Los burros salvajes y los caballos diseñan pozos de agua que ayudan a otras especies

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El agua impulsa los ritmos de la vida en el desierto, pero los animales no siempre están indefensos ante los caprichos del clima.

En el suroeste de Estados Unidos, los burros y caballos salvajes a menudo cavan en el sedimento polvoriento para alcanzar agua subterránea fresca y cristalina para saciar su sed. Una nueva investigación muestra que este ingenio de los équidos tiene beneficios de gran alcance para el ecosistema.

Los pozos de equid pueden actuar como oasis en el desierto, proporcionando una fuente importante de agua durante los tiempos de sequía que beneficia a una gran cantidad de animales del desierto y árboles clave, informan los investigadores en el 30 de abril Ciencias.

Introducidos en América del Norte en los últimos quinientos años más o menos, los burros salvajes y los caballos a menudo son considerados villanos en Occidente. Estas especies pueden pisotear la vegetación nativa, erosionar los lechos de los arroyos y superar a los animales nativos. Pero cuando Erick Lundgren, un ecologista de campo de la Universidad de Aarhus en Dinamarca, observó por primera vez a burros salvajes cavando pozos en 2014, se preguntó si estos agujeros podrían beneficiar a los ecosistemas, de manera similar a la forma en que los pozos de agua construidos por elefantes pueden sostener una comunidad en la sabana africana.

una cierva y un cervatillo inclinándose para beber agua de un agujero en el suelo
Los pozos excavados por los burros salvajes y los caballos son utilizados por muchas otras especies. Una cámara trampa capturó a esta cierva y ciervo mulo bebiendo de un pozo de burro en el desierto de Sonora.E. Lundgren

“Por la forma en que valoramos [feral] caballos y burros, la ortodoxia tiende a centrarse en cómo dañan los ecosistemas ”, dice. «Queríamos ver si estos agujeros proporcionaban un recurso cuando el agua escasea».

Primero, Lundgren y sus colegas tuvieron que ver si estos agujeros realmente aumentan el agua accesible. En el transcurso de tres veranos de 2015 a 2018, trazaron un mapa de la superficie del agua en pozos y arroyos alimentados con agua subterránea en cuatro sitios en el desierto de Sonora de Arizona.

La disponibilidad de agua fue muy variable entre los sitios, pero los pozos equinos generalmente aumentaron el agua accesible, especialmente a medida que aumentaban las temperaturas. En un sitio, los pozos eran la única fuente de agua potable una vez que el arroyo se secaba por completo. En otros lugares, los pozos proporcionaron hasta el 74 por ciento del agua superficial disponible. Los pozos también redujeron la distancia entre las fuentes de agua en un promedio de 843 metros, lo que hace que este recurso esencial sea más accesible y alivia las tensiones que pueden aumentar entre los bebedores en los pozos de agua aislados, dice Lundgren.

Una vez que se cavaron los pozos, vinieron otros animales. En masa.

Los investigadores instalaron cámaras en cinco sitios en los desiertos de Sonora y Mojave, marcando pozos, riberas de ríos y lugares secos. Documentaron 57 especies de vertebrados, desde pájaros cantores migratorios hasta leones de montaña, sorbiendo en los pozos, que es aproximadamente igual al número de especies que se ven en los arroyos y un 64 por ciento más alto que los lugares secos.

“Incluso atrapamos a un oso negro bebiendo de un pozo”, dice Lundgren, quien también bebe tragos de los pozos de vez en cuando. «El agua es bastante fría y más limpia que otras fuentes».

una foto de un pequeño árbol que crece en un agujero
Los pozos de burro pueden actuar como viveros para las plántulas de árboles al proporcionar un acceso más fácil al agua lejos de la competencia de las plantas establecidas en la orilla del río. Aquí, un álamo de varios años crece de un pozo de burro abandonado.© Michael Lundgren

Los pozos también pueden ser viveros para las plántulas de álamo que requieren áreas húmedas y abiertas para crecer. Estas plántulas de rápido crecimiento luchan por atravesar las riberas de los ríos llenas de vegetación y, en cambio, dependen de las inundaciones para sus primeros sorbos de agua. Pero en un sitio, los investigadores encontraron plántulas prosperando en agujeros de équidos. Muchos sobrevivieron al verano y alcanzaron los 2 metros de altura. En áreas donde las presas reducen las inundaciones, los pozos de équidos podrían estar cumpliendo un importante servicio del ecosistema para estas especies icónicas de árboles, dicen los investigadores.

El estudio «muestra claramente que los équidos pueden alterar estos ecosistemas en formas que pueden beneficiar a otras especies», dice Clive Jones, ecólogo del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas en Millbrook, Nueva York, que no participó en el estudio. Tal ingeniería hidrológica no es desconocida: los castores, por ejemplo, tienen una capacidad descomunal para diseñar ecosistemas (SN: 28/11/18). Queda por ver si los pozos de équidos desempeñan un papel igualmente crucial, dice Jones. «Se necesitan más datos para decir exactamente qué tan importantes son los pozos en términos del funcionamiento de estos ecosistemas».

Aunque los beneficios de los pozos son claros en este estudio, es demasiado pronto para concluir que los burros y caballos salvajes son buenos para los ecosistemas, señala Jeffrey Beck, ecólogo de restauración de la Universidad de Wyoming en Laramie.

“Existe una gran cantidad de investigaciones que documentan los efectos perjudiciales que estos animales pueden tener en las tierras secas de todo el mundo”, dice Beck. En el Desierto Rojo de Wyoming, por ejemplo, ha estudiado cómo los caballos salvajes a menudo expulsan a los berrendos parecidos a antílopes de los abrevaderos. Además, «los beneficios [the equids] demostrar en este estudio podría estar limitado a esta área ”, dice, ya que el agua superficial en otras áreas puede no ser tan accesible excavando.

Aún así, los investigadores esperan que este estudio pueda eliminar la noción de que las especies introducidas son totalmente malas para los ecosistemas. En algunas áreas, los équidos salvajes “están siendo asesinados por cientos de miles en nombre de la naturaleza purificadora”, dice el autor del estudio Arian Wallach, ecólogo de la Universidad de Tecnología de Sydney. Para ella, este estudio muestra «burros [and horses] son parte de la naturaleza también ”, y que los esfuerzos de erradicación podrían afectar a todo el ecosistema de formas imprevistas y desafortunadas.

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