Historia de Labrador Retriever: detrás de la raza más popular de Estados Unidos

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La raza de perro más popular de Estados Unidos tomó una ruta indirecta para llegar aquí, cruzando de este lado del Atlántico al otro, y luego de regreso.

Los primeros orígenes del Labrador Retriever se encuentran al otro lado de nuestra frontera norte, en la provincia canadiense de Terranova. Si eso suena un poco confuso para los aficionados a la geografía, es porque lo es: Sí, el Territorio de Labrador que da nombre a la raza se encuentra en realidad al noroeste de la isla de Terranova. Y sí, ya existe otra raza de Terranova, llamada, lógicamente, Terranova.

Para sortear estas aparentes contradicciones, tenemos que retroceder unos 500 años, cuando los emprendedores europeos estaban encontrando su camino hacia la costa canadiense.

Mucho antes de que cualquier nación europea plantara su bandera en territorio canadiense, los pescadores españoles, franceses, portugueses e ingleses se aventuraban a su costa atlántica, presumiblemente trayendo a sus perros con ellos. Estas diversas razas se mezclaron en la enorme pero aislada isla, creando una raza terrestre que se conoció como el Perro de San Juan, en honor a la capital de Terranova.

Del perro de agua de San Juan al labrador retriever

El perro de San Juan ya no se puede encontrar hoy, a excepción de las estatuas de bronce que se encuentran en Harbourside Park en la ciudad de la que deriva su nombre. Estos perros de Terranova vinieron en varios tamaños, el más grande se convirtió en el Terranova del mismo nombre, y el más pequeño, el perro del que estamos hablando aquí.

En poco tiempo, estos perros perdigueros de Labrador prototípicos se hicieron bien conocidos por su enamoramiento con el agua y su habilidad para operar en ella. Trabajando en las florecientes pesquerías de Terranova, arrastraron redes y palangres, bucearon en busca del bacalao que se había caído del anzuelo e incluso recuperaron los sombreros de los pescadores. Según los informes, los perros de pelo corto eran preferidos a sus hermanos de pelo más largo, ya que el hielo no se acumulaba en sus abrigos resistentes al agua. En conjunto, estos perros eran negros, con dramáticas marcas de «esmoquin» en la cara, el pecho y las piernas.

Los pescadores de Terranova estaban justificadamente orgullosos de sus perros. Entonces, después de que sus barcos llenos de bacalao salado cruzaron el océano y atracaron en Poole, en la costa sur de Inglaterra, hicieron que sus inteligentes perros actuaran para las multitudes reunidas y recuperaran objetos arrojados al agua.

“Estos perros son notables por sus poderes de buceo”, escribió la autoridad canina irlandesa HD Richardson en 1847. “Vi uno hace algunos años con un oficial, que estaba acuartelado en Portobello Barracks, Dublín, que se zambulló repetidamente hasta el fondo del canal, entre los lagos, cuando estaba lleno de agua, y recogí las piedras, etc., que fueron arrojadas «.

Con el tiempo, la venta de estos perros se convirtió en una actividad lucrativa para los marineros canadienses emprendedores, y el perro de San Juan se convirtió en una exportación popular a Inglaterra. Allí, se incorporó a varias líneas de perros, convirtiéndose en el progenitor de todos los perros perdigueros británicos modernos, desde Flat Coats hasta Curly Coats.

Uno de los espectadores agradecidos en esas exhibiciones junto al puerto en Poole fue el conde de Malmesbury, quien concluyó que los perros sobresaldrían en la caza de patos en su finca Heron Court. En poco tiempo se estableció un programa de cría, y es debido a esta familia titulada que el nombre temprano «Perro Labrador» se asoció con la raza.

Una reunión casual

Si bien el conde de Malmesbury pudo haber tenido una comprensión vaga de la geografía canadiense, sus observaciones sobre su raza naciente fueron extremadamente precisas. En correspondencia, señaló que su pelaje «corta el agua como el aceite» e hizo mención de la «cola como una nutria», destacando una característica importante de la raza que se aprecia hasta el día de hoy.

Mientras tanto, en su tierra natal, el perro de San Juan menor, como a veces se llamaba a la raza, luchaba por sobrevivir. Durante la década de 1800, en un esfuerzo por fomentar la cría de ovejas, el gobierno de Terranova impuso fuertes impuestos a los perros que no se usaran para pastorear y cuidar. En un golpe final dado desde el otro lado del océano, en 1885 los legisladores británicos promulgaron largas cuarentenas en cualquier perro importado en un esfuerzo por controlar la rabia, lo que provocó que el tráfico de perros transatlántico se redujera a menos de un goteo.

Los Malmesbury no fueron los únicos nobles ingleses fascinados con estos perros deportivos de origen canadiense. Los duques de Buccleuch y Home en Escocia también importaron perros Labrador de Terranova, intentando con gran dificultad mantener su línea de sangre pura.

Un encuentro casual entre estas familias en la década de 1880 cimentó la supervivencia de la raza. Mientras visitaba a una tía enferma en Inglaterra, el sexto duque de Buccleuch y el duque 12 de Home asistieron a una caza de aves acuáticas en Heron Court. Impresionados con el desempeño de los perros Malmesbury, descubrieron que sus perros compartían líneas de sangre similares. El tercer conde de Malmesbury envió dos perros, Ned y Avon, a Buccleuch en Escocia, ayudando a crear la base de la raza moderna. (Después de un roce moderno con la extinción, los labradores Buccleuch todavía se están criando hasta el día de hoy.) Los perros posteriores de otras líneas de sangre produjeron cachorros de chocolate y amarillos, y aunque estos no fueron valorados en los primeros años de la raza, finalmente llegaron a ser aceptado por todos los clubes caninos del mundo.

Sobrevive una anécdota reveladora de «Brandy», un perro de San Juan importado por el quinto duque de Buccleuch y su hermano, Lord John Scott. En el viaje a través del Atlántico, Brandy saltó a las aguas turbulentas para recuperar la gorra de un miembro de la tripulación y se vio obligado a nadar durante dos horas antes de que pudieran regresar a bordo. Agotado pero resistente, Brandy finalmente fue revivido después de recibir dosis del licor por el que fue nombrado.

En cuanto a los perros de St. John que quedaron en Terranova, no hubo esfuerzos de rescate tan heroicos. La raza disminuyó hasta finales de la década de 1970, cuando se descubrieron dos perros supervivientes en un área remota de la isla. A pesar de que uno de ellos se llamaba Lassie, ambos eran varones en la adolescencia y no había hembras con las que pudieran ser cruzados. Fueron los últimos perros de St. John jamás registrados.

Pero su temperamento gentil, entusiasmo por recuperar y afinidad sobrenatural por el agua sobreviven en los Labrador Retrievers de hoy.