Los animales que pican las garrapatas en el sur de EE. UU. Pueden afectar la propagación de la enfermedad de Lyme

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La escasez de casos de enfermedad de Lyme en el sur de los Estados Unidos puede deberse en parte a lo que pican las garrapatas de patas negras en los lugares del sur.

Aunque las garrapatas de patas negras (Ixodes scapularis) afirman que gran parte de la mitad oriental del país es su hogar, la enfermedad de Lyme que propagan se concentra en gran medida en el noreste y cada vez más en la parte superior del medio oeste.

Es bien sabido que las garrapatas en el noreste comúnmente se adhieren a los ratones de patas blancas. Esta relación resulta ser una bendición para la enfermedad de Lyme. Cuando se infecta con la bacteria Borrelia burgdorferi, que causa la enfermedad de Lyme, estos ratones la transmiten de manera muy eficiente a las garrapatas, que luego pueden transmitirla a las personas.

Pero Las garrapatas que residen en el sur son diferentes. Es más probable que piquen lagartos llamados skinks, que son malos transmisores de la bacteria, informan los investigadores el 28 de enero en PLOS Biología.

Este estudio «muestra que hay un cambio realmente interesante» de norte a sur en el hospedador de garrapatas predominante, dice la ecóloga de enfermedades Shannon LaDeau del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas en Millbrook, NY, que no formó parte del equipo de investigación. “Parece que eso está reduciendo la transmisión” en el sur de la bacteria que causa la enfermedad de Lyme.

Se estima que 476.000 personas diagnosticado con la enfermedad de Lyme cada año en los Estados Unidos, de acuerdo con datos de seguros de 2010 a 2018. En alrededor del 70 al 80 por ciento de los casos, una erupción en el área de la picadura de garrapata es un signo temprano de la enfermedad; otros síntomas incluyen fiebre, fatiga y dolor. La mayoría de las personas se recuperan con un tratamiento antibiótico temprano. Si se pasa por alto el diagnóstico, la infección puede extenderse por el cuerpo y causar artritis y dolor en los nervios (SN: 22/6/19).

La búsqueda y eliminación de garrapatas después de una caminata es una parte del control de la enfermedad de Lyme. Comprender el comportamiento de las garrapatas y su relación con el medio ambiente puede informar otros métodos de prevención.

Las garrapatas de patas negras necesitan sangre para progresar a través de varias etapas de desarrollo. Las larvas que emergen de los huevos son las primeras en buscar un huésped para la sangre; este es el punto en el que pueden infectarse por primera vez con la bacteria de Lyme. La siguiente comida de sangre es en la etapa de ninfa. Las ninfas infectadas como larvas pueden transmitir la bacteria a otros huéspedes, incluidas las personas.

Ha habido un largo debate sobre la diferencia en los casos de enfermedad de Lyme entre el norte y el sur, dice el ecólogo investigador Howard Ginsberg en la estación de campo costera de Patuxent en la Universidad de Rhode Island en Kingston. Las garrapatas están en el sur, así que «¿por qué no hay mucha enfermedad de Lyme?»

Una posible razón es que las garrapatas ninfales en el norte buscan hospederos encima o por encima de la hojarasca, lo que las pone en el camino de los excursionistas que pasan. Pero las garrapatas ninfales en el sur son más probabilidades de permanecer debajo de la hojarasca, reduciendo la posibilidad de tales encuentros, los investigadores informaron en Garrapatas y enfermedades transmitidas por garrapatas en 2019. Es posible que las garrapatas permanezcan debajo de la hojarasca en el sur más cálido para evitar que se sequen.

Este comportamiento de búsqueda de anfitrión y los resultados del nuevo estudio ayudan a explicar la diferencia Norte-Sur, dice Ginsberg. En 2011 y 2012, él y sus colegas capturaron animales huéspedes en trampas vivas y recolectaron y probaron garrapatas en ocho sitios en la mitad oriental de los Estados Unidos. “Intentamos atrapar todo lo que se arrastraba por el suelo al que se pudiera adherir la garrapata”, dice.

En el norte, los huéspedes más comunes fueron los ratones, mientras que en el sur, las garrapatas se unieron selectivamente a los eslizones, dice Ginsberg. En el sitio de Massachusetts, por ejemplo, el 75 por ciento de las larvas y el 93 por ciento de las ninfas se extrajeron de los ratones, que representaron el 79 por ciento de los animales hospedadores capturados. El equipo no atrapó eslizones.

Pero en el sitio de Florida, aunque alrededor del 40 por ciento de los animales capturados eran ratones, tenían solo el 3 por ciento de las larvas y menos del 1 por ciento de las ninfas. Mientras tanto, los eslizones, que constituían el 28 por ciento de los animales hospedadores capturados, tenían el 92 por ciento de las larvas y el 98 por ciento de las ninfas. El equipo también descubrió que las garrapatas en los sitios del norte eran mucho más propensas a infectarse con la bacteria Lyme que las garrapatas de los sitios del sur.

Comprender el contexto ecológico de la enfermedad de Lyme puede ayudar a identificar objetivos para tratar de reducir el riesgo humano, dice LaDeau. Por ejemplo, la posibilidad de vacunar ratones contra la bacteria de Lyme (SN: 9/8/17) puede ser más útil en el norte.

Las diferencias observadas de norte a sur también influyen en las predicciones de cómo el cambio climático podría afectar la enfermedad de Lyme. Las garrapatas de patas negras se han trasladado más al norte, trayendo la enfermedad de Lyme a Canadá, en parte debido al calentamiento. Quizás los comportamientos y patrones de mordedura en el sur eventualmente se expandan a Maryland, Delaware y Virginia, reduciendo los casos de enfermedad de Lyme allí, dice Ginsberg. Se necesitará más investigación para saber cómo afectará el cambio climático a las poblaciones de eslizones y cómo el calentamiento podría cambiar el comportamiento de las garrapatas, dice.