Los perros de conservación, la vida silvestre, las especies invasoras

Probablemente hayas visto fotos virales de perros de búsqueda en Australia localizando y salvando koalas en medio de los devastadores incendios del país. ¿Pero sabías que esos no son los únicos perros entrenados para apoyar los esfuerzos de conservación? Olfateando animales, excrementos, plantas, enfermedades y más, los perros de conservación especialmente entrenados y sus cuidadores están trabajando arduamente en todo Estados Unidos para ayudar a los científicos a proteger la flora y la fauna del país.

Tipos de perros de conservación

Los perros de conservación usan sus increíbles narices para ayudar a proteger las áreas naturales y la vida silvestre en todo el país. Josephine Lock de Nariz sin límite, una adiestradora de perros de conservación que actualmente vive en Indianápolis con sus Labrador Retrievers Brenna y Willow, explica que hay tres categorías principales de trabajos de búsqueda que hacen los perros de conservación.

  1. Detección de especies en peligro de extinción: Es decir, buscar animales vivos o encontrar excrementos. Esto permite a los investigadores monitorear la salud y la ubicación de una especie. Los perros también pueden ser entrenados para encontrar cadáveres, lo que ayuda a los investigadores a comprender cómo las especies se ven afectadas por el desarrollo humano. Los perros de conservación han rastreado animales tan diversos como osos, búhos, lobos, tortugas y abejas.
  2. Detección de especies invasoras: Los perros pueden ser entrenados para buscar especies invasoras de plantas, mamíferos, insectos, reptiles e incluso peces. Esto permite a los expertos eliminar las especies invasoras para proteger los hábitats nativos. Estos perros permiten la detección temprana de especies invasoras dañinas lo suficientemente temprano como para tomar medidas.
  3. Detección de enfermedades – Aunque no podemos ver la enfermedad, los perros a veces pueden olerla. Los perros están entrenados para detectar enfermedades como la loque americana en las colmenas, así como la influenza aviar en las aves acuáticas. También pueden detectar enfermedades de los cultivos como el cancro de los cítricos. Esto permite aislar los problemas antes de que se propaguen las enfermedades.

Un día típico para los perros de conservación

Los perros de conservación y sus cuidadores pasan mucho tiempo en la carretera, viviendo y trabajando en el lugar en proyectos de conservación. Morgan Charpentier y su belga Tervuren Jesse tienen su sede en Indiana pero trabajan en todo el país. Las jornadas laborales de Charpentier y Jesse pueden ser muy largas, y no es raro que los perros trabajen desde el amanecer hasta el anochecer. Pero, señala Charpentier, siempre hay tiempo de inactividad para que Jesse descanse mientras completa el papeleo de las búsquedas.

Lock y Willow han trabajado detectando cadáveres de murciélagos y aves en parques eólicos. Actualmente, están trabajando en un proyecto con el Nina Mason Pulliam Ecolab en la Universidad Mariana. Este proyecto apoya la preservación de la población de tortugas de caja del este. Los investigadores deben encontrar las tortugas, que viven en la tierra y tienden a estar bien camufladas en hojas, para que puedan conectar transmisores de radio para aprender más sobre su rango y comportamiento.

Laura Holder, CPDT-KA, CNWI ™, Directora Ejecutiva de Perros de conservación del medio oeste en Milwaukee, trabaja en la parte superior del medio oeste de los Estados Unidos. Los perros de trabajo empleados en su empresa incluyen Labs, Rough Collies, English Springer Spaniels, American Staffordshire Terriers y razas mixtas. Hasta la fecha, ella y su equipo han ayudado a localizar una variedad de especies para los esfuerzos estatales y federales.

Entre ellos se incluyen la tortuga de madera en peligro de extinción a nivel federal, las salamandras tigre y de manchas azules, y la chirivía salvaje invasora. Cuando no están en el campo, Holder y su equipo ayudan a educar a los estudiantes sobre la ciencia detrás del entrenamiento de detección de olores caninos. El objetivo es inspirar a los jóvenes a considerar carreras «innovadoras» orientadas a la conservación.

Adiestramiento de perros de conservación

El adiestramiento de un perro de conservación puede depender del perro y del guía individual. Jesse, el perro de Charpentier, había trabajado como perro de búsqueda y rescate (SAR) durante un año antes de comenzar el trabajo de conservación. Ella le da crédito a su experiencia en SAR por acortar el tiempo que le llevó comenzar a trabajar.

De manera similar, Willow, la perra de Lock, comenzó su carrera como perra SAR, para la cual el entrenamiento le llevó alrededor de dos años. La transición al trabajo de conservación se hizo más fácil, aunque Lock señala que con los perros de conservación hay un cambio en el estilo de búsqueda.

“En conservación, necesito que se mantenga en un rango visual mucho más cercano y que realice búsquedas más lentas y estructuradas”, dice Lock. “Mientras que en el trabajo de búsqueda y salvamento, si tiene un olor, puede llegar tan lejos como necesite. Ella está entrenada para volver a mí y hacer un informe de comportamiento cuando encuentra a alguien «.

Cada vez que un perro y un guía reciben una nueva asignación, se debe realizar un entrenamiento adicional para presentar al perro un nuevo olor. Esto puede resultar más fácil para algunos perros que para otros.

“Una vez que puedes leer a tu perro y tiene habilidades sólidas, es bastante fácil agregar otro aroma”, señala Charpentier. “Es solo una cuestión de presentar al perro el olor y luego construir un buen historial de recompensas. Entonces, el perro comprende que ese olor tiene valor «.

Un esfuerzo de equipo

Lock, Charpentier y Holder se entrenan utilizando enfoques de refuerzo positivo con sus perros de conservación. El trabajo de búsqueda es algo muy natural para muchos perros. Los tres cuidadores coinciden en que la clave del adiestramiento es desarrollar la capacidad del perro para resolver problemas y trabajar de forma independiente. Como muchos aspectos del adiestramiento canino, enseñar al guía es un aspecto clave del trabajo.

“Trabajar con un perro detector es mucho más que sujetar el extremo de la correa”, explica Holder. “Necesita poder pensar con rapidez, mantener a su pareja a salvo y tomar decisiones informadas. Debe tener en cuenta lo que ve de su perro y cómo influye en el medio ambiente. ¡Se necesitan años para desarrollar esta habilidad y los perros son maestros increíbles! »

Razas y temperamento

Una variedad de perros sobresale en el trabajo de conservación, aunque en general, los perros de tamaño mediano se desempeñan mejor. Charpentier explica que los perros muy grandes son una opción poco práctica porque requieren una caja más grande en un vehículo. El espacio a menudo es escaso y los hoteles a menudo se resisten a alojar perros más grandes.

Por el contrario, los perros muy pequeños son más susceptibles a lesiones por cosas como agua en movimiento rápido, vida silvestre inesperada o trampas. Dicho esto, al final del día, el temperamento es quizás lo más importante. Los perros con temperamento estable, disposición para trabajar y enfoque en el cuidador son características importantes para los posibles perros de conservación.

“Buscamos perros a los que les guste trabajar y tengan un fuerte deseo de cazar”, dice Holder. «También buscamos perros que tengan una buena relación con su guía, tanto dentro como fuera del trabajo».

¿Qué sigue?

Los perros pueden usar su increíble sentido del olfato para olfatear y detectar tantas cosas. Esto llevó a los científicos a preguntarse: ¿Pueden los perros ayudar a olfatear el coronavirus? La organización benéfica Medical Detection Dogs se ha asociado con la Universidad de Durham y la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres para ver si los perros pueden olfatear a los pacientes con COVID-19.

Si los perros tienen éxito, podrían estar listos para comenzar a trabajar en seis semanas. Si un perro olfatea a alguien como positivo para COVID-19, se le hará una prueba de seguimiento para confirmar que es positivo.

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