La limpieza de tierras para alimentar a una población humana en crecimiento amenazará a miles de especies

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La creciente necesidad de alimentos de la humanidad se enfrenta a la necesidad de espacio de miles de otras especies.

Para 2050, es posible que los humanos necesiten despejar 3,35 millones de kilómetros cuadrados adicionales de tierra para la agricultura. Convertir estos hábitats en gran parte naturales, colectivamente del tamaño de la India, exprimiría a más de 17.000 especies de vertebrados de algunas de sus tierras, los investigadores informan el 21 de diciembre en Sostenibilidad de la naturaleza.

Pero cambiar cómo, dónde y qué alimentos se cultivan puede minimizar los impactos, dice el científico conservacionista David Williams de la Universidad de Leeds en Inglaterra. «Podemos alimentar al planeta sin arruinarlo demasiado».

Para averiguar cómo, Williams y sus colegas identificaron primero los hábitats con mayor probabilidad de ser talados para tierras de cultivo. Luego, el equipo calculó la cantidad de alimentos necesaria para sostener el crecimiento de la población humana proyectado para 152 países y trazó un mapa de dónde probablemente se cultivarían cultivos en cada uno, basándose en parte en los cambios de uso de la tierra en el pasado. Para 2050, los 13 millones de kilómetros cuadrados de tierras de cultivo del mundo tendrían que aumentar en un 26 por ciento, encontró el equipo. Ese crecimiento se concentra principalmente en el África subsahariana, el sur y el sudeste de Asia.

Luego, los investigadores superpusieron estas estimaciones en mapas de distribución de casi 20.000 especies de aves, anfibios y mamíferos. Si bien casi todas estas especies perderían algo de hábitat, el equipo estima que 1.280 especies perderían al menos el 25 por ciento de sus áreas de distribución y 96 especies perderían al menos el 75 por ciento.

La revisión del sistema alimentario mundial casi podría borrar estas pérdidas de biodiversidad, dice el equipo. Entre los cambios: mejorar el rendimiento de los cultivos, hacer la transición a dietas más basadas en plantas, reducir a la mitad la pérdida y el desperdicio de alimentos y aumentar las importaciones de alimentos para los países donde la expansión agrícola amenaza a la mayoría de las especies. La implementación de las cuatro tácticas reduciría el área de tierras de cultivo del mundo en 3.4 millones de kilómetros cuadrados a mediados de siglo y resultaría en que solo 33 especies perdieran más de una cuarta parte de su área de distribución natural, encontró el equipo.

Lograr eso puede ser políticamente inviable, dice Williams, pero los cambios menos agresivos aún podrían tener grandes impactos. El mundo necesita alimentar a una población en crecimiento, pero se puede hacer de manera más sostenible, dice. «Es una obviedad».