Los rayos pueden ser una fuente importante de productos químicos para limpiar el aire.

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Los rayos podrían desempeñar un papel importante en la eliminación de los contaminantes de la atmósfera.

Las observaciones desde un avión perseguidor de tormentas revelan que los relámpagos pueden forjar una gran cantidad de productos químicos purificadores llamados oxidantes, informan los investigadores en línea el 29 de abril en Ciencias. Los oxidantes ayudan a limpiar el aire al reaccionar con contaminantes como el metano para formar moléculas que son más solubles en agua o más pegajosas, lo que les permite llover más fácilmente de la atmósfera de la Tierra o adherirse a su superficie.

Los investigadores sabían que los rayos producen óxido nítrico, que puede conducir a la formación de oxidantes como radicales hidroxilo. Pero nadie había visto que los rayos crearan directamente muchos de estos oxidantes.

En mayo y junio de 2012, un jet de la NASA midió dos oxidantes en nubes de tormenta sobre Colorado, Oklahoma y Texas. Uno fue el radical hidroxilo, OH. El otro era un oxidante similar llamado radical hidroperoxilo, HO2. La concentración combinada de OH y HO2 Las moléculas, generadas por rayos y otras regiones electrificadas del aire, alcanzaron miles de partes por billón en algunas partes de estas nubes. La concentración más alta de OH previamente observada en la atmósfera fue de unas pocas partes por billón. El más HO2 observado fue de aproximadamente 150 partes por billón.

«No esperábamos ver nada de esto», dice William Brune, científico atmosférico de la Universidad Penn State. «Dejamos de lado los datos … porque eran muy extremos». Pero los experimentos de laboratorio demostraron más tarde que la electricidad realmente podría generar cantidades tan grandes de OH y HO2, lo que ayudó a confirmar que estas señales oxidantes eran reales.

Se cree que alrededor de 1.800 tormentas eléctricas están asolando el mundo en un momento dado, por lo que Brune y sus colegas llegaron a una estimación aproximada de que los rayos podrían representar del 2 al 16 por ciento del OH atmosférico. Una estimación más precisa requeriría observar más nubes de tormenta. Comprender cómo los rayos afectan la química atmosférica podría volverse más importante a medida que el cambio climático provoque más rayos (SN: 6/4/21).

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