Las células de la piel de rana se convirtieron en máquinas vivientes

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Utilizando gotas de células de la piel de embriones de rana, los científicos han desarrollado criaturas como ninguna otra cosa en la Tierra, informa un nuevo estudio. Estas “máquinas vivientes” microscópicas pueden nadar, barrer escombros y curarse después de una herida.

Los científicos a menudo se esfuerzan por comprender el mundo tal como existe, dice Jacob Foster, un investigador de inteligencia colectiva en UCLA que no participa en esta investigación. Pero el nuevo estudio, publicado el 31 de marzo en Ciencia Robótica, es parte de un “momento liberador en la historia de la ciencia”, dice Foster. “Una reorientación hacia lo posible”.

En cierto modo, los bots se hicieron a sí mismos. Los científicos extrajeron pequeños grupos de células madre de la piel de los embriones de rana para ver qué harían estas células por sí solas. Separadas de sus lugares habituales en un embrión de rana en crecimiento, las células se organizaron en bolas y crecieron. Aproximadamente tres días después, los grupos, llamados xenobots, comenzaron a nadar.

Normalmente, las estructuras similares a pelos llamadas cilios en la piel de rana repelen los patógenos y esparcen el moco. Pero en los xenobots, los cilios les permitían moverse. Ese sorprendente desarrollo “es un gran ejemplo de cómo la vida reutiliza lo que está a la mano”, dice el coautor del estudio Michael Levin, biólogo de la Universidad de Tufts en Medford, Massachusetts.

animación de enjambres de xenobots
Un enjambre de xenobots (puntos brillantes) nada alrededor y empuja pequeñas partículas.Douglas Blackiston

Y ese proceso ocurre rápido. “Este no es un tipo de efecto en el que la evolución ha encontrado un nuevo uso durante cientos de miles de años”, dice Levin. «Esto sucede frente a tus ojos en dos o tres días».

Los xenobots no tienen células nerviosas ni cerebros. Sin embargo, los xenobots, cada uno de aproximadamente medio milímetro de ancho, pueden nadar a través de tubos muy delgados y atravesar laberintos con curvas. Cuando se colocan en una arena llena de pequeñas partículas de óxido de hierro, los xenobots pueden barrer los escombros en pilas. Los Xenobots pueden incluso curarse a sí mismos; después de ser cortados, los robots se cierran de nuevo en sus formas esféricas.

Los científicos todavía están trabajando en los conceptos básicos de la vida de los xenobot. Las criaturas pueden vivir unos 10 días sin comer. Cuando se les alimenta con azúcar, los xenobots pueden vivir más tiempo (aunque no siguen creciendo). “Los hemos cultivado durante más de cuatro meses en el laboratorio”, dice el coautor del estudio Doug Blackiston, también en Tufts. “Hacen cosas realmente interesantes si las cultivas”, incluida la formación de extrañas formas parecidas a globos.

imagen microscópica de un xenobot
Este xenobot tiene unos 500 micrómetros de diámetro y está hecho de células de rana, aunque no parece ni actúa como una rana real.Douglas Blackiston

Todavía no está claro qué tipo de trabajos podrían hacer estos xenobots, si es que los hay. Me viene a la mente limpiar vías fluviales, arterias u otros espacios pequeños, dicen los investigadores. En términos más generales, estos organismos pueden contener lecciones sobre cómo se construyen los cuerpos, dice Levin.

Con la llegada de nuevos organismos surgen problemas éticos, advierte Kobi Leins, investigador de ética digital de la Universidad de Melbourne en Australia. “A los científicos les gusta hacer cosas y no necesariamente piensan en las repercusiones”, dice. Se necesitan más conversaciones sobre las consecuencias no deseadas, dice.

Levin está de acuerdo. Los pequeños xenobots son fascinantes por sus propios derechos, dice, pero plantean preguntas más importantes y mayores posibilidades. «Es encontrar toda una galaxia de cosas nuevas y extrañas».

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