Nuevas representaciones de homínidos antiguos tienen como objetivo superar los prejuicios artísticos

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Las representaciones de primos y ancestros humanos extintos son a menudo más arte que ciencia.

Tomemos, por ejemplo, dos reconstrucciones del niño Taung, un niño de 2,8 millones de años Australopithecus africanus cráneo descubierto en Sudáfrica en 1924. Una versión, hecha con la intuición de un escultor, parece más simiesca. Una segunda versión, realizada mientras trabajaba junto a un científico, parece más humana.

Ahora, los investigadores que produjeron las imágenes en duelo están intentando eliminar parte de esta subjetividad mediante la introducción de estándares que pueden dar retratos más precisos y reproducibles de especies conocidas solo a partir de huesos fosilizados. El equipo señala algunas de las fallas en reconstrucciones faciales de homínidos antiguos – y las implicaciones sociales y éticas que pueden tener los retratos engañosos – en un informe publicado el 26 de febrero en Fronteras en ecología y evolución.

lado a lado, ilustraciones de computadora, de, un, cara y cabeza
Estas dos reconstrucciones del niño Taung dependen de decisiones subjetivas para que parezca más simio (izquierda) o humano (derecha).G. Vinas, RM Campbell, M. Henneberg y R. Diogo

Obtener las representaciones correctas es importante, dice Rui Diogo, antropólogo biológico de la Universidad de Howard en Washington, DC Cuando los visitantes del museo ven las interpretaciones de los artistas de los neandertales u homínidos extintos, los visitantes a menudo no se dan cuenta de cuánto sesgo se infiltra en el trabajo. «Creen que es la realidad», dice. Y eso puede sesgar las opiniones de la gente y reforzar los prejuicios existentes de la gente actual.

Por ejemplo, reconstrucciones de múltiples homínidos extintos en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural en Washington, DC, retratan la piel cada vez más clara a medida que las especies se vuelven cada vez más bípedas. «Pero no hay evidencia para decir que la piel era más blanca», dice Diogo. Tal descripción podría dar la impresión errónea de que las personas con piel más clara están más evolucionadas.

Las representaciones de los artistas también pueden dar puntos de vista erróneos sobre la evolución humana y la inteligencia y el comportamiento de las especies extintas, dice el coautor de Diogo, Ryan Campbell, científico anatómico y antropólogo físico de la Universidad de Adelaide en Australia. Por ejemplo, a menudo se retrata a los neandertales con el pelo sucio y enmarañado. “Es como si hubiera un sesgo hacia retratar a nuestros antepasados ​​como si fueran estúpidos y no tuvieran higiene”, dice.

Pero los animales de todo tipo se preparan y no hay razón para pensar que los neandertales u otros homínidos extintos fueran diferentes. De hecho, presentar reconstrucciones sin pelo podría ser más preciso, dice Campbell. El cabello generalmente no se conserva en fósiles y los datos de ADN de los huesos pueden insinuar el color del cabello, pero no revelan hábitos de aseo personal.

tres vistas de un escaneo de un cráneo
Las representaciones artísticas precisas de homínidos extintos comienzan con escaneos precisos de hallazgos esqueléticos, como este escaneo digital de un molde hecho a partir del fósil del cráneo del niño Taung original.G. Vinas, RM Campbell, M. Henneberg y R. Diogo

“Reconstruir el cabello ni siquiera es una especulación informada”, dice Campbell. «Es una especulación imaginaria».

Los científicos y los artistas a menudo trabajan juntos para producir reconstrucciones, pero las decisiones que toman pueden estar impulsadas más por caprichos que por la ciencia, sostienen los investigadores. Al estudiar los músculos de los grandes simios y otros primates no humanos, Diogo y sus colegas han construido bases de datos de referencia que los científicos podrían utilizar para reconstruir rostros a partir de fósiles. Incluso entonces, si un escultor elige músculos de chimpancé o humanos como punto de partida, puede producir resultados muy diferentes.

“Las reconstrucciones del pasado, la mayoría de ellas no tenían una base científica”, dice Diogo. “Nuestro objetivo es cambiar los métodos y cambiar los sesgos” para ofrecer una visión más precisa de la evolución humana.

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