La diversidad genética oculta de los corales corresponde a estilos de vida distintos

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Los corales pétreos que forman arrecifes han estado ocultando su diversidad a plena vista. Un análisis genético del coral de arrecife más extendido en el Indo-Pacífico reveló que, en lugar de ser una sola especie (Pachyseris speciosa), en realidad fue cuatro especies distintas de coral, informan los investigadores el 2 de abril en Biología actual.

Los arrecifes de coral son los condominios de la biodiversidad oceánica y albergan más especies por metro cuadrado que cualquier otro hábitat marino. Comprender qué especies de coral fomentan esa biodiversidad y cómo se comportan esos corales es vital para cuidarlos, especialmente porque un clima cálido amenaza la biodiversidad oceánica en general (SN: 6/5/20). “El solo hecho de saber lo que hay es fundamental para rastrear lo que estamos perdiendo”, dice Rebecca Vega-Thurber, microbióloga marina de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis, que no participó en el nuevo estudio. Los resultados sugieren que otros corales que se cree que son una sola especie en realidad pueden ser mucho más diversos de lo que los investigadores se dieron cuenta.

Usando una combinación de equipo de buceo y vehículos operados por control remoto, el biólogo marino Pim Bongaerts de la Academia de Ciencias de California en San Francisco y sus colegas tomaron muestras de más de 1.400 P. speciosa corales desde la superficie del océano hasta 80 metros. En el laboratorio, las muestras parecían idénticas y sus estructuras internas eran indistinguibles en las imágenes de microscopio electrónico de barrido. Sin embargo, sus genomas, sus libros completos de instrucciones genéticas, revelaron que los corales se habían separado hace millones de años. Eso tenía sentido para una de las especies del Golfo de Aqaba en el Mar Rojo, que estaba geográficamente separado de las demás. Pero las otras tres especies recientemente identificadas vivían juntas en los mismos arrecifes en las aguas del sur de Asia. Si los corales vivían juntos, ¿por qué uno no superó a los otros dos ?, se preguntó el equipo.

Al examinar los datos de hábitat de sus inmersiones, los investigadores encontraron que las tres especies de coral distintas favorecían diferentes profundidades de agua, con una abundante en los 10 metros superiores y las otras dos floreciendo más profundamente. Las tres especies de coral también tenían diferentes concentraciones de algas y pigmentos fotosintéticos, lo que sugiere que tenían estrategias distintas para albergar a sus algas asociadas que proporcionan alimento. Y los tiempos de desove de estas tres especies también se extendieron ligeramente. Uno liberó la mayoría de sus gametos cinco días después de la luna llena, otro siete días después y el tercero a los nueve días y contando. La separación del desove podría ayudar a que los huevos y los espermatozoides de cada especie se conecten con la combinación correcta de especies.

biólogos marinos buceo
Los biólogos marinos Pim Bongaerts y Norbert Englebert recolectan muestras de coral durante una inmersión en Holmes Reef en el Mar del Coral al norte de Australia.David Whillas

Este estudio es el primero en mostrar cómo un conjunto de corales de arrecife crípticos están dividiendo su espacio ecológico compartido, por profundidad, fisiología y tiempo de desove, dice Bongaerts. «Están ocurriendo todos estos linajes crípticos, pero en gran medida han sido ignorados desde un punto de vista ecológico».

Los resultados abren la puerta a la posibilidad de que muchos otros corales doppelgänger puedan ser múltiples especies que coexisten gracias a las diferencias ecológicas, dice el genomicista de arrecifes Christian Voolstra de la Universidad de Konstanz en Alemania. “Hay una mínima posibilidad de que hayan elegido el unicornio, pero lo dudo mucho. Este documento muestra que, con toda probabilidad, existe una gran diversidad de corales de arrecife con ecologías distintas «.

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