Nueva York y otros estados, donde las versiones locales de variantes de coronavirus preocupantes actualmente están causando la mayoría de los casos.

Tras la aparición de la variante en el Reino Unido, los científicos han trabajado para comprender cómo las mutaciones en el modelo genético del virus podrían cambiar su comportamiento, en medio de preocupaciones de que el virus podría haber adquirido la capacidad de evadir las vacunas o causar una enfermedad más grave. Esto es lo que los investigadores han aprendido hasta ahora sobre B.1.1.7.

B.1.1.7 es de 40 a 70 por ciento más transmisible que otras variantes.

La rápida propagación del coronavirus entre las personas en un rincón de Londres que estaba relacionada con la aparición de una variante fue lo que primero suscitó las preocupaciones de los funcionarios de salud. En los meses posteriores, varios estudios respaldan el hallazgo inicial de que B.1.1.7 es más contagioso que las versiones anteriores del virus, del orden de alrededor de 40 a 70 por ciento.

La hipótesis actual de por qué la variante es más transmisible es que una mutación en la proteína de pico, que ayuda al coronavirus a penetrar en las células, permite que el virus se una más estrechamente a la proteína celular que le permite ingresar a una nueva célula. Eso conduce a una mayor cantidad de virus en el cuerpo y a un virus más transmisible, dice Eleni Nastouli, viróloga clínica del University College London.

Otra posibilidad es que B.1.1.7 cuelga en el cuerpo por más tiempo que otras variantes, dando a las personas más tiempo para transmitirlo. O podría causar ciertos síntomas, como tos, con mayor frecuencia, lo que podría ayudar a que el virus se propague. Un estudio realizado a través de la Oficina de Estadísticas Nacionales del Reino Unido, por ejemplo, encontró previamente que los infectados con la variante eran levemente más probabilidades de tener tos, dolor de garganta, fatiga o dolor muscular. Pero un estudio más reciente contrarresta esos resultados. Entre las 36,920 personas que viven en el Reino Unido que usaron una aplicación para informar los síntomas de COVID-19, hubo sin diferencias en los síntomas relacionados con B.1.1.7 en comparación con las causadas por otras versiones del coronavirus, informan los investigadores el 12 de abril en el Salud Pública de Lancet.

“Necesitamos un poco más de trabajo para descubrir qué está pasando realmente”, dice Mark Graham, un experto en imágenes médicas del King’s College de Londres que dirigió el nuevo trabajo. Pero en general, no hay cambios dramáticos, explica. “No es que de repente no se pierda el olfato con B.1.1.7 ni nada por el estilo. Todos los síntomas clave están ahí «.

En general, B.1.1.7 probablemente también sea más letal.

Un rasgo preocupante que ha surgido es que B.1.1.7 parece ser más letal que otras versiones del coronavirus. Infección por la variante aumenta el riesgo de muerte en general en alrededor del 60 por ciento, sugieren los estudios.

Sin embargo, al concentrarse en los pacientes hospitalizados, un grupo con alto riesgo de muerte revela sin relación entre las infecciones por B.1.1.7 y el riesgo de enfermedad grave o muerte, Nastouli y sus colegas informan el 12 de abril en el Enfermedades Infecciosas Lancet. «Ese es obviamente un mensaje positivo», dice Nastouli. Aún así, «no significa que sea un virus menos mortal».

Esto se debe a que B.1.1.7 se propaga más fácilmente que otras variantes, lo que significa que puede infectar a más personas, algunas de las cuales morirán. Es probable que más terminen en el hospital, en comparación con las variantes anteriores, «pero en el momento en que llega al hospital, tener la variante no hace una diferencia en términos de su resultado de gravedad y muerte», dice Nastouli. Los investigadores no vieron un mayor riesgo de muerte incluso después de ajustar factores como la edad, las condiciones subyacentes o el origen étnico.

Ese hallazgo todavía encaja con la evidencia actual que insinúa que el virus es más mortal en general, dice Nicholas Davies, biólogo evolutivo y epidemiólogo de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres que no participó en el trabajo.

Aún así, se necesitan estudios realizados fuera del Reino Unido para confirmar los resultados, dicen Davies y Nastouli.

Las vacunas, y las infecciones previas, todavía parecen proteger a las personas de B.1.1.7.

Aunque algunas mutaciones observadas en B.1.1.7 plantearon preocupaciones de que la variante podría esquivar partes de la respuesta inmune, se están acumulando pruebas de que las vacunas y las infecciones previas siguen siendo protectoras.

El 12 de abril Salud Pública de Lancet El estudio, por ejemplo, no encontró evidencia de que B.1.1.7 causara un aumento en las reinfecciones en el Reino Unido cuando la variante alcanzó el dominio en diciembre de 2020, dice Graham. «Eso podría sugerir que B.1.1.7 no es capaz de evadir la inmunidad que las personas han adquirido por infecciones de cepas anteriores».

Los datos recientes de Israel, un país que ha vacunado a más de la mitad de su población, también sugieren que B.1.1.7 no es infectar a las personas que están completamente vacunadas con el jab de Pfizer, en lugar de infectar principalmente a aquellos que no están vacunados o están parcialmente inmunizados, informan los investigadores en un estudio preliminar publicado el 9 de abril en medRxiv.org.

Entonces, por ahora, «realmente no tenemos que preocuparnos por vacunas alternativas» para B.1.1.7, dice Graham. Las vacunas actuales «funcionan en su contra».

Los investigadores tienen sus ojos puestos en otras variantes.

Si bien B.1.1.7 plantea amenazas debido a su rápida propagación y mayor riesgo de hospitalización, otras variantes también son preocupantes. Esto se debe en parte a que, si bien las vacunas aún parecen funcionar para B.1.1.7, las inyecciones podrían ser menos efectivas contra otras variantes del virus.

Los estudios realizados en placas de laboratorio insinúan que una variante llamada B.1.351, identificada por primera vez en Sudáfrica, puede evadir algunos anticuerpos de personas vacunadas o de aquellas que habían sido infectadas con otras variantes (SN: 27/1/21). Pero la respuesta inmune es multifacética, por lo que los investigadores necesitan datos del mundo real para identificar el efecto sobre las vacunas.

El estudio en Israel encontró que las personas completamente vacunadas con la inyección de Pfizer tenían más probabilidades de infectarse con B.1.351 en comparación con otras variantes. Pero hubo pocos casos con B.1.351 en general, lo que sugiere que aún se desconocen las probabilidades reales de infección. Sin embargo, en un pequeño ensayo en Sudáfrica con 800 participantes, donde prevalece B.1.351, nueve de cada nueve casos de COVID-19 ocurrieron en personas que no recibieron la inyección de Pfizer, anunció la compañía farmacéutica el 1 de abril. Eso sugiere que la inyección probablemente aún sea efectiva contra B.1.351, que causó seis de esos casos.

Otra variante denominada P.1, que se encuentra en Brasil, también parece ser más transmisible que las cepas anteriores (SN: 14/4/21). Las personas que ya se han recuperado del COVID-19 tienen alrededor del 54 al 79 por ciento de protección contra P.1 al igual que frente a otras variantes que circulan en el país. Aún no está claro cómo las vacunas protectoras autorizadas actualmente podrían actuar contra P.1.

Eso es particularmente preocupante ya que los casos de COVID-19 están aumentando en países como Brasil e India. Una variante con dos mutaciones clave que se cree que aumentan la transmisión y permiten que el virus eluda la respuesta inmune, por ejemplo, fue identificada recientemente en India y desde entonces se ha extendido a otros países. En medio de tales oleadas, podrían surgir nuevas variantes adicionales, que podrían poner el fin de la pandemia más lejos de nuestro alcance.

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