Los incendios forestales, las olas de calor y los huracanes batieron todo tipo de récords en 2020

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2020 fue un año de constantes eventos climáticos extremos, desde olas de calor hasta incendios forestales y huracanes, muchos de los cuales los científicos han relacionado directamente con el cambio climático causado por el hombre (SN: 27/8/20). Cada evento ha tenido un gran costo en vidas perdidas y daños incurridos. A principios de octubre, solo Estados Unidos había resistido al menos 16 desastres climáticos o relacionados con el clima, cada uno con un costo de más de $ 1 mil millones. Los precios de los huracanes Delta, Zeta y Eta de finales de temporada podrían impulsar aún más el recuento final de desastres tan costosos en 2020, estableciendo un nuevo récord.

Con la pandemia de COVID-19 dominando las noticias, es posible que algunos de estos eventos ya se hayan desvanecido en la memoria. Aquí, Noticias de ciencia echa un vistazo a este año de extremos climáticos.

El ‘verano negro’ de Australia

Los incendios forestales que quemaron el sureste de Australia entre julio de 2019 y marzo de 2020 quemaron aproximadamente 11 millones de hectáreas y mataron a decenas de personas. El cambio climático hizo que esos incendios devastadores fueran al menos un 30 por ciento más probables de ocurrir, informaron los investigadores (SN: 3/4/20). La razón principal: una ola de calor prolongada y severa que asoló al país en 2019 y 2020, que a su vez se vio agravada por el cambio climático.

La intensidad de los incendios de Australia produjo algunas vistas sorprendentes. Un incendio particularmente intenso provocó la formación de imponentes nubes de pirocumulonimbos que lanzaron cientos de miles de toneladas métricas de humo a la estratosfera (SN: 15/6/20).

Una enorme columna de humo, envuelta en vientos giratorios, ascendió a un récord de 31 kilómetros en la atmósfera, profundamente en la capa protectora de ozono de la Tierra. Aunque no está claro qué cicatrices químicas dejó, una columna de humo tan grande tiene el potencial de desencadenar reacciones químicas que destruyen el ozono.

koala herido
Este koala herido, cuidado en el Kangaroo Island Wildlife Park en enero, fue uno de los innumerables animales dañados o muertos por los incendios forestales que azotaron Australia este año.Lisa Maree Williams / Getty Images

Occidente en llamas

Los incendios forestales que batieron récords en el oeste de EE. UU. También produjeron imágenes desgarradoras: llamas furiosas, cielos anaranjados, casas destruidas, vecindarios envueltos en humo acre (SN: 18/9/20). A mediados de noviembre, más de 9,200 incendios en California habían quemado alrededor de 1,7 millones de hectáreas, más del doble de la superficie quemada en 2018, el año récord anterior de incendios del estado. Mientras tanto, Colorado luchó contra tres de los incendios forestales más grandes en la historia del estado. Combinados, esos incendios quemaron más de 219.000 hectáreas.

El papel del cambio climático en estos incendios es múltiple. Desde California hasta Colorado, el aumento de las temperaturas debido al cambio climático ha provocado que la nieve primaveral se derrita más temprano, lo que resulta en una vegetación más seca para el verano. En California, esa vegetación extremadamente seca combinada con una ola de calor récord preparó el paisaje para incendios descontrolados (SN: 17/8/20).

El cambio climático está aumentando la frecuencia de condiciones climáticas extremas. El calor y la sequedad promedio de California tanto en verano como en otoño se han vuelto más severos, aumentando dramáticamente la cantidad de días cada año propensos a condiciones climáticas extremas de incendios (SN: 27/8/20). Simulaciones del cambio climático futuro proyecto que aumentará la sequedad durante al menos las próximas décadas – lo que significa que no es probable que los récords de incendios de 2020 se mantengan por mucho tiempo.

Colapso de Siberia

De enero a julio, Siberia estuvo en las garras de una poderosa ola de calor que llevó a temperaturas récord (SN: 23/6/20), incendios forestales sin precedentes en el Ártico y el deshielo del permafrost, que a su vez pueden haber provocado el colapso de un tanque de almacenamiento de combustible que inundó ríos cercanos con combustible diesel (SN: 1/7/20).

derrame de combustible en el norte de Rusia
Un trabajador participa en las operaciones de limpieza en un derrame de combustible en el norte de Rusia. Una ola de calor derritió el permafrost, lo que pudo haber causado el colapso de un tanque de combustible en mayo que liberó alrededor de 20 millones de litros de combustible diesel.Denis Kozhevnikov / TASS / Getty Images

Tal calor en Siberia, con temperaturas tan altas como 38 ° Celsius (alrededor de 100 ° Fahrenheit), habría sido imposible sin el cambio climático (SN: 15/7/20). La influencia humana hizo que la ola de calor fuera al menos 600 veces más probable, y posiblemente hasta 99.000 veces más probable, informaron los científicos. Además, el dióxido de carbono batido en la atmósfera por los incendios forestales del Ártico de este año también rompieron el récord anterior para la región, establecido en 2019 (SN: 2/8/19). Ese CO2 puede generar un mayor calentamiento, y los incendios también pueden acelerar el deshielo del permafrost, lo que podría agregar más de otro gas de efecto invernadero, el metano, a la atmósfera.

Este año también se registró la segunda extensión más baja de hielo marino del Ártico jamás registrada. Mientras tanto, un trozo del tamaño de Manhattan de la plataforma de hielo Milne de Canadá, cerca de la mitad de lo que había sido la última plataforma de hielo intacta del país, se derrumbó repentinamente en el Océano Ártico en agosto, llevándose consigo una estación de observación de hielo.

Huracanes sobrealimentados

Ya en abril, los científicos predijeron que la temporada de huracanes en el Atlántico, que dura del 1 de junio al 30 de noviembre, estaría ocupada, con alrededor de 18 tormentas con nombre, en comparación con un promedio de 12 (SN: 16/4/20). En agosto, los científicos aumentaron sus predicciones hasta 25 (SN: 7/8/20). Pero 2020 también superó esas expectativas: a mediados de noviembre, hubo 30 tormentas con nombre, eclipsando un récord establecido en 2005 (SN: 10/11/20).

Huracán laura
El huracán Laura (mostrado azotando las olas cerca de Galveston, Texas, el 26 de agosto) se intensificó rápidamente hasta convertirse en una tormenta de categoría 4 antes de tocar tierra el 27 de agosto en Luisiana.Thomas B. Shea / Getty Images

Es difícil relacionar el cambio climático con la cantidad de tormentas que se forman en un año determinado. Las aguas oceánicas muy cálidas, como las del océano Atlántico este año, fomentan la formación de ciclones tropicales. Es cierto que esas aguas cálidas están relacionadas con el cambio climático, ya que la superficie del océano absorbe el exceso de calor de la atmósfera. Pero otros factores también están involucrados en la formación de huracanes, incluidas las condiciones del viento, lo que dificulta el establecimiento de un vínculo.

Pero existen vínculos establecidos entre el calentamiento de los océanos y el aumento de la intensidad de los huracanes, así como las precipitaciones (SN: 13/9/18). Las cálidas aguas del Atlántico dieron un impulso a las intensas tormentas de la temporada de huracanes de 2017, por ejemplo (SN: 28/9/18). Las aguas cálidas también pueden proporcionar suficiente energía para dar a los huracanes un poder de permanencia adicional incluso después de tocar tierra (SN: 11/11/20).

Y, como el mundo vio en 2020, las aguas oceánicas muy cálidas también puede acelerar la rapidez con que se fortalece una tormenta – conduciendo a tormentas repentinas sobrecargadas, difíciles de predecir y peligrosas. Esta rápida intensificación se define como la velocidad sostenida del viento que aumenta al menos 55 kilómetros por hora en solo 24 horas. 2020 vio eso en abundancia, con 10 tormentas atlánticas que se intensificaron rápidamente en las aguas parecidas a un baño de la región antes de tocar tierra.