Para una generación de atletas, Kobe Bryant definió la experiencia deportiva completa

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Este artículo se publicó originalmente en enero de 2020 tras la muerte de Kobe Bryant, Gianna Bryant y otras siete personas en un accidente de helicóptero cerca de Calabasas, California.

Unas horas antes de la prematura muerte de Kobe Bryant, estaba devorando carne y huevos en un restaurante local.

Entre bocados masivos y poco saludables de brunch, mi camarero notó la Jordan 10 Llevaba puesto y entablamos conversación. Un ex fanático de los Knicks, el camarero fue sincero con una confesión: hacía mucho que se había rendido con los Knicks por dos factores. Uno fue el dominio de Michael Jordan sobre los equipos de los Knicks de los 90. El segundo y más importante factor, sin embargo, fue la llegada de Kobe Bryant.

Una diferencia de zona horaria de tres horas y 2,767 millas fueron reducidas rápidamente por el No. 8, o el No. 24, si lo prefiere. El camarero me dijo que le encantaba ver jugar a Kobe y al instante se sintió atraído por su estilo implacable en la cancha.

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Ese fue el efecto que Kobe tuvo en los fanáticos del baloncesto en todas partes. Era un jugador tan carismático, tan cautivador, tan dominante que convirtió a los no creyentes en fanáticos. Pero Bryant no era solo la cara del baloncesto. Fue la encarnación perfecta del deporte.

Bryant nos brindó actuaciones deslumbrantes. Nos dio enemistades. Nos dio citas maravillosas. Era la rara raza de atletas profesionales cuya tenacidad y corazón igualaban su habilidad en la cancha. Era bueno para un titular al día.

Fue un jugador que engendró a toda una generación de atletas profesionales, aficionados al fitness 24 horas y todos los demás para vivir la «Mentalidad Mamba». Quizás no en la madera dura, sino en cualquier camino que elija caminar.

El impacto de Kobe nunca fue estrictamente sobre ser un jugador de baloncesto, pero ese es el impacto que tuvo en mi juventud.

Edison, Nueva Jersey, donde crecí, es lo más alejado de Los Ángeles que probablemente puedas encontrar. La monotonía, el aburrimiento de los suburbios, los centros comerciales y los baches no pueden igualar nada de lo que Los Ángeles tiene para ofrecer, incluido el brillo y el glamour de la escena del baloncesto. Pero era apropiado que el lugar de nacimiento de la bombilla siempre tuviera los ojos puestos en la luz más brillante que la NBA tenía para ofrecer.

Todos y cada uno de nosotros, los niños blancos, los niños negros, los niños hispanos, los niños indios, los niños paquistaníes, los niños chinos, los niños coreanos, nos deleitamos con la belleza del juego de Kobe. Todos tratamos de replicarlo, ya sea disparando a los saltadores de cambio de rumbo, lejanos durante la clase de gimnasia o gritando «¡Kobe!» al tirar una nota adhesiva a la basura. (Todos somos 90 por ciento tiradores cuando tiramos basura y gritamos el nombre de Kobe. Es un hecho científico).

A menudo, las conversaciones durante el día escolar en el autobús o en la habitación de casa comenzaban con «¿Viste lo que hizo Kobe anoche?» Mientras que Bryant entonces era objeto de debates y análisis televisivos, las mesas del almuerzo en Woodrow Wilson Middle School nunca debatieron su eficiencia o egoísmo. Siempre fueron las jugadas de drogas las que lo llevaron al top 10 de «SportsCenter» lo que nos hizo babear por el atletismo que esperábamos tener después de la pubertad.

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Ahora tengo casi 29 años, y después de haber visto la carrera y el legado de Bryant desarrollarse de la manera en que lo han hecho, ahora es más evidente que cuando era un niño mocoso y con ojos estrellados: Bryant no era simplemente un talento generacional de baloncesto, o el cara del baloncesto.

Él era el rostro de los memes. Podía GIF. Fue un pararrayos para el debate y el discurso, incluso con su innegable grandeza. Era un tipo que a los fanáticos de los Knicks les encantaba odiar cuando cayó 61 en Madison Square Garden. Era alguien cuya dureza admiraba cuando lanzaba tiros libres con una ruptura de Aquiles o le volvían a meter un dedo en la cavidad para permanecer en el juego. Es por eso que su muerte ha lastimado a millones en todo el mundo, como si fuera la pérdida de un ser querido.

Pero este no fue un jugador de baloncesto que nos arrebataron en el mejor momento de su carrera como jugador, fue uno tomado en el mejor momento de su vida, cuando tenía más para dar al mundo que solo un juego brillante en la cancha. Dio inspiración a la gente. Era el hermano mayor de la NBA y empujaba a los atletas de otros deportes.

Es por eso que innumerables figuras del deporte acudieron a Twitter para cantar alabanzas a Bryant: Jamal Adams, Mike Trout, Alex Rodríguez, Lewis Hamilton, la Selección Nacional Femenina de EE. UU. Entre ellos. Kobe no solo cautivó a la multitud en el Staples Center. Tocó las vidas de miles de profesionales en todo el mundo, tanto directa como indirectamente, enseñando al mundo del deporte a cultivar la «Mentalidad Mamba», como intentamos imitar con nuestra ropa de gimnasia sudada en el gimnasio Woodrow Wilson.

Si bien es triste, deprimente y francamente horrible que Bryant fuera sacado del mundo tan pronto, siempre tendremos los recuerdos de lo que hizo en la cancha, de sus éxitos y fracasos. Pero más que todos sus logros, lo que Bryant ofreció al mundo del deporte fue una sabiduría vital: sea apasionado, sea innegable, sea imparable, incluso si su último disparo da vueltas por el desagüe y sale fuera. Amo el juego, pase lo que pase.

Y esa es la mejor lección que deja Bryant.