¿Qué es la gestión de residuos sólidos?

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La gestión de residuos sólidos es un término que se utiliza para referirse al proceso de recogida y tratamiento de los residuos sólidos. También ofrece soluciones para el reciclaje de artículos que no pertenecen a la basura o desechos. Desde que la gente vive en asentamientos y zonas residenciales, la basura o los residuos sólidos han sido un problema. La gestión de los residuos tiene que ver con la manera de cambiar los residuos sólidos y utilizarlos como un recurso valioso.

La gestión de los residuos sólidos debe ser adoptada por todos y cada uno de los hogares, incluidos los empresarios de todo el mundo. La industrialización ha traído muchas cosas buenas y también malas. Uno de los efectos adversos de la industrialización es la creación de residuos sólidos.

«La gestión de los residuos sólidos, la recogida, el tratamiento y la eliminación del material sólido que se desecha porque ha cumplido su función o ya no es útil. La eliminación inadecuada de los residuos sólidos municipales puede crear condiciones insalubres, y estas condiciones, a su vez, pueden conducir a la contaminación del medio ambiente y a brotes de enfermedades transmitidas por vectores, es decir, enfermedades propagadas por roedores e insectos.»

Categorías de residuos

  1. Residuos orgánicos: Residuos de la cocina, residuos de la preparación de alimentos, verduras, flores, hojas, frutas y mercados.
  2. Combustibles: Papel, madera, hojas secas, embalajes de artículos de socorro, etc., que son altamente orgánicos y tienen un bajo contenido de humedad.
  3. No combustibles: Metales, latas, frascos, piedras, etc.
  4. Residuos tóxicos: Medicamentos viejos, pinturas, productos químicos, bombillas, botes de spray, envases de fertilizantes y pesticidas, pilas, betún.
  5. Reciclables: Papel, vidrio, metales, plásticos.
  6. Cenizas o polvo: Residuos de fuegos que se utilizan para cocinar.
  7. Residuos de la construcción: Escombros, tejados, hormigón roto, etc.
  8. Residuos peligrosos: Aceite, ácido de batería, residuos médicos, residuos industriales, residuos hospitalarios.
  9. Animales muertos: Cadáveres de ganado u otros animales muertos.
  10. Residuos voluminosos: Ramas de árboles, neumáticos, etc.
  11. Residuos sucios: Residuos hospitalarios como telas manchadas de sangre y otros fluidos corporales.

Los tipos de camada y su tiempo aproximado de degeneración

Tipo de basura Tiempo aproximado de degeneración de la basura
Residuos orgánicos como cáscaras de verduras y frutas, restos de comida, etc. Una o dos semanas.
Papel 10-30 días
Tela de algodón 2-5 meses
Madera 10-15 años
Artículos de lana 1 año
Latas de estaño, aluminio y metal 100-500 años
Bolsas de plástico ¿Un millón de años?
Botellas de vidrio indeterminado

Diversas fuentes de residuos sólidos

Cada día se eliminan toneladas de residuos sólidos en varios vertederos. Estos residuos proceden de hogares, oficinas, industrias y otras actividades relacionadas con la agricultura.

Estos vertederos producen malos olores si los residuos no se almacenan y tratan adecuadamente. Pueden contaminar el aire circundante y afectar gravemente a la salud de las personas, la fauna y el medio ambiente. Las siguientes son las principales fuentes de residuos sólidos:

1.Residencial

Las residencias y los hogares donde viven las personas son algunas de las principales fuentes de residuos sólidos. La basura de estos lugares incluye residuos de alimentos, plásticos, papel, vidrio, cuero, cartón, metales, residuos de jardín, cenizas y residuos especiales como artículos domésticos voluminosos como aparatos electrónicos, neumáticos, pilas, colchones viejos y aceite usado.

La mayoría de los hogares tienen cubos de basura en los que pueden tirar sus residuos sólidos y, posteriormente, el cubo es vaciado por una empresa o persona de recogida de basura para su tratamiento.

2. Industrial

Se sabe que las industrias son uno de los mayores contribuyentes a los residuos sólidos. Entre ellas se encuentran las industrias de fabricación ligera y pesada, las obras de construcción, las plantas de fabricación, las fábricas de conservas, las centrales eléctricas y las plantas químicas.

Estas industrias producen residuos sólidos en forma de residuos domésticos, residuos de alimentos, residuos de envases, cenizas, materiales de construcción y demolición, residuos especiales, residuos médicos, así como otros residuos peligrosos.

3. Comercial

Las instalaciones y edificios comerciales son otra fuente de residuos sólidos en la actualidad. Los edificios e instalaciones comerciales, en este caso, se refieren a hoteles, mercados, restaurantes, almacenes y edificios de oficinas.

Algunos de los residuos sólidos generados en estos lugares incluyen plásticos, residuos de alimentos, metales, papel, vidrio, madera, materiales de cartón, residuos especiales y otros residuos peligrosos.

4. Institucional

Los centros institucionales como escuelas, colegios, prisiones, cuarteles militares y otros centros gubernamentales también producen residuos sólidos. Algunos de los residuos sólidos más comunes que se obtienen en estos lugares son el vidrio, los residuos de caucho, los plásticos, los residuos alimentarios, la madera, el papel, los metales, los materiales de cartón, los productos electrónicos, así como diversos residuos peligrosos.

5. Zonas de construcción y demolición

Las zonas de construcción y demolición también contribuyen al problema de los residuos sólidos. Los sitios de construcción incluyen sitios de construcción de nuevos edificios y carreteras, sitios de reparación de carreteras, sitios de renovación de edificios y sitios de demolición de edificios.

Algunos de los residuos sólidos producidos en estos lugares incluyen materiales de acero, hormigón, madera, plásticos, caucho, cables de cobre, tierra y vidrio.

6. Servicios municipales

Los centros urbanos también contribuyen enormemente a la crisis de los residuos sólidos en la mayoría de los países hoy en día. Algunos de los residuos sólidos producidos por los servicios municipales incluyen la limpieza de las calles, los residuos de los parques y las playas, las plantas de tratamiento de aguas residuales, los residuos de jardinería y los residuos de las áreas recreativas, incluyendo los lodos.

7. Plantas y sitios de tratamiento

Las plantas de fabricación pesada y ligera también producen residuos sólidos. Incluyen refinerías, centrales eléctricas, plantas de procesamiento, plantas de extracción de minerales y plantas químicas.

Entre los residuos producidos por estas plantas, se encuentran los residuos de procesos industriales, productos de especificación no deseados, plásticos, piezas metálicas, por mencionar algunos.

8. Agricultura

Las explotaciones agrícolas, los huertos, las lecherías, los viñedos y los cebaderos también son fuentes de residuos sólidos. Entre los residuos que producen están los residuos agrícolas, los alimentos estropeados, los envases de pesticidas y otros materiales peligrosos.

9. Biomédicos

Se refiere a los hospitales y a las empresas de fabricación de equipos biomédicos y productos químicos. En los hospitales se producen diferentes tipos de residuos sólidos.

Algunos de estos residuos sólidos son jeringuillas, vendas, guantes usados, medicamentos, papel, plásticos, residuos alimentarios y productos químicos. Todos ellos requieren una eliminación adecuada o, de lo contrario, causarán un enorme problema para el medio ambiente y las personas que se encuentran en estas instalaciones.

Efectos de la mala gestión de los residuos sólidos

1. La basura en los alrededores

Debido a los sistemas inadecuados de eliminación de residuos, sobre todo por parte de los equipos municipales de gestión de residuos, éstos se acumulan y se convierten en una amenaza. Mientras la gente limpia sus casas y lugares de trabajo, ensucia sus alrededores, lo que afecta al medio ambiente y a la comunidad.

2. Impacto en la salud humana

La eliminación inadecuada de los residuos puede afectar a la salud de la población que vive cerca de la zona contaminada o de los vertederos. La salud de los trabajadores de la eliminación de residuos y de otros empleados relacionados con estas instalaciones de vertido también corre un mayor riesgo.

La exposición a los residuos manipulados de forma inadecuada puede causar irritaciones en la piel, problemas respiratorios, infecciones en la sangre, problemas de crecimiento e incluso problemas reproductivos.

3. Plagas causantes de enfermedades

Este tipo de vertido de residuos obliga a los materiales biodegradables a pudrirse y descomponerse en condiciones inadecuadas, antihigiénicas e incontroladas.

Tras unos días de descomposición, se produce un olor desagradable y se convierte en un caldo de cultivo para diferentes tipos de insectos causantes de enfermedades, así como para organismos infecciosos. Por si fuera poco, también estropea el valor estético de la zona.

4. Problemas medioambientales

Los residuos sólidos de las industrias son una fuente de metales tóxicos, residuos peligrosos y productos químicos. Cuando se liberan al medio ambiente, los residuos sólidos pueden causar problemas biológicos y fisicoquímicos al medio ambiente que pueden afectar o alterar la productividad de los suelos de esa zona en particular.

5. Contaminación del suelo y de las aguas subterráneas

Los materiales tóxicos y los productos químicos pueden filtrarse en el suelo y contaminar las aguas subterráneas. Durante el proceso de recogida de residuos sólidos, los residuos peligrosos suelen mezclarse con la basura ordinaria y otros residuos inflamables, lo que hace que el proceso de eliminación sea aún más difícil y arriesgado.

6. Emisión de gases tóxicos

Cuando se queman residuos peligrosos como plaguicidas, baterías que contienen plomo, mercurio o zinc, disolventes de limpieza, materiales radiactivos, residuos electrónicos y plásticos mezclados con papel y otros desechos no tóxicos, se producen dioxinas, furanos, bifenilos policlorados y otros gases. Estos gases tóxicos tienen el potencial de causar varias enfermedades, incluyendo el cáncer.

7. Impacto en los animales terrestres y acuáticos 

Nuestro descuido con los residuos y la basura también afecta a los animales, que sufren los efectos de la contaminación causada por la eliminación inadecuada de residuos y basuras.

Se sabe que el consumo de espuma de poliestireno y de colillas ha causado la muerte de animales marinos. Los animales también corren el riesgo de envenenarse al consumir hierbas cerca de zonas contaminadas o vertederos, ya que las toxinas se filtran en el suelo.

Métodos de gestión de residuos sólidos

Existen diferentes métodos de gestión de residuos sólidos. Los siguientes son algunos de los métodos reconocidos:

1. Relleno sanitario

Este es el método de eliminación de residuos sólidos más popular utilizado hoy en día. La basura se extiende básicamente en capas finas, se comprime y se cubre con tierra o espuma de plástico.

Los vertederos modernos están diseñados de forma que el fondo del vertedero está cubierto con un revestimiento impermeable, que suele estar hecho de varias capas de plástico grueso y arena. Este revestimiento protege las aguas subterráneas de la contaminación por lixiviación o percolación.

Cuando el vertedero está lleno, se cubre con capas de arena, arcilla, tierra vegetal y grava para evitar la filtración de agua.

Ventaja: Si los vertederos se gestionan de forma eficiente, es un método de eliminación de residuos sanitario garantizado.

Limitación: Requiere un área razonablemente grande.

2. Incineración

Este método consiste en quemar los residuos sólidos a altas temperaturas hasta convertirlos en cenizas. Las incineradoras se fabrican de forma que no desprendan cantidades extremas de calor al quemar los residuos sólidos.

Las incineradoras que reciclan la energía térmica a través de hornos y calderas se denominan plantas de conversión de residuos en energía. Estos sistemas de conversión de residuos en energía son más caros de instalar y operar en comparación con las incineradoras simples porque requieren equipos y controles especiales, personal técnico altamente cualificado y sistemas de combustible auxiliares.

Este método de gestión de residuos sólidos puede ser realizado por particulares, municipios e incluso instituciones. Lo bueno de este método es el hecho de que reduce el volumen de residuos hasta un 20 o 30% del volumen original.

Ventaja: El volumen de residuos combustibles se reduce considerablemente al quemar los residuos. En el caso de las fosas externas, es un método adecuado para minimizar la recogida de residuos.

Inconveniente: Puede provocar humo o peligro de incendio y también emite gases contaminantes.

3. Recuperación y reciclaje

El reciclaje o la recuperación de recursos es el proceso de tomar artículos útiles pero desechados para el siguiente uso. Las bolsas de plástico, las latas, el vidrio y los envases suelen reciclarse automáticamente ya que, en muchas situaciones, es probable que sean productos escasos.

Tradicionalmente, estos artículos se procesan y se limpian antes de ser reciclados. El proceso tiene como objetivo reducir la pérdida de energía, el consumo de nuevos materiales y la reducción de los vertederos. Los países más desarrollados siguen una fuerte tradición de reciclaje para reducir los volúmenes de residuos.

Ventaja: El reciclaje es respetuoso con el medio ambiente.

Limitación: Su implantación es costosa y, en la mayoría de las emergencias, su potencial es limitado.

4. Compostaje

Debido a la falta de espacio adecuado para los vertederos, los residuos de jardín biodegradables se dejan descomponer en un medio diseñado para ello. En el compostaje sólo se utilizan materiales de desecho biodegradables.

Se trata de un proceso biológico en el que los microorganismos, concretamente hongos y bacterias, convierten los residuos orgánicos degradables en sustancias como el humus. Este producto final, que se parece a la tierra, tiene un alto contenido en carbono y nitrógeno. A partir del compost se forma un abono de buena calidad y respetuoso con el medio ambiente que constituye un excelente medio para el cultivo de plantas y puede utilizarse con fines agrícolas.

Ventaja: El compostaje es respetuoso con el medio ambiente y beneficioso para los cultivos.

Limitación: Requiere una gestión intensiva y personal experimentado para su explotación a gran escala.

5. Pirólisis

Se trata de un método de gestión de residuos sólidos en el que éstos se descomponen químicamente por medio del calor sin la presencia de oxígeno. Suele producirse bajo presión y a temperaturas de hasta 430 grados Celsius. Los residuos sólidos se convierten en gases, residuos sólidos de carbono y cenizas y pequeñas cantidades de líquido.

Ventaja: El medio ambiente se mantiene limpio y se reducen los problemas de salud y de asentamiento.

Limitación: Los sistemas que destruyen las moléculas orgánicas cloradas por medio del calor pueden crear productos de combustión incompletos, incluyendo dioxinas y furanos. Estos compuestos son altamente tóxicos en los rangos de partes por trillón. El residuo que genera puede ser un residuo peligroso, que requiere un tratamiento, almacenamiento y eliminación adecuados.

En resumen, la gestión adecuada de los residuos sólidos es una parte integral de la conservación del medio ambiente que debe ser observada tanto por los individuos como por las empresas a nivel mundial.

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