¿Qué es un biocombustible?

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El biocombustible es cualquier tipo de combustible que se deriva directamente de materia vegetal o animal, también conocida como biomasa, y produce bioenergía. ‘Bio’ se utiliza para representar la naturaleza orgánica de esta fuente de combustible porque no se produce mediante un proceso geológico como el de los combustibles fósiles (petróleo y carbón).

Por ello, es una fuente de energía renovable preferida por su facilidad de extracción y su renovabilidad. Los biocombustibles se originan a partir de plantas, ya que producen su propio alimento mediante el proceso de fotosíntesis. Algunas de las mejores plantas utilizadas en la extracción de biocombustibles incluyen maíz, soja, girasol, sorgo y trigo. Los animales como los herbívoros, como el ganado domesticado, son consumidores primarios y, por lo tanto, el biocombustible se obtiene de sus desechos, principalmente material vegetal.

Planta de biodiesel
Fuente: United Soybean Board

Los biocombustibles tienen varios beneficios y también pueden obtenerse indirectamente a partir de desechos comerciales, agrícolas, industriales y domésticos. El combustible comparte algunas similitudes con los combustibles fósiles en el sentido de que puede existir en tres estados; sólido, líquido y gas. Este artículo busca conocer los distintos tipos de biocombustibles y sus respectivos beneficios..

Varios tipos de biocombustible

1. Madera

Esta es la forma más básica de combustible que se deriva de la materia orgánica. Tanto los árboles como las plantas proporcionan biomasa que se quema como combustible en forma de leña, aserrín, astillas, carbón y pellets. Por lo tanto, la madera es una de las formas más comunes de combustible que se utiliza en todos los rincones del mundo. Las personas a menudo recolectan estas diferentes formas de madera para calentar sus casas, cocinar alimentos y para alimentar pequeños electrodomésticos en el nivel del hogar.

2. Biogás

Esta es la forma gaseosa de los biocombustibles. Se quema como el gas natural y, por esta razón, está ocupando su lugar de forma lenta pero constante. El biogás se compone principalmente de gas metano, aunque se produce a partir del proceso de descomposición anaeróbica de la biomasa. La mayoría de las empresas agrícolas utilizan biogás y el combustible se envasa actualmente en cilindros de gas para uso doméstico.

El combustible se extrae de una mezcla de animales y plantas porque cada uno aporta un elemento específico. Por ejemplo, las plantas tienen una cantidad significativa de carbono e hidrógeno, mientras que los animales contienen nitrógeno. Estos elementos son fundamentales para generar biogás.

3. Biodiésel

Este biocombustible es de naturaleza líquida. Se centra principalmente en plantas con alto contenido energético para obtener biodiésel puro. Se elabora mediante una combinación de grasas y aceites de animales y plantas, respectivamente. El alcohol es otro ingrediente que conduce a la fabricación de biodiésel. Además, la grasa de plantas y animales también se utiliza como complemento.

Las semillas de girasol son una buena fuente de estos aceites. Se necesitan varios procesos químicos como la transesterificación, que involucra ésteres y alcoholes como metanol y etanol en la producción de biodiesel.

4. Etanol

Este biocombustible también es de naturaleza líquida y se produce a partir de biomasa tanto de plantas como de animales, pero sobre todo de plantas. Como sugiere el nombre, es un alcohol. Se elabora mediante el proceso de fermentación de biomasa con alto contenido de carbono, principalmente azúcares y celulosa. La caña de azúcar es una de las plantas preferidas.

Por su naturaleza limpia, se incorpora con otros combustibles para reducir la emisión de carbono. También se puede utilizar tal cual como combustible para vehículos. En Brasil, un país productor de caña de azúcar a gran escala, su uso ha tenido éxito con vehículos que funcionan con etanol al 100%.

5. Metanol

El metanol también es un alcohol como el etanol que se utiliza como combustible limpio para impulsar los motores de los vehículos, especialmente los coches de carreras en varias partes del mundo. El metanol es notablemente similar al metano en composición química, la única diferencia es que el metano es gaseoso mientras que el metanol es líquido. La biomasa se convierte en metanol mediante gasificación que se realiza a temperaturas extremadamente altas y en presencia de un catalizador.

6. Butanol

Este es otro alcohol que sirve como biocombustible. Formado a través del proceso de fermentación, el butanol es un líquido que tiene una mayor energía por unidad de contenido que el etanol y el metanol. Además, su estructura química y eficiencia son similares a las de la gasolina, pero el problema es que es muy difícil de producir.

Se deriva de plantas especialmente aquellas que tienen granos con alto contenido energético como el trigo y el sorgo. Debido a su alto contenido de energía y su cadena de hidrógeno más larga, se puede inyectar directamente en motores de gasolina sin modificaciones.

Diversos beneficios de los biocombustibles

1. Son fuentes de energía renovables

Existe una gran demanda de energía a nivel mundial. No obstante, la mayoría de las fuentes de energía no son renovables, contribuyen al efecto invernadero o pueden provocar graves desastres ambientales como es el caso de la energía nuclear. Los biocombustibles, por otro lado, se extraen de desechos vegetales y animales, que son fuentes de combustible limpias y ambientalmente sostenibles.

2. Soberanía

Cualquier país puede iniciar la producción de biocombustibles sin interferir con la fuente de energía de otros países, a diferencia de los combustibles fósiles cuyos depósitos no se encuentran en todos los países. Los países con depósitos de combustibles fósiles siempre han aprovechado su dotación de recursos al influir o definir los precios mundiales de los combustibles y los productos derivados del petróleo. Si un país puede generar su propio biocombustible, puede fijar sus propios precios en los productos con facilidad sin tanta restricción global o regional.

3. Garantizar una economía sostenible

La naturaleza renovable de los biocombustibles ha llevado a que los estados de todo el mundo la adopten y fomenten la reducción en el uso de combustibles fósiles. En lugar de importar combustibles fósiles de países de Oriente Medio a un alto costo, los gobiernos pueden reducir esta dependencia y, en cambio, apoyar las plantas de biocombustible que son más baratas a largo plazo.

Los biocombustibles creados localmente reducirían la dependencia y mejorarían así la seguridad energética y la estabilidad económica. Menos importaciones significan más exportaciones y, por tanto, mejor autodependencia.

4. Bajos costos

La mayoría de los biocombustibles son fáciles de producir y más baratos que los combustibles fósiles. Por lo tanto, su uso puede facilitar la vida de los ciudadanos comunes y ayudar a mejorar el nivel de vida de las personas al reducir los altos costos de vida en todo el mundo debido a la dependencia de los combustibles fósiles.

5. Combustible más limpio

Los combustibles fósiles producen mucho carbono, lo que resulta en niveles significativos de contaminación del aire. Este carbono también se combina con otros gases de efecto invernadero como el metano y terminan trayendo condiciones climáticas adversas. Los biocombustibles, por el contrario, no liberan esta cantidad de carbono a la atmósfera porque son combustibles limpios.

6. Producción de menos humo

Los automóviles y las industrias que utilizan combustibles fósiles como el petróleo y el diésel suelen producir mucho humo en la atmósfera. Debido a que los biodiésel tienen un átomo de oxígeno en su composición química, se quema mejor y produce menos depósitos de carbono. Como resultado, los biodiésel emiten menos humo y son más ecológicos.

7. Ayudan a reducir el monopolio

Los combustibles fósiles son aún más preferidos a los biocombustibles, probablemente debido a su uso generalizado. A lo largo de los años, esto ha creado un monopolio que conduce a la inflación de los precios y al aumento constante del costo de vida. Dado que los biocombustibles son sustitutos iguales de los combustibles fósiles, se pueden usar para ayudar a reducir el monopolio causado por los combustibles fósiles.

El biogás, por ejemplo, se puede utilizar de la misma forma que el gas natural. En consecuencia, cuando suben los arroces para el gas natural, la gente tiene la opción de cambiar al biogás. Y cuando suben los precios del diesel fósil, los automovilistas pueden optar por el etanol o el butanol, que son mejores alternativas.

8. Menor toxicidad en la atmósfera.

Ambos tipos de combustibles, combustibles fósiles y biocombustibles, producen carbono como producto final de la combustión. Sin embargo, el carbono no tiene el mismo efecto. Los combustibles fósiles producen dióxido de carbono tóxico en la atmósfera, particularmente en presencia de vapor de agua y gas metano. El carbono liberado por los biocombustibles, por otro lado, es de origen natural y las plantas lo utilizan para la fotosíntesis, actuando como fuente de energía para las plantas.

9. Son una fuente de empleo para los lugareños.

La mayoría de las plantas biológicas se establecen localmente y se necesita capital humano, por ejemplo, ingenieros de construcción, agricultores, gerentes de proyectos, distribuidores de combustible y logísticos en el proceso. Esto ayuda a crear nuevas oportunidades laborales para los lugareños.

10. No producen azufre

Algunos de los combustibles fósiles como el carbón liberan azufre cuando se produce la combustión y contribuyen a la formación de lluvia ácida con alta concentración de azufre. Por el contrario, los biocombustibles no tienen contenido de azufre.

11. Promoción de la agricultura

Un aumento en la demanda de producción de biocombustibles se traduciría en una mayor agricultura de los cultivos adecuados. Los cultivos que tienen un alto contenido de carbono y celulosa se pueden plantar a gran escala y después de la cosecha de los comestibles, el resto de las partes de la planta, como el forraje, se pueden utilizar en la producción de biocombustibles.

Planta de biodiesel