¿Qué es un ecosistema?

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Un ecosistema, término muy utilizado en biología, es una comunidad de plantas y animales que interactúan entre sí en un área determinada, y también con sus entornos no vivos. Los entornos no vivos incluyen el tiempo, la tierra, el sol, el suelo, el clima y la atmósfera.

El ecosistema se relaciona con la forma en que todos estos diferentes organismos viven en estrecha proximidad entre sí y cómo interactúan entre sí. Por ejemplo, en un ecosistema donde hay conejos y zorros, estas dos criaturas mantienen una relación en la que el zorro se come al conejo para sobrevivir. Esta relación tiene un efecto en cadena con las demás criaturas y plantas que viven en la misma zona o en zonas similares. Por ejemplo, cuantos más conejos se coman los zorros, más pueden prosperar las plantas porque hay menos conejos que se las coman.

Según la Wikipedia

«Un ecosistema es una comunidad de organismos vivos junto con los componentes no vivos de su entorno (cosas como el aire, el agua y el suelo mineral), que interactúan como un sistema. Estos componentes bióticos y abióticos se consideran vinculados entre sí a través de los ciclos de nutrientes y los flujos de energía.

Como los ecosistemas se definen por la red de interacciones entre los organismos, y entre éstos y su entorno, pueden ser de cualquier tamaño pero suelen abarcar espacios concretos y limitados (aunque algunos científicos dicen que todo el planeta es un ecosistema)».

Los ecosistemas pueden ser enormes, con muchos cientos de animales y plantas diferentes que viven en un delicado equilibrio, o pueden ser relativamente pequeños. En lugares especialmente duros del mundo, como los Polos Norte y Sur, los ecosistemas son relativamente sencillos porque sólo hay unos pocos tipos de criaturas que pueden soportar las gélidas temperaturas y las duras condiciones de vida.

Algunas criaturas pueden encontrarse en múltiples ecosistemas diferentes en todo el mundo en diferentes relaciones con otras criaturas o similares. Los ecosistemas también están formados por criaturas que se benefician mutuamente.

Por ejemplo, un ejemplo popular es el del pez payaso y la anémona: el pez payaso limpia la anémona y la mantiene a salvo de los parásitos, mientras que la anémona pica a los depredadores más grandes que, de otro modo, se comerían al pez payaso.

La Tierra como ecosistema destaca en todo el universo. No hay ningún lugar que conozcamos que pueda sustentar la vida tal y como la conocemos, ni siquiera nuestro planeta hermano, Marte, donde quizás algún día nos instalemos, pero con gran esfuerzo y problemas tenemos que recrear las cosas que damos por sentadas aquí.

~ Sylvia Earle

Un ecosistema puede ser destruido por un extraño. El extraño puede ser un aumento de la temperatura o del nivel del mar o el cambio climático. El extraño puede afectar al equilibrio natural y dañar o destruir el ecosistema. Es un poco desafortunado, pero los ecosistemas han sido destruidos y desaparecidos por actividades humanas como la deforestación, la urbanización y actividades naturales como las inundaciones, las tormentas, los incendios o las erupciones volcánicas.

Estructura del ecosistema

Cada ecosistema tiene dos componentes principales:

1. Componentes abióticos

Los factores no vivos o el entorno físico que prevalece en un ecosistema forman los componentes abióticos. Se trata de los factores climáticos, que incluyen la lluvia, la temperatura, la luz, el viento, la humedad, etc., y los factores edáficos, que incluyen el suelo, el pH, la topografía, los minerales, etc.

2. Componentes bióticos

Los organismos vivos como las plantas, los animales y los microorganismos (bacterias y hongos) que están presentes en un ecosistema forman los componentes bióticos.

Desde el punto de vista de la nutrición, los componentes bióticos pueden agruparse en dos componentes básicos

(i) Componentes autótrofos.

(ii) Componentes heterótrofos

Los componentes autótrofos incluyen todas las plantas verdes que fijan la energía radiante del sol y fabrican alimentos a partir de sustancias inorgánicas. Los componentes heterótrofos incluyen las plantas no verdes y todos los animales que toman alimento de los autótrofos.

Por lo tanto, los componentes bióticos pueden describirse bajo los siguientes epígrafes.

Productores: Entre los componentes bióticos, a un nivel funcional básico, el ecosistema generalmente contiene productores primarios (plantas) capaces de cosechar energía del sol a través del proceso llamado fotosíntesis. Esta energía fluye entonces a través de la cadena alimentaria.

Los consumidores: Después de los productores, vienen los consumidores en el ecosistema. Hay diferentes clases o categorías de consumidores; estos consumidores se alimentan de la energía capturada.

a) Consumidores de primer orden o consumidores primarios (herbívoros): los herbívoros son animales que dependen puramente de los productores o de las plantas verdes para su alimentación. Los insectos, los roedores, el conejo, el ciervo, la vaca, el búfalo y la cabra son algunos de los herbívoros comunes en el ecosistema terrestre y los pequeños crustáceos, moluscos, etc. en el hábitat acuático.

b) Consumidores de segundo orden o consumidores secundarios (carnívoros): Se trata de carnívoros y omnívoros. Los carnívoros son animales carnívoros, y los omnívoros son los animales que están adaptados a consumir tanto herbívoros como plantas como alimento. Los consumidores secundarios son el gorrión, el cuervo, el zorro, los lobos, los perros, los gatos, las serpientes, etc.

c) Consumidores de tercer orden o consumidores terciarios: Son los carnívoros superiores que depredan a otros carnívoros, omnívoros y herbívoros. Los leones, los tigres, los halcones, los buitres, etc. se consideran consumidores terciarios o de primer orden.

d) Los parásitos, los carroñeros y los saprobios también se incluyen entre los consumidores que utilizan como alimento tejidos vivos o restos muertos de animales y plantas.

Descomponedores: Los descomponedores trabajan en la parte inferior de la cadena alimentaria. En todos los niveles se producen tejidos muertos y productos de desecho. Los carroñeros, los detritívoros (animales que viven de los detritos de los ecosistemas) y los descomponedores no sólo se alimentan de esta energía, sino que también descomponen la materia orgánica en sus componentes orgánicos. Son los microbios los que terminan el trabajo de descomposición y producen componentes orgánicos que pueden ser utilizados de nuevo por los productores.

La energía que fluye a través de la cadena alimentaria, es decir, de los productores a los consumidores y a los descomponedores, es siempre ineficiente. Eso significa que hay menos energía disponible en el nivel de los consumidores secundarios que en el de los productores primarios. No es sorprendente, pero la cantidad de energía producida de un lugar a otro varía mucho debido a la cantidad de radiación solar y a la disponibilidad de nutrientes y agua.

Tipos de ecosistemas

Hay muchos tipos de ecosistemas, pero las tres clases principales de ecosistemas, a veces denominados «biomas», que están relativamente contenidos, son los siguientes:

  • Ecosistemas de agua dulce
  • Ecosistemas terrestres
  • Ecosistemas oceánicos

Estos pueden dividirse en ecosistemas más pequeños. Por ejemplo, en los ecosistemas de agua dulce, encontramos:

Ecosistemas de estanques – Suelen ser relativamente pequeños y contenidos. La mayoría de las veces incluyen varios tipos de plantas, anfibios e insectos. A veces incluyen peces, pero como éstos no pueden desplazarse tan fácilmente como los anfibios y los insectos, es menos probable, y la mayoría de las veces, los peces son introducidos artificialmente en estos entornos por los humanos.
Ecosistemas fluviales – Como los ríos siempre están conectados con el mar, es más probable que contengan peces junto con las plantas, anfibios e insectos habituales.

Este tipo de ecosistemas también puede incluir aves, ya que éstas suelen cazar en el agua y en sus alrededores en busca de pequeños peces o insectos.

Como se desprende del título, los ecosistemas de agua dulce son aquellos que se encuentran en entornos de agua dulce. Esto incluye, pero no se limita a, estanques, ríos y otros cursos de agua que no son el mar (que es, por supuesto, agua salada y no puede mantener a las criaturas de agua dulce durante mucho tiempo).

Ecosistema Agua dulce

Los ecosistemas de agua dulce son, en realidad, los más pequeños de las tres grandes clases de ecosistemas, ya que sólo representan el 1,8% del total de la superficie terrestre.

Los ecosistemas de los sistemas de agua dulce incluyen peces relativamente pequeños (los peces más grandes suelen encontrarse en el mar), anfibios (como ranas, sapos y tritones), insectos de diversos tipos y, por supuesto, plantas. La parte viva más pequeña de la red alimentaria de este tipo de ecosistemas es el plancton, un pequeño organismo que suelen comer los peces y otras criaturas pequeñas.

Ecosistemas terrestres

Los ecosistemas terrestres son muchos porque hay muchos tipos de lugares diferentes en la Tierra. Algunos de los ecosistemas terrestres más comunes que se encuentran son los siguientes:

  • Bosques lluviosos – Los bosques lluviosos suelen tener ecosistemas extremadamente densos porque hay muchos tipos diferentes de animales, todos viven en un área muy pequeña.
  • Tundra – Como se ha mencionado anteriormente, la tundra suele tener ecosistemas relativamente sencillos debido a la limitada cantidad de vida que puede soportar en estas duras condiciones.
  • Desiertos – Todo lo contrario a la tundra en muchos aspectos, pero siguen siendo duros, ya que hay más animales que viven en el calor extremo que en el frío extremo de la Antártida, por ejemplo.
  • Sabanas – Se diferencian de los desiertos por la cantidad de lluvia que reciben cada año. Mientras que los desiertos sólo reciben una pequeña cantidad de precipitaciones al año. Las sabanas tienden a ser un poco más húmedas, lo que es mejor para albergar más vida.
  • Bosques – Hay muchos tipos diferentes de bosques en todo el mundo, incluidos los de hoja caduca y los de coníferas. Pueden albergar mucha vida y tener ecosistemas muy complejos.
  • Pastizales – Los pastizales albergan una gran variedad de vida y pueden tener ecosistemas muy complejos e implicados.

Como hay tantos tipos de ecosistemas terrestres, puede ser difícil hacer generalizaciones que los abarquen todos.

Como los ecosistemas terrestres son tan diversos, es difícil hacer generalizaciones sobre ellos. Sin embargo, algunas cosas son ciertas casi siempre. Por ejemplo, la mayoría contienen herbívoros que se alimentan de plantas (que obtienen su sustento del sol y del suelo), y todos tienen carnívoros que se alimentan de herbívoros y otros carnívoros.

Algunos lugares, como los polos, contienen principalmente carnívoros porque no crece vida vegetal. Muchos animales y plantas que crecen y viven en los ecosistemas terrestres también interactúan con los ecosistemas de agua dulce y, a veces, incluso con los oceánicos.

Ecosistemas oceánicos

Los ecosistemas oceánicos son relativamente contenidos, aunque, al igual que los ecosistemas de agua dulce, también incluyen ciertas aves que cazan peces e insectos cerca de la superficie del océano. Hay diferentes tipos de ecosistemas oceánicos:

  • Aguas poco profundas – Algunos peces diminutos y corales sólo viven en las aguas poco profundas cercanas a la tierra.
  • Aguas profundas – En las aguas de los océanos pueden vivir criaturas grandes e incluso gigantescas. Algunas de las criaturas más extrañas del mundo viven en el fondo del mar.
  • Aguas cálidas – Las aguas más cálidas, como las del océano Pacífico, contienen algunos de los ecosistemas más impresionantes e intrincados del mundo.
  • Aguas frías – Menos diversas, las aguas frías siguen albergando ecosistemas relativamente complejos. El plancton suele constituir la base de la cadena alimentaria, seguido de pequeños peces que son devorados por otros más grandes o por otras criaturas como focas o pingüinos.

Los ecosistemas oceánicos se encuentran entre los más interesantes del mundo, especialmente en aguas cálidas como las del océano Pacífico. Esto se debe, entre otras cosas, a que alrededor del 75% de la Tierra está cubierta por el mar, lo que significa que hay mucho espacio para que vivan y prosperen todo tipo de criaturas diferentes.

En realidad, hay tres tipos diferentes de ecosistemas oceánicos: las aguas poco profundas, las aguas profundas y la superficie del océano profundo. En dos de ellos, la base de la cadena alimentaria es el plancton, al igual que en los ecosistemas de agua dulce. Este plancton y otras plantas que crecen en el océano cerca de la superficie son responsables del 40% de toda la fotosíntesis que se produce en la Tierra.

Hay criaturas herbívoras que se alimentan del plancton, como las gambas, que luego suelen ser comidas por criaturas más grandes, sobre todo peces.

Curiosamente, en las profundidades del océano, el plancton no puede existir porque la fotosíntesis no puede producirse ya que la luz no puede penetrar tan lejos en las profundidades del océano.

Por lo tanto, en las profundidades del océano, las criaturas se han adaptado de forma muy extraña y se encuentran entre los seres vivos más fascinantes y más aterradores e intrigantes de la Tierra.

Importancia de los ecosistemas

Los ecosistemas son comunidades de organismos y materia no viva que interactúan entre sí. Como los ecosistemas son interdependientes, cada parte del ecosistema es importante. Los ecosistemas dañados o desequilibrados pueden causar muchos problemas.

Componentes

Los ecosistemas están formados por el suelo, la luz solar y el calor, el agua y los organismos vivos, que incluyen plantas, animales y descomponedores.

Interacciones entre los componentes

Dentro de un ecosistema, los organismos vivos interactúan de diferentes maneras, como la depredación, la cooperación, la competencia y la simbiosis. Cada especie tiene una función especial, como convertir la luz solar en energía mediante la fotosíntesis, comer pequeños insectos o descomponer la materia.

Tamaño del ecosistema

Los tamaños de los ecosistemas varían mucho. Pueden ser un charco, un lago o un desierto. Los terrarios son ecosistemas artificiales.

Biomas

Los biomas se componen de varios ecosistemas similares entre sí. Los biomas incluyen las selvas tropicales, los desiertos, la tundra y las praderas.

Perturbaciones en el ecosistema

Un pequeño cambio en un ecosistema, como la eliminación o introducción de una especie, puede provocar cambios en todo el ecosistema. Los cambios ambientales, así como la interferencia humana, pueden causar estas perturbaciones en el ecosistema.

Impacto de la contaminación

La contaminación, incluida la del suelo, el agua y el aire, supone una grave amenaza para los ecosistemas. La contaminación puede amenazar o matar a organismos que son vitales para los ecosistemas, y el ecosistema puede desequilibrarse.

Función del ecosistema

Un ecosistema es un sistema ambiental discreto, estructural, funcional y que mantiene la vida. Los componentes funcionales de cualquier ecosistema son

(i) Componentes inorgánicos (aire, agua y sales minerales).

(ii) Organismos (plantas, animales y microbios).

(iii) La energía que los demás componentes reciben del exterior (el sol).

Los tres forman un sistema medioambiental e interactúan entre sí. Los componentes inorgánicos son sintetizados en estructuras orgánicas por las plantas verdes (productores primarios) mediante la fotosíntesis, utilizando la energía solar en el proceso. Las plantas verdes se convierten en fuente de energía para los renovales (herbívoros), que a su vez se convierten en fuente de energía para los animales carnívoros.

Todos los tipos de animales crecen añadiendo materia orgánica a su peso corporal, y los compuestos orgánicos complejos que toman como alimento son su fuente de energía. Se les conoce como productores secundarios.

Todos los organismos vivos de un ecosistema tienen una vida definida, tras la cual mueren. Los restos orgánicos muertos de las plantas y los animales sirven de alimento a los microbios saprófitos, como las bacterias, los hongos y muchos otros animales. Los saprobios finalmente descomponen la estructura orgánica y rompen las moléculas complejas y liberan los componentes inorgánicos al medio ambiente.

Estos organismos se conocen como descomponedores. Durante el proceso de descomposición de las moléculas orgánicas, la energía que une los componentes inorgánicos en forma de moléculas orgánicas se libera y se disipa en el medio ambiente en forma de energía térmica.

Así, en el ecosistema, la energía procedente del sol es fijada por las plantas y transferida a los componentes animales. Los nutrientes se extraen del sustrato, se depositan en los tejidos de las plantas y los animales, pasan de un grupo de alimentación a otro, se liberan por descomposición al suelo, al agua y al aire y luego se reciclan.

Los ecosistemas que funcionan en diferentes lugares, como los desiertos, los bosques, las praderas y los mares, son interdependientes entre sí. La energía y los nutrientes de un ecosistema pueden llegar a otro, de modo que, en última instancia, todas las partes de la tierra están interrelacionadas, y cada una de ellas forma parte del sistema total que mantiene el funcionamiento de la biosfera.

Referencias:

Ecosistema – Enciclopedia de la tierra

Ecosistema – Enciclopedia

 

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