La cola fósil de Spinosaurus sugiere que los dinosaurios eran nadadores después de todo

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De dientes afilados Spinosaurus no se limitó a quedarse en los bajíos para pescar pescado para la cena; este dinosaurio pudo haber sido un excelente nadador. Spinosaurus aegyptiacus, revela un nuevo descubrimiento de fósiles, tuvo un cola en forma de paleta eso pudo haber ayudado al depredador a cortar el agua con la gracia de un cocodrilo.

La cola fosilizada, desenterrada de rocas de 95 millones de años en Marruecos, es la más completa Spinosaurus
cola alguna vez recuperada. Su forma inusual sugiere que este dinosaurio pudo haber sido acuático, contrariamente a la sabiduría predominante de que los dinosaurios eran únicamente habitantes de la tierra, informan los investigadores en un estudio publicado en línea el 29 de abril en Naturaleza.

«Básicamente era un monstruo de río», dice Nizar Ibrahim, paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Detroit Mercy que dirigió el estudio.

«Cuando vi por primera vez las ilustraciones de la cola, literalmente me reí con sorpresa y deleite, y no soy alguien que normalmente se ríe», dice Matthew Lamanna, paleontólogo de vertebrados en el Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh, quien revisó el papel para Naturaleza. “La cola tenía un aspecto increíblemente extraño para un dinosaurio depredador. Nunca había visto algo así «.

paleontólogo sentado sobre suelo rocoso
El paleontólogo Diego Mattarelli (en la imagen) se sienta en Marruecos junto a dos fósiles desenterrados, piezas de un Spinosaurus cola. Los dos huesos de la cola (las formas con forma de baqueta a la derecha) muestran cada uno una vértebra central cuadrada con una espina neural proyectada. La cola reconstruida reveló que las espinas formaban una paleta alta.Gabriele Bindellini

Spinosaurus Se sabía que vivía cerca del agua y comía mariscos: los dientes en forma de cono del animal habrían sido expertos en enganchar peces resbaladizos. “Pero para la mayoría de la gente, el modelo con el que se sentían más cómodos era un dinosaurio zancudo que esperaba a que los peces pasaran nadando”, la forma en que un oso pardo puede chapotear en el agua para atrapar un pez, dice Ibrahim.

Ibrahim ha propuesto previamente que Spinosaurus era más que un ave zancuda ocasional. En un artículo de 2014 en Ciencias, él y sus colegas informaron que la criatura tenía huesos más densos que la mayoría de los otros terópodos, la rama de los dinosaurios depredadores que incluye tirano-saurio Rex y Allosaurus (SN: 11/9/14). Los huesos más densos podrían ser una adaptación evolutiva a una vida más acuática, lo que permitiría un mayor control de la flotabilidad.

“Encontramos oro”, dice. Surgieron hueso tras hueso, revelando una cola que estaba casi completa en un 80 por ciento. Esa cola contenía espinas neurales muy largas, proyecciones óseas en las vértebras, que juntas formaban una forma de aleta alta, haciendo que la cola pareciera una paleta, dice.

En la parte inferior de la cola hay una fila de huesos en forma de V llamados galones, una característica que tienen muchos dinosaurios. En la mayoría de los dinosaurios, los galones «son bastante largos en la base de la cola, y luego se vuelven cada vez más cortos» hacia la punta, dice Ibrahim. Pero en Spinosaurus, los galones permanecen largos hasta cerca del final de la cola.

Además, la cola era sorprendentemente flexible. Muchos terópodos tenían colas rígidas e inflexibles, lo que ayudó a los dinosaurios a equilibrar su peso en tierra. Pero Spinosaurus ‘ La cola tenía un amplio rango de movimiento que le permitía balancearse hacia los lados.

imagen de paisaje del sureste de Marruecos
Un cazador de fósiles aficionado recuperó por primera vez piezas de Spinosaurus en 2008, en la región de Kem Kem, en el sureste de Marruecos, en el Sahara. Nazir Ibrahim y sus colegas regresaron al sitio varias veces, recuperando más fósiles.Diego Mattarelli

Si ese movimiento se tradujo en el animal impulsándose a través del agua es otra cuestión. Ibrahim y sus colegas probaron el posible poder de Spinosaurus‘forma de cola contra la de otros animales, incluidos dos terópodos terrestres y dos animales semiacuáticos modernos, un cocodrilo y un tritón.

Las versiones de plástico de las diferentes formas de la cola se balanceaban hacia adelante y hacia atrás mediante controladores robóticos en un tanque de agua, mientras que los sensores medían el poder de propulsión y el empuje de las colas. los Spinosaurus La cola funcionó casi tan bien como las colas de los animales semiacuáticos y mucho mejor que las colas de los otros dinosaurios, dice Ibrahim.

Ese hallazgo sugiere que Spinosaurus fue capaz de perseguir activamente a sus presas en el agua, agrega. «En este punto, creo que es el clavo en el ataúd de la idea de que los dinosaurios nunca invadieron el mundo acuático».

Sin embargo, también es posible que las vértebras de la cola extendidas estuvieran destinadas a exhibirse en lugar de nadar, señala Thomas Holtz, paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Maryland en College Park que no participó en el nuevo estudio. “Pero para ser justos, esas no son cosas que se excluyan mutuamente”, agrega. Y cuando se considera la forma de la cola junto con otros atributos inusuales, como los densos huesos del dinosaurio, «hay un patrón consistente que ciertamente sugiere que se trata de un animal acuático».

Si es cierto, eso marcaría un cambio de paradigma en nuestra comprensión de los dinosaurios, que anteriormente se pensaba que eran exclusivamente animales terrestres, dice Holtz. Pero existen tipos similares de excepciones. «Pensamos en los mamíferos como un grupo terrestre, pero tenemos ballenas y murciélagos», dice.

Y Spinosaurus«Los antepasados ​​tenían colas más rígidas, más parecidas a las de otros terópodos, lo que sugiere que la forma de la cola evolucionó con el tiempo, dice Holtz. “Sería interesante ver si resulta que hay un miembro de Spinosaurus ‘ rama [that lived later] y era aún más acuático. Es el tipo de cosas por las que queremos estar atentos «.