Las señales de un Planeta Nueve oculto en el sistema solar pueden no sostenerse

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El Planeta Nueve podría ser un espejismo. Lo que alguna vez pareció una evidencia de un planeta masivo escondido en el borde del sistema solar puede ser una ilusión, sugiere un nuevo estudio.

“No podemos descartarlo”, dice Kevin Napier, físico de la Universidad de Michigan en Ann Arbor. «Pero no hay necesariamente una razón para descartarlo».

Trabajos anteriores han sugerido que una serie de objetos lejanos en el sistema solar se agrupan en el cielo como si estuvieran siendo guiados por un planeta gigante invisible, al menos 10 veces la masa de la Tierra. Los astrónomos llamaron al mundo invisible Planeta Nueve o Planeta X.

Ahora, un nuevo análisis de 14 de esos cuerpos remotos muestra no hay evidencia de tal agrupamiento, derribando la razón principal para creer en el Planeta Nueve. Napier y sus colegas informaron los resultados el 10 de febrero en arXiv.org en un artículo que aparecerá en el Revista de ciencia planetaria.

La idea de un planeta distante que acecha mucho más allá de Neptuno recibió un gran interés en 2014, cuando los astrónomos Chad Trujillo de la Universidad del Norte de Arizona y Scott Sheppard de la Institución Carnegie para la Ciencia informaron sobre una colección de cuerpos distantes del sistema solar llamados objetos transneptunianos con una extraña apariencia órbitas agrupadasSN: 14/11/14).

En 2016, los científicos planetarios de Caltech Mike Brown y Konstantin Batygin utilizaron seis objetos transneptunianos para refinar las posibles propiedades del Planeta Nueve, fijándolo en una órbita entre 500 y 600 veces más lejos del sol que la de la Tierra (SN: 5/7/16).

Pero todos esos estudios anteriores se basaron en solo un puñado de objetos que pueden no haber representado todo lo que existe, dice Gary Bernstein, astrónomo de la Universidad de Pensilvania. Los objetos podrían haber aparecido en ciertas partes del cielo solo porque ahí es donde los astrónomos miraron.

“Es importante saber lo que no pudiste ver, además de lo que sí viste”, dice.

Para dar cuenta de esa incertidumbre, Napier, Bernstein y sus colegas combinaron observaciones de tres encuestas – la Encuesta de Energía Oscura, la Encuesta de Orígenes del Sistema Solar Exterior y la encuesta original realizada por Sheppard y Trujillo – para evaluar 14 objetos transneptunianos, más del doble muchos como en el estudio de 2016. Todos estos objetos residen entre 233 y 1,560 veces más lejos del sol que la Tierra.

Luego, el equipo ejecutó simulaciones por computadora de aproximadamente 10 mil millones de objetos transneptunianos falsos, distribuidos aleatoriamente por todo el cielo, y verificó si sus posiciones coincidían con lo que las encuestas deberían poder ver. Lo hicieron.

“Realmente parece que encontramos cosas donde miramos”, dice Napier. Es como si perdieras tus llaves por la noche y las buscaras debajo de una farola, no porque pensaras que estaban allí, sino porque ahí es donde estaba la luz. El nuevo estudio apunta básicamente a las farolas.

“Una vez que se ve dónde están realmente las farolas, queda más claro que existe un sesgo de selección serio con el descubrimiento de estos objetos”, dice Napier. Eso significa que es tan probable que los objetos se distribuyan aleatoriamente por el cielo como que se agrupen.

Eso no significa necesariamente que el Planeta Nueve esté acabado, dice.

“En Twitter, la gente ha estado muy interesada en decir que esto mata al Planeta Nueve”, dice Napier. “Quiero tener mucho cuidado al mencionar que esto no mata al Planeta Nueve. Pero no es bueno para el Planeta Nueve «.

Hay otros misterios del sistema solar que Planet Nine habría explicado claramente, dice la astrónoma Samantha Lawler de la Universidad de Regina en Canadá, que no participó en el nuevo estudio. Un planeta distante podría explicar por qué algunos objetos del sistema solar lejano tienen órbitas que están inclinadas en relación con las de los planetas más grandes o de donde provienen los proto-cometas llamados centauros (SN: 18/8/20). Eso fue parte del atractivo de la hipótesis del Planeta Nueve.

“Pero la razón principal fue la agrupación de estas órbitas”, dice. «Si ese agrupamiento no es real, entonces no hay razón para creer que hay un planeta gigante en el distante sistema solar que aún no hemos descubierto».

Batygin, uno de los autores del artículo de 2016, no está listo para rendirse. «Todavía soy bastante optimista sobre el Planeta Nueve», dice. Compara el argumento de Napier con ver un grupo de osos en el bosque: si ves un montón de osos al este, podrías pensar que había una cueva de osos allí. «Pero Napier está diciendo que los osos están a nuestro alrededor, porque no hemos comprobado en todas partes», dice Batygin. «Ese salto lógico no es uno que puedas hacer».

La evidencia del Planeta Nueve debería aparecer solo en las órbitas de objetos que son estables durante miles de millones de años, agrega Batygin. Pero el nuevo estudio, dice, está «fuertemente contaminado» por objetos inestables, cuerpos que pueden haber sido empujados por Neptuno y perdieron su posición en el cúmulo o podrían estar en camino de abandonar el sistema solar por completo. “Si mezclas tierra con tu helado, vas a saborear principalmente a tierra”, dice.

Lawler dice que no hay consenso entre las personas que estudian objetos transneptunianos sobre cuáles son estables y cuáles no.

Sin embargo, todos están de acuerdo en que para probar la existencia o inexistencia del Planeta Nueve, los astrónomos necesitan descubrir más objetos transneptunianos. El Observatorio Vera Rubin en Chile debería encontrar cientos más después de que comience a inspeccionar el cielo en 2023 (SN: 10/1/20).

“Siempre puede haber alguna laguna en nuestro entendimiento”, dice Napier. «Por eso seguimos buscando».

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