¿Qué son los biocombustibles?

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Los combustibles que se han extraído de plantas y cultivos se conocen como biocombustibles. De estos, el más comúnmente extraído y utilizado es el Bioetanol o simplemente el Etanol y el Biodiesel. Está mezclado con gasolina y puede usarse como combustible alternativo para su automóvil. Los combustibles de origen vegetal provienen de fuentes renovables, se pueden cultivar en cualquier lugar y tienen menores emisiones de carbono en comparación con los combustibles fósiles.

Los biocombustibles no solo ayudan a una economía en dificultades al proporcionar empleos, sino que también ayudan a reducir los gases de efecto invernadero en gran medida al emitir menos contaminación.

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Debemos incrementar nuestro desarrollo de combustibles alternativos, aprovechando los recursos renovables, como usar maíz y azúcar para producir etanol o soja para producir biodiesel.

~ Bobby Jindal

A medida que los precios del petróleo crudo se disparan día a día, la mayoría de la gente está cambiando a los biocombustibles para ahorrar dinero y reducir su dependencia del petróleo. Los biocombustibles se producen a partir de trigo, maíz, soja y caña de azúcar, que se pueden producir una y otra vez bajo demanda, por lo que son sostenibles.

Aunque los biocombustibles tienen muchas ventajas sobre sus contrapartes, hay algunos otros aspectos complicados que debemos considerar.

Varias ventajas de los biocombustibles

1. Combustible eficiente

El biocombustible se elabora a partir de recursos renovables y es relativamente menos inflamable en comparación con el diésel fósil. Tiene propiedades lubricantes significativamente mejores.

Provoca emisiones de carbono menos dañinas en comparación con el diésel estándar. Los biocombustibles se pueden fabricar a partir de una amplia gama de materiales. El costo-beneficio general de usarlos es mucho mayor.

2. Costo-beneficio

A partir de ahora, los biocombustibles cuestan en el mercado lo mismo que la gasolina. Sin embargo, el costo-beneficio general de usarlos es mucho mayor. Son combustibles más limpios, lo que significa que producen menos emisiones al quemar. Con el aumento de la demanda de biocombustibles, tienen la potencial de volverse más barato en el futuro también.

Según la RFA (Asociación de combustibles renovables) Informe de perspectivas de la industria del etanol de febrero de 2019, «El etanol sigue siendo el combustible de motor de mayor octanaje y menor costo del planeta». Además, en 2019, Departamento de Energía de EE. UU. (DOE) asignó $ 73 millones para 35 proyectos de investigación y desarrollo (I + D) de bioenergía.

Con objetivos como la reducción de los costos indirectos de los biocombustibles, su objetivo es «permitir productos de alto valor a partir de recursos de biomasa o residuos» y reducir el costo de producción de bioenergía. Por lo tanto, el uso de biocombustibles será menos costoso para la billetera.

3. Durabilidad del motor de los vehículos

Los biocombustibles se adaptan a los diseños de motores actuales y funcionan muy bien en la mayoría de las condiciones. Tiene mayor cetano y mejores propiedades lubricantes. Cuando se utiliza biodiésel como combustible, aumenta la durabilidad del motor.

Tampoco es necesario convertir el motor. Esto mantiene el motor funcionando por más tiempo, requiere menos mantenimiento y reduce los costos generales de control de contaminación. Los motores diseñados para trabajar con biocombustibles producen menos emisiones que otros motores diesel.

4. Fácil de obtener

La gasolina se refina a partir del petróleo crudo, que resulta ser un recurso no renovable. Aunque los depósitos de gas actuales se mantendrán durante muchos años, terminarán en algún momento en el futuro cercano.

Los biocombustibles se fabrican a partir de muchas fuentes diferentes, como estiércol, desechos de cultivos, otros subproductos, algas y plantas cultivadas específicamente para el combustible.

5. Renovable

La mayoría de los combustibles fósiles caducarán y terminarán convertidos en humo algún día. Dado que la mayoría de las fuentes como el estiércol, el maíz, la hierba varilla, la soja, los desechos de los cultivos y las plantas son renovables y es poco probable que se agoten en el corto plazo, hace que el uso de biocombustibles sea eficiente por naturaleza. Además, estos cultivos se pueden replantar una y otra vez.

6. Reducir los gases de efecto invernadero

Los estudios sugieren que los biocombustibles reducen los gases de efecto invernadero hasta en un 65 por ciento. Los combustibles fósiles, cuando se queman, producen grandes cantidades de gases de efecto invernadero, es decir, dióxido de carbono en la atmósfera. Estos gases de efecto invernadero atrapan la luz solar y hacen que el planeta se caliente.

Además, la quema de carbón y petróleo aumenta la temperatura y provoca el calentamiento global. Para reducir el impacto de los gases de efecto invernadero, personas de todo el mundo están utilizando biocombustibles.

7. Seguridad económica

No todos los países tienen grandes reservas de petróleo crudo. Para ellos, tener que importar el petróleo hace mella enorme en la economía. Si más personas comienzan a cambiar hacia los biocombustibles, un país puede reducir su dependencia de los combustibles fósiles.

La producción de biocombustibles aumenta la demanda de cultivos adecuados para biocombustibles, proporcionando un impulso a la industria agrícola. Alimentar hogares, negocios y vehículos con biocombustibles es menos costoso que los combustibles fósiles. Se crearán más puestos de trabajo con una industria de biocombustibles en crecimiento, lo que mantendrá segura nuestra economía.

8. Reducir la dependencia del petróleo extranjero

Si bien los cultivos cultivados localmente han reducido la dependencia de la nación de los combustibles fósiles, muchos expertos creen que tomará mucho tiempo resolver nuestras necesidades energéticas. A medida que los precios del petróleo crudo están tocando por las nubes, necesitamos más soluciones de energía alternativa para reducir nuestra dependencia de los combustibles fósiles.

9. Niveles más bajos de contaminación

Dado que los biocombustibles pueden obtenerse a partir de recursos renovables, causan menos contaminación al planeta. Sin embargo, esa no es la única razón por la que se fomenta el uso de biocombustibles.

Liberan niveles más bajos de dióxido de carbono y otras emisiones cuando se queman en comparación con el diésel estándar. Su uso también resulta en una reducción significativa de las emisiones de PM.

Aunque la producción de biocombustibles crea dióxido de carbono como subproducto, con frecuencia se usa para cultivar las plantas que se convertirán en combustible. Esto le permite convertirse en algo parecido a un sistema autosuficiente.

Además, los biocombustibles son biodegradables, lo que reduce la posibilidad de contaminación del suelo y de las aguas subterráneas durante el transporte, almacenamiento o uso.

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Desventajas de los biocombustibles

1. Alto costo de producción

Incluso con todos los beneficios asociados con los biocombustibles, su producción es bastante cara en el mercado actual. A partir de ahora, el interés y la inversión de capital que se invierte en la producción de biocombustible es bastante bajo, pero puede igualar la demanda.

Si la demanda aumenta, entonces aumentar la oferta será una operación a largo plazo, que será bastante costosa. Tal desventaja sigue impidiendo que el uso de biocombustibles se vuelva más popular.

2. Monocultivo

El monocultivo se refiere a la práctica de producir los mismos cultivos año tras año, en lugar de producir varios cultivos a través de los campos de un agricultor a lo largo del tiempo. Si bien esto puede ser económicamente atractivo para los agricultores, cultivar el mismo cultivo todos los años puede privar al suelo de los nutrientes que se devuelven al suelo mediante la rotación de cultivos.

Los problemas de cultivar un solo cultivo en grandes extensiones de tierra son muchos. Primero, cultivar un solo cultivo cambia el medio ambiente en términos de los alimentos disponibles para las plagas, y son libres de destruir un cultivo completo.

En segundo lugar, podríamos tratar las plagas mencionadas anteriormente con pesticidas, pero algunas de esas plagas inevitablemente serán resistentes a los productos químicos que usamos para matarlas y que pueden habitar en un solo campo de cultivos.

El siguiente problema viene con la ingeniería genética cuando decidimos modificar el cultivo que es resistente a la plaga sin necesidad de pesticidas. Todavía es probable que al menos algunas plagas no se vean afectadas por la modificación, y el problema persiste.

Por lo tanto, la clave para cultivos saludables en todo el mundo es la biodiversidad, que simplemente tiene muchos tipos diferentes de plantas y animales alrededor.

3. Uso de fertilizantes

Los biocombustibles se producen a partir de cultivos y estos cultivos necesitan fertilizantes para crecer mejor. La desventaja de usar fertilizantes es que pueden tener efectos nocivos en el medio ambiente circundante y pueden causar contaminación del agua. Los fertilizantes contienen nitrógeno y fósforo. Se pueden lavar del suelo a lagos, ríos o estanques cercanos.

4. Escasez de alimentos

Los biocombustibles se extraen de plantas y cultivos que contienen altos niveles de azúcar. Sin embargo, la mayoría de estos cultivos también se utilizan como cultivos alimentarios. Aunque el material de desecho de las plantas se puede utilizar como materia prima, seguirá existiendo el requisito de tales cultivos alimentarios. Ocupará espacio agrícola de otros cultivos, lo que puede crear una serie de problemas.

Es posible que el uso de la tierra existente para biocombustibles no cause una escasez aguda de alimentos; sin embargo, definitivamente ejercerá presión sobre el crecimiento actual de los cultivos. Una de las principales preocupaciones a las que se enfrenta la gente es que el uso creciente de biocombustibles puede significar también un aumento en los precios de los alimentos.

Algunas personas prefieren usar algas, que crecen en regiones muy inhóspitas y tienen un impacto limitado en el uso de la tierra. Sin embargo, el problema de las algas es el uso del agua.

5. Contaminación industrial

La huella de carbono de los biocombustibles es menor que las formas tradicionales de combustible cuando se queman. Sin embargo, el proceso con el que se producen lo compensa. La producción depende en gran medida de mucha agua y aceite.

Se sabe que las industrias a gran escala destinadas a producir biocombustibles emiten grandes cantidades de emisiones y también causan contaminación del agua a pequeña escala.

A menos que se establezcan medios de producción más eficientes, la emisión total de carbono no sufre una gran mella. También provoca un aumento de NOx.

6. Uso de agua

Se requieren grandes cantidades de agua para regar los cultivos de biocombustibles y, si no se gestiona con prudencia, puede ejercer presión sobre los recursos hídricos locales y regionales. Para producir etanol a base de maíz para satisfacer la demanda local de biocombustibles, se utilizan cantidades masivas de agua que podrían ejercer una presión insostenible sobre los recursos hídricos locales.

7. Aumento futuro del precio

La tecnología actual que se emplea para la producción de biocombustibles no es tan eficiente como debería ser. Los científicos están comprometidos con el desarrollo de mejores medios para extraer este combustible. Sin embargo, el costo de la investigación y la instalación futura significa que el precio de los biocombustibles experimentará un aumento significativo.

A partir de ahora, los precios son comparables con la gasolina y aún son factibles. Los precios en constante aumento pueden hacer que el uso de biocombustibles sea tan duro para la economía como lo están haciendo los crecientes precios del gas en este momento.

8. Cambios en el uso de la tierra

Si la tierra se utiliza para cultivar una materia prima para biocombustibles, debe limpiarse de vegetación nativa, lo que provoca daños ecológicos de tres maneras.

Primero, el daño es causado por la destrucción del hábitat local, las viviendas de los animales, los microecosistemas y reduce la salud general de los recursos naturales de la región.

El bosque nativo casi siempre es mejor para eliminar el CO2 de la atmósfera que una materia prima para biocombustibles, en parte porque el CO2 permanece atrapado y nunca se libera al quemarlo como ocurre con las reservas de combustible.

En segundo lugar, el daño se produce en la deuda de carbono creada. Cuando es necesario deforestar un área y prepararla para la agricultura, así como para plantar el cultivo, esto conduce a la producción de gases de efecto invernadero y coloca a la región en una producción neta positiva de GEI incluso antes de que se produzca un solo biocombustible.

Las estimaciones han demostrado que la deforestación de tierras nativas en realidad puede producir una deuda de carbono que puede demorar hasta 500 años en pagar.

Finalmente, cambiar la tierra a un estado agrícola casi siempre significa que se usarán fertilizantes para obtener la mayor cantidad de rendimiento por área. El problema es la escorrentía y otras contaminaciones agrícolas.

Por lo tanto, es probable que la creación de más tierras agrícolas dañe las vías fluviales y la energía utilizada en las plantas de tratamiento, y otras estrategias de mitigación conducen a una deuda de carbono aún mayor.

9. Calentamiento global

Los biocombustibles, que son en su mayoría hidrógeno y carbono, al quemarlos producen dióxido de carbono, que contribuye al calentamiento global. Es cierto que los biocombustibles producen menos emisiones de GEI que los combustibles fósiles, pero eso solo puede servir para frenar el calentamiento global y no para detenerlo o revertirlo.

Por lo tanto, los biocombustibles pueden ayudar a aliviar nuestras necesidades energéticas, pero no resolverán todos nuestros problemas. Solo puede servir como sustituto a corto plazo mientras invertimos en otras tecnologías.

10. Problema meteorológico

El biocombustible es menos adecuado para su uso a bajas temperaturas. Es más probable que atraiga la humedad que el diesel fósil, lo que crea problemas en climas fríos. También aumenta el crecimiento microbiano en el motor que obstruye los filtros del motor.

Referencias:

10 ventajas de los biocombustibles