Los pandas gigantes pueden rodar en la caca de caballo para calentarse

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Fue un espectáculo extraño: en el invierno de 2007, los científicos en China vieron a un panda gigante salvaje retozando en el estiércol de caballo, untándose diligentemente con excrementos hasta que su pelaje se convirtió en un caos confuso. No fue la última vez que los investigadores detectaron este extraño comportamiento.

Pero averiguar por qué los pandas hacen esto llevaría al equipo 12 años y un viaje científico a través de los campos del comportamiento animal, la ecología química y la neurofisiología. Pero ahora, los investigadores creen que tienen una respuesta.

Los pandas pueden rodar en la caca, por extraño que parezca, para sentirse calientes. Los investigadores identificaron una sustancia química presente en los excrementos de caballo que confiere resistencia al frío a los ratones de laboratorio y podría inhibir una proteína sensible al frío presente en pandas gigantes (Ailuropoda melanoleuca), informan el 7 de diciembre en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

«Soy un experto en pandas, y este es uno de los artículos sobre pandas más extraños que he leído», dice Bill McShea, biólogo del Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación en Front Royal, Virginia. «Todavía hay mucho trabajo por hacer. hacerse, pero estos investigadores merecen mucho crédito «.

Los estudiantes de Fuwen Wei, un ecologista de la Academia de Ciencias de China en Beijing, vislumbraron por primera vez el extraño comportamiento en las profundidades de las montañas Qinling del centro de China. La región está atravesada por antiguas rutas comerciales muy transitadas por caballos, por lo que los investigadores dicen que el estiércol de caballo puede haber sido común.

Rodar en la caca no es algo inaudito entre los animales, considere el perro. Pero muchos mamíferos evitan activamente la materia fecal de otros individuos y especies, ya que las heces pueden albergar patógenos y parásitos, dice Cécile Sarabian, ecóloga cognitiva de la Universidad de Kyoto en Japón que no participó en el estudio.

“El comportamiento es una historia de compromisos”, dice ella. «En este caso, los beneficios de estar en contacto con estiércol de caballo fresco pueden anular la [potential] riesgos «.

Para comprender cuáles podrían ser esos beneficios, los investigadores primero tuvieron que atrapar más maniobras de abono. Instalaron una serie de cámaras sensibles al movimiento a lo largo de una carretera en la Reserva Natural Nacional Foping. Las cámaras capturaron 38 interacciones panda-poo desde junio de 2016 hasta junio de 2017, lo que sugiere que la observación inicial no fue solo un incidente extraño. La configuración de la cámara también registró el tiempo y la temperatura del aire para cada comportamiento, revelando un patrón claro: los pandas gigantes rodaban en la caca solo en un clima más frío. La mayoría de las observaciones se capturaron cuando las temperaturas se encontraban entre –5 ° Celsius y 5 ° C.

Los pandas también eran quisquillosos con la caca. Tenía que ser fresco; el estiércol de más de unos pocos días se ignoró en gran medida. El análisis químico reveló que dos compuestos volátiles, que a menudo se encuentran en las plantas, eran abundantes en las heces frescas pero escasos en las muestras más antiguas: beta-cariofileno (BCP) y óxido de beta-cariofileno (llamado BCPO).

panda gigante que rodó en estiércol de caballo
Una cámara trampa capturó una imagen de un panda gigante salvaje después de un largo retozo en estiércol de caballo. Los investigadores creen que una sustancia química presente en los excrementos relativamente frescos inhibe una proteína sensible al frío en la piel del panda, lo que ayuda a los osos a sentirse calientes.F. Wei

Dada la preferencia de los pandas por el estiércol fresco, los investigadores pensaron que podrían sentirse atraídos por BCP / BCPO. En el zoológico de Beijing, el equipo presentó a seis pandas gigantes cautivos con montones de heno impregnado de los productos químicos o de otras sustancias. Los pandas pasaron mucho más tiempo investigando heno cubierto de BCP / BCPO. Una panda, llamada Ginny, pasó seis minutos cubriéndose con el heno tratado.

Armados con estas pistas, los investigadores luego probaron si la sustancia química afecta de alguna manera la sensación de temperatura. Los pandas no son exactamente susceptibles de experimentos de laboratorio, por lo que los investigadores aplicaron BCP / BCPO a las diminutas patas de los ratones de laboratorio y sometieron a los ratones a una batería de pruebas de tolerancia al frío. En comparación con los ratones tratados con solución salina que se estremecían con el frío, los ratones tratados con BCP / BCPO parecían imperturbables.

Los experimentos sofisticados de biología molecular revelaron más pistas. BCP / BCPO interactúa con la versión de los pandas de una conocida proteína sensible al frío llamada TRPM8. Encontrado en la piel de muchos mamíferos, TRPM8 alerta al resto del cuerpo del frío, pero también se activa con el mentol, el químico detrás de la sensación refrescante de la menta.

En las células expuestas a la sustancia química en el laboratorio, BCP / BCPO tuvo el efecto contrario, inhibiendo TRMP8. Eso hace que la proteína sea menos capaz de detectar el frío, dicen los investigadores.

Desde la cámara trampa hasta la placa de Petri, la evidencia sugiere que los pandas salvajes se han topado con un recurso ambiental que actúa como una especie de analgésico contra el frío, quizás ayudándolos a aclimatarse al invierno, concluyen los investigadores.

«Es un estudio realmente notable», dice Elena Gracheva, neurobióloga de la Universidad de Yale que no participó en el estudio. “Muestra el valor de explorar comportamientos en la naturaleza y buscar sus mecanismos moleculares”.

Pero ella dice que se necesitarán pruebas más directas para demostrar verdaderamente que los pandas ruedan en la caca para resistir el frío. Extrapolar los efectos de BCP / BCPO en ratones a pandas «no es una comparación totalmente justa», dice. Puede haber otras razones para ponerse una capa de estiércol. Se sabe que los pandas se cubren con aromas naturales, que pueden alejar a los parásitos o actuar como una señal territorial.

Tampoco está claro si la caca de caballo en realidad evita que los pandas sientan frío temporalmente o si simplemente hace que la sensación de frío sea menos desagradable, dice Gracheva.

Si BCP / BCPO realmente confiere resistencia al frío, McShea, el biólogo del Smithsonian, se pregunta si otros animales también podrían revolcarse en la pila ocasional de estiércol. «A todo el mundo le gusta un poco de alivio del frío de vez en cuando».