Historia del Ridgeback de Rodesia: cazando leones y defendiéndose de los babuinos

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Aunque a menudo no pensamos en ellos de esta manera, los perros realmente se tratan de personas: esas figuras de hace mucho tiempo (o, a veces, no hace mucho) que desarrollaron razas particulares para tareas particulares. Algunas razas, como el Doberman Pinscher, Teddy Roosevelt Terrier y Cesky Terrier, deben su existencia a una sola persona visionaria. Otras razas fueron creadas por culturas o clases de personas específicas.

Si la civilización es la intersección de un grupo de personas con su entorno, también lo son sus perros: con abrigos que evolucionaron para sobrevivir al clima local, estilos corporales desarrollados para navegar por terrenos nativos y personajes que encajan en las costumbres sociales del día. nuestros perros de raza pura son momentos de la historia que viven y respiran, reflejos de las culturas lejanas que los desarrollaron y nutrieron. A través de ellos, redescubrimos la diversidad cultural y el patrimonio de nuestro mundo.

Cada semana, sin siquiera movernos de nuestros sofás, viajamos a un lugar y tiempo diferente para conocer a las personas que desarrollaron los bultos de pelo que dormitaban a nuestros lados.

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La guardería para perros generalmente no resulta en una nueva raza. Por otra parte, la mayoría de los perros no son niñeras a los 19th-Cazadores de caza mayor del siglo.

Como su nombre lo indica claramente, el Rhodesian Ridgeback es un perro con una cresta en la espalda que se origina en Rhodesia. (Aunque ese país en el sur de África ahora se conoce como Zimbabwe, el nombre original de la raza permanece. No hay zipperbacks de Zimbabwe aquí).

Antes de llegar al episodio del cuidado de perros que dio vida a estos famosos perros cazadores de leones, tenemos que retroceder el reloj y dirigirnos hacia el sur, hasta la punta del continente.

Allí, a mediados del siglo XVII, la Compañía Holandesa de las Indias Orientales estableció un puerto en el Cabo de Buena Esperanza donde los barcos podían repostar y reabastecerse en su camino hacia y desde los mercados de té en Asia. Los colonos holandeses notaron que los pueblos nativos, llamados Khoikhoi, tenían perros con franjas de pelo únicas que crecían hacia atrás en la espalda. Aunque no eran particularmente atractivos con sus orejas aguzadas y su porte parecido al de un chacal, estos perros con crestas eran resistentes y tenían una capacidad aparentemente innata para sobrevivir a los encuentros con depredadores africanos, en particular leones.

Eventualmente, las razas continentales traídas a Sudáfrica por estos colonos, que se llamaban a sí mismos Boers – holandés para «granjero» – se cruzaron con los perros nativos. No hubo programas de cría organizados, pero, siendo un rasgo dominante, la cresta persistió, tanto en los perros Boer como en los Khoikhoi.

Una manada de perros cazadores de leones

Unos 200 años más tarde, en 1875, el reverendo Charles Helm dejó el Cabo y viajó hacia el norte en un carro tirado por bueyes hasta Hope Fountain, en la esquina suroeste de la entonces Rhodesia, para ejecutar la misión allí. Lo acompañaban su esposa, su hija pequeña, y Powder y Lorna, dos perras presuntamente estriadas que se dice que se asemejan a los Greyhounds de pelaje áspero.

Uno de los pocos puestos de avanzada en el camino hacia el bullicioso asentamiento en Bulawayo, Hope Fountain Mission era un lugar de parada esencial para viajeros, cazadores cansados ​​y compañeros misioneros. El famoso cazador y explorador Frederick Courtney Selous convaleció allí después de caminar, y gatear parcialmente, a 400 millas del río Zambesi en un delirio febril.

Otro cazador profesional y amigo cercano de Selous también conocía bien la Misión. Cornelius van Rooyen, «Nellis» para sus amigos, se casó allí cuatro años después de la llegada de la familia Helms. Van Rooyen, un bóer que vivía en la Rhodesia británica, era un famoso cazador de caza mayor que organizaba expediciones para los ricos e influyentes, incluidos los duques y lores ingleses. Al regresar de sus expediciones con cuernos y pieles, también capturó animales salvajes y los vendió a zoológicos y parques de vida silvestre europeos.

Para estos peligrosos esfuerzos, necesitaba una jauría de perros cazadores de leones, cuyas filas eran constantemente aventadas por los dientes y garras de sus presas.

El mayor error sobre los Ridgebacks y los leones: el primero Nunca hizo contacto con estos últimos, pero más bien los burló y los desorientó, como un torero se burla de un toro.

Cuando el negocio le obligaba a viajar de regreso a Sudáfrica, el reverendo Helms dejaba a sus perros con van Rooyen. Debido a que la esterilización y la castración no eran una prioridad en la selva africana, las hembras se cruzaron con la manada de von Rooyen, que se creía que incluía Greyhounds, Irish y Airedale terriers, Collies y Bulldogs, que eran de patas más largas y más ágiles que la raza que conocemos. hoy.

Espaldas con crestas

No se sabe si van Rooyen seleccionó a los cachorros de Lorna y Powder en función de si tenían una cresta o no. (Incluso hoy en día, un cierto porcentaje de cachorros Ridgeback nacen sin crestas). En cambio, la naturaleza probablemente fue el árbitro final, porque al final solo sobrevivieron los más fuertes e inteligentes. Pero a medida que pasaba el tiempo, quedó claro que los perros con crestas eran cazadores más exitosos, probablemente debido a su sangre nativa de perro Khoi.

La caza de leones requería un conjunto específico de habilidades físicas y mentales: los perros tenían que ser lo suficientemente fuertes para resistir los rigores físicos de la caza, pero tener suficiente agilidad para apartarse del camino de las garras cortantes. (Ese es el mayor error acerca de los Ridgebacks y los leones: el primero Nunca hizo contacto con estos últimos, pero más bien los burlaba y los desorientaba, como un matador se burla de un toro.) Los perros tenían que ser lo suficientemente valientes para acosar al rey de las bestias mientras el cazador se posicionaba para el tiro mortal, pero lo suficientemente inteligente para saber si su batalla fue perdida, y así saber cuándo retirarse.

Como era de esperar, los perros león de van Rooyen, como se les conoció, adquirieron una gran reputación, llegando a ser tan notables que Selous los mencionó en su famoso libro de 1893, «Viajes y aventuras en el sudeste de África», incluido un perro que se parecía a un «sabueso mestizo». «Que van Rooyen» no se habría separado a ningún precio «.

Ese perro en particular murió durante el viaje de caza que Selous estaba contando. Van Rooyen también murió antes de tiempo, a los 55 años de neumonía. Aunque nunca tuvo la intención de crear una raza, Van Rooyen lo hizo, tomando un rasgo distintivo que se encontraba comúnmente entre los primeros perros que sus antepasados ​​Boer habían encontrado, y haciéndolo asociado indeleblemente con el tipo de fortaleza y astucia necesarios para sobrevivir en su hermoso pero peligrosa nueva patria.

Velocidad y resistencia

Sin embargo, en cuanto a las recetas finales, el Ridgeback solo estaba a medio hornear. Los aficionados a principios de los 20th Century comenzó a criar a los perros más como los compañeros y protectores completos que siempre habían sido en lugar del deporte moribundo de la caza de leones.

El Ridgeback pudo realizar una variedad de tareas: correr y derribar grandes antílopes, defenderse de los babuinos, pastorear ocasionalmente bueyes y proteger el corral o corral de ganado durante la noche.

Entendieron que en lugar de ser un pony de un solo truco, el Ridgeback era el generalista consumado, capaz de realizar una variedad de tareas: correr y derribar grandes antílopes, defenderse de los babuinos, pastorear el buey ocasional y proteger el kraal o el ganado. pluma, por la noche.

Como reflejo de estos diversos roles, en muchos casos lo único que estos primeros Ridgebacks tenían en común era la cresta en sus espaldas. En 1922, una reunión de propietarios de Lion Dog en Bulawayo resultó en una vertiginosa variedad de perros que variaban en apariencia y tamaño desde Bull Terriers hasta Great Danes.

Tomando prestado generosamente del estándar dálmata, que describía a un perro que, como el suyo, necesitaba poder trotar junto a un caballo o un carro todo el día, estos primeros colombófilos crearon la versión Ridgeback. Agregaron los detalles de la importantísima cresta, así como palabras para indicar que esta raza africana única necesitaba velocidad tanto como resistencia. Dado que ningún perro que estaba presente cumplía con todos los criterios de su estándar emergente, estos hombres perros adoptaron un enfoque similar al de un buffet, seleccionando las orejas de uno, la cola de otro, y así sucesivamente.

En poco tiempo, estos primeros aficionados también cambiaron el nombre de la raza de African Lion Dog a Rhodesian Ridgeback, porque si bien cualquier perro puede, en teoría, cazar un león, no todos los perros tienen ese mechón revelador en la espalda que da fe de sus raíces. en los promontorios rocosos del Cabo de Buena Esperanza. Es por eso que los colombófilos expertos siempre se refieren a sus perros como «Ridgebacks» para abreviar, no como «Rhodesianos».

Ridgeback de Rhodesia de hoy

Si Cornelius van Rooyen fuera a ver a sus perros hoy, lo más probable es que no los reconozca aparte de esas crestas reveladoras. Con sus abrigos cortos de color trigo que van desde el lino pálido hasta el rojo intenso, hermosas cabezas y físicos esculpidos en mármol, los Ridgebacks modernos son indiscutiblemente más pulidos que sus progenitores criados en la frontera.

Pero sin duda reconocería a las viejas almas que hay debajo. Junto con la cresta distintiva, permanece el cazador intrépido, el estratega de mente independiente y el astuto superviviente. Y los rastros de esa sabiduría impartida genéticamente son evidentes incluso hoy: no importa dónde vivan, los Ridgebacks casi universalmente se negarán a saltar a una masa de agua estancada, porque un acto tan impetuoso en su África natal probablemente resultaría en un almuerzo para un cocodrilo.

Dejando de lado esas peculiaridades, la cualidad más valiosa que persiste en el perro debajo de la cresta es la misma que hizo que un cazador experimentado como van Rooyen llorara cada vez que regresaba de una cacería sin uno de sus perros león. Y es que un perro con tanto coraje, inteligencia y dominio de sí mismo elegiría amar a sus humanos tan profundamente como lo hace, una realidad que es tan impresionante como cualquier especie exótica que puedas ver rugiendo a través de la llanura africana.