Historia del perro de Canaán: detrás de los perros nativos de Israel

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Un día de 1938, poco después de que la Alemania nazi anexara Austria, Adolf Hitler envió un automóvil a su ciudad natal de Linz para recoger a Rudolphina y Rudolph Menzel.

La pareja judía, un psicólogo y un médico, respectivamente, que también eran entrenadores de perros reconocidos internacionalmente, sabían cuál sería su destino si cumplían.

No sería un campo de concentración, el destino final de muchos de sus compañeros judíos en la Europa ocupada por los nazis. En cambio, sería un campamento del Ejército de Alemania, donde los Menzels se mudarían a una cabina de lujo diseñada para oficiales militares y se unirían al personal superior para estudiar y entrenar perros de guerra, los mismos perros que se usarían para cazar y ayudar a exterminar personas. como ellos mismos.

Con la ayuda de un miembro de alto rango de las SS que también era amigo de la familia, los Menzels escaparon a un lugar seguro al otro lado de la frontera con algunos perros a cuestas. Subieron a un barco y la víspera de Rosh Hashaná llegaron a Palestina.

Allí, comenzaron el trabajo de reconstruir una patria para el pueblo judío. Y en el proceso, Rudolphina Menzel les devolvió algo que ni siquiera sabían que se estaban perdiendo: un canino resistente que habita en el desierto al que llamó Perro Canaán.

Una autoridad de raza improbable

Rudolphina Menzel era un candidato poco probable para ser una autoridad canina mundial. Cuando tenía cuatro años, fue mordida por un cachorro, un incidente que solo avivó su deseo de comprender qué motivaba a estas criaturas peludas. Criada en una familia adinerada que consideraba a los perros insalubres y se negaba a permitir uno en la casa, dio su mesada a los vecinos para que cuidaran de los perros callejeros que rescató.

En su lujosa villa en la década de 1920, los Menzel fundaron una escuela de adiestramiento canino. Allí, los dos llevaron a cabo una investigación y escribieron libros sobre el comportamiento canino y la capacidad olfativa. Rudolphina enseñó a las razas militares entonces populares como los pastores alemanes, los dóberman pinschers y los bóxers, el último de los cuales también crió, a proteger, atacar y rastrear. Aunque nacieron en Austria, los Menzel eran ardientes sionistas, y a los perros que entrenaron para los ejércitos alemán y austriaco se les enseñó a obedecer órdenes solo en hebreo, una amarga ironía considerando cómo fueron utilizados a medida que avanzaba el régimen nazi.

Durante más de una década antes de huir de Austria, Rudolphina Menzel había estado trabajando con sionistas en Palestina, vendiéndoles perros entrenados; acoger a miembros de la Haganá, precursora de las Fuerzas de Defensa de Israel, para que pudieran aprender sus métodos de adiestramiento, y dar cursos en kibutz sobre adiestramiento de perros guardianes.

Reintroduciendo a los perros en la cultura judía

Al fomentar el uso de perros en los nuevos asentamientos judíos en Palestina, el objetivo de Rudolphina Menzel no era solo brindarles una seguridad efectiva. Para ella, los perros eran también un puente simbólico entre los guetos judíos de Europa y su nueva vida en el Levante.

“Por nuestras venas fluye la sangre de muchas generaciones que pasaron toda su vida en las ciudades asfixiantes, y la sangre de muchas generaciones antes que ellas, que nunca abandonaron los callejones del gueto”, escribió Menzel en un libro de 1939. “Estaban lejos del suelo, lejos de los animales. Todos los animales les eran ajenos y el perro era el más extraño de todos «.

Eso se debió en gran parte a que el perro había estado asociado con la persecución judía durante siglos. “Se utilizó como escolta y ayudante de perseguidores y opresores”, escribieron. “Por orden del escudero, el perro atacó y ahuyentó al vendedor ambulante judío. El perro era el compañero de los gobernantes que decidían el destino de los judíos, si vivirían o morirían «.

Con su llegada a Palestina en vísperas de la Segunda Guerra Mundial, los Menzels comenzaron a entrenar perros de servicio y guardianes para la Haganá. Como hizo en Austria, Rudolphina Menzel estableció un instituto para entrenar y estudiar perros con fines militares y agrícolas posteriores. Los perros que entrenó buscaron soldados heridos, detectaron y transportaron municiones, captaron comunicaciones por radio y llevaron mensajes a lo largo de kilómetros. Uno de sus mayores logros fue entrenar perros para localizar minas terrestres identificando el olor de la tierra suelta y de diferente olor que las cubría.

A medida que avanzaba su entrenamiento, Rudolphina Menzel descubrió que las razas protectoras tradicionales luchaban en el duro clima del desierto. La solución, decidió, eran los perros paria locales, semisalvajes, que vivían en las afueras de los asentamientos humanos y con los beduinos nómadas del desierto.

Atrayendo perros salvajes

Con su físico ligero, ágil y de tamaño mediano, el Canaan Dog fue claramente construido para sobrevivir en un entorno tan árido, con la capacidad de sobrevivir a altas temperaturas con poca agua disponible. Como Rudolphina iba a descubrir, aunque los perros eran reservados con los extraños y bastante independientes, no obstante, aceptaron la compañía humana con bastante facilidad y podían ser entrenados fácilmente.

La evidencia arqueológica muestra que los perros de orejas pinchadas y cola rizada que Rudolphina llegó a llamar Canaan Dogs habían existido en el área durante milenios. Un antiguo cementerio de perros en Ashkelon, Israel, que data del siglo V al III a.C., contiene los restos de más de 1300 perros similares a los de Canaán, la mayoría de ellos cachorros, colocados a los lados, con la cola metida deliberadamente entre las piernas; evidencia, tal vez, que habían sido utilizados en rituales religiosos, con perros adultos teóricamente perdonados para que pudieran ser criados.

La tradición judía sostiene que cuando los israelitas se vieron obligados a abandonar su antigua patria durante la diáspora prerromana, los perros que dejaron se fundieron en el desierto y se volvieron salvajes. El desafío de Rudophina Menzel fue encontrar la manera de traerlos de regreso.

Caminando hacia el desierto de Negev, Rudolphina atrajo a los perros adultos con comida y también logró recolectar camadas enteras de cachorros. El primer perro adulto que capturó después de seis meses se llamó Dugma, cuyo nombre se traduce apropiadamente como «ejemplo». A pesar de ser, en sus palabras, “especialmente desconfiada”, después de algunas semanas de entrenamiento, Dugma fue lo suficientemente dócil como para acompañarla a la ciudad en el autobús.

Un pasado antiguo y un presente cultural

El nombre de la perrera de Rudolpha era B’nei Habitachon, que significa «De la casa de protección». También se usó para los perros guía criados en su Instituto para la Movilidad de los Ciegos, que eran en su mayoría Labrador Retrievers, ya que los altamente inteligentes Canaan Dogs resultaron ser demasiado independientes para ese trabajo. Pero eran increíblemente adecuados como perros de guerra, en particular para la detección de minas, un trabajo para el que todavía se utilizan en el ejército israelí.

A lo largo de los años, la adquisición de perros en la naturaleza se volvió cada vez más difícil: muchas fueron erradicadas por las autoridades israelíes en un intento por controlar la propagación de la rabia, y los crecientes asentamientos invadieron sus hábitats nativos. A medida que la población humana crecía, también lo hacía el cruzamiento con razas no autóctonas, diluyendo esta raza una vez aislada.

Si bien el número cada vez menor de perros salvajes de Canaan ha tenido sus desafíos en su tierra natal, la raza se ha extendido por todo el mundo. En 1965, Rudolpha envió los primeros cuatro perros Canaan a Ursula Berkowitz de Oxnard, California, quien ayudó a fundar el Canaan Dog Club of America ese mismo año. Aunque nunca fue muy popular, el año pasado ocupó el puesto 179th De las 193 razas reconocidas de AKC, el Canaan Dog tuvo un gran reconocimiento en 1995, cuando John F. Kennedy Jr. lo adquirió Friday, llamado así por el único día a la semana en que su Canaan Dog lo acompañó a trabajar en la revista George. Pero conociendo muy bien los peligros de la atención pública, Kennedy nunca identificó a Friday como un Perro Canaán y nunca corrigió las suposiciones de muchos de que era una raza mixta.

En cuanto a Rudolphina Menzel, murió en 1973, con tiempo suficiente para ver que la raza que redescubrió se reintrodujera sólidamente en la cultura judía: el perro de Canaán fue aceptado por el Kennel Club de Israel en 1953, y fue reconocido por la Federación Cynologique Internationale global, o FCI, en 1966, y el American Kennel Club en 1997.

Los Menzel no tenían hijos ni familia en el emergente estado de Israel. Pero lo que sí tenían eran los perros, recordatorios vivos y leales de un pasado antiguo y una conexión con el suelo que deseaban fervientemente recuperar y renovar.