La hierba gatera repele los insectos. Los científicos pueden haber descubierto finalmente cómo

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Una bocanada de hierba gatera puede hacer que los mosquitos zumben, y ahora los investigadores saben por qué.

El componente activo de la hierba gatera (Nepeta cataria) repele insectos por desencadenando un receptor químico que estimula sensaciones como dolor o picazón, los investigadores informan el 4 de marzo en Biología actual. El sensor, denominado TRPA1, es común en animales, desde gusanos planos hasta personas, y responde a irritantes ambientales como el frío, el calor, el wasabi y los gases lacrimógenos. Cuando los irritantes entran en contacto con TRPA1, la reacción puede hacer que la gente tosa o que un insecto huya.

El efecto repelente de la hierba gatera sobre los insectos, y su efecto eufórico en los felinos, se ha documentado durante milenios. Los estudios han demostrado que la hierba gatera puede ser tan eficaz como el repelente sintético de dietilometro-toluamida o DEET (SN: 5/9/01). Pero se desconocía cómo la planta repelía a los insectos.

Entonces, los investigadores expusieron mosquitos y moscas de la fruta a la hierba gatera y monitorearon el comportamiento de los insectos. Las moscas de la fruta tenían menos probabilidades de poner huevos en el costado de una placa de Petri que se trató con hierba gatera o su componente activo, nepetalactona. Los mosquitos también tenían menos probabilidades de extraer sangre de una mano humana cubierta con hierba gatera. Los insectos que habían sido modificados genéticamente para carecer de TRPA1, sin embargo, no tenían aversión a la planta. Ese comportamiento, junto con experimentos en células cultivadas en laboratorio que muestran que la hierba gatera activa TRPA1, sugiere que el insecto TRPA1 percibe la hierba gatera como un irritante.

Desconcertar cómo la planta disuade a los insectos podría ayudar a los investigadores a diseñar repelentes potentes que pueden ser más fáciles de obtener en los países en desarrollo afectados por las enfermedades transmitidas por mosquitos. “El aceite extraído de la planta o de la propia planta podría ser un excelente punto de partida”, dice el coautor del estudio Marco Gallio, neurocientífico de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois.

Si una planta puede producir una sustancia química que active TRPA1 en una variedad de animales, nadie la comerá, dice Paul Garrity, neurocientífico de la Universidad Brandeis en Waltham, Massachusetts, que no participó en el trabajo. La hierba gatera probablemente no evolucionó en respuesta a la depredación de los antiguos mosquitos o moscas de la fruta, dice, ya que las plantas no están en el menú principal de los insectos. En cambio, estos insectos podrían ser un daño colateral en la lucha de la hierba gatera con algún otro insecto que mordisquea las plantas.

mosquito de la fiebre amarilla en la piel
La hierba gatera puede disuadir a insectos como este mosquito de la fiebre amarilla (Aedes aegypti) activando un sensor químico que, en humanos, detecta dolor o picazón.Marcus Stensmyr

El hallazgo «hace que uno se pregunte cuál es el objetivo en los gatos», dice Craig Montell, un neurocientífico de la Universidad de California en Santa Bárbara que tampoco participó en el estudio. La pregunta no es solo si la hierba gatera se dirige a TRPA1 en los gatos, sino también si la planta podría enviar señales a través de diferentes células, como las del placer, en el sistema nervioso felino, dice Montell.

Afortunadamente, la naturaleza insensible de la planta no afecta a las personas, una señal de un buen repelente, dice Gallio. El TRPA1 humano no respondió a la hierba gatera en células cultivadas en laboratorio. Además, dice, «la gran ventaja es que puedes crecer [catnip] en tu patio trasero «.

Aunque tal vez no plante hierba gatera en el jardín, dice el coautor del estudio Marcus Stensmyr, neurocientífico de la Universidad de Lund en Suecia. Una maceta podría ser mejor, dice, ya que la hierba gatera puede extenderse como una mala hierba y apoderarse de un jardín.

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