Sin estilo, toda sustancia: Estados Unidos se acerca un paso más a Tokio con una fea victoria sobre Costa Rica

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Durante los últimos años, el equipo nacional masculino de EE. UU. Se ha centrado no solo en ganar, sino en ganar con estilo.

Desde que Gregg Berhalter asumió el mando, se han establecido principios de arriba hacia abajo que dictan cómo debe jugar un equipo masculino estadounidense.

Esos principios exigen un fútbol de ataque rápido y dinámico, que implica jugar desde atrás y explotar espacios amplios. EE. UU. Debe estar siempre a la vanguardia y evitar los malos hábitos que conlleva jugar fútbol reactivo.

El jueves, sin embargo, la selección masculina sub-23 no ganó con estilo en su primer partido de clasificación olímpica. No dispararon armas contra una obra maestra de ataque.

Durante la mayor parte del juego, no estuvieron en la delantera y, en general, se mantuvieron firmes, confiando en un portero ardiente para rescatarlos después de errores descuidados.

Sin embargo, en este día, para este equipo, en esta situación, el estilo no importaba. Números de posesión, pases completos, tiros a puerta, eso tampoco importaba. Lo que importaba era un resultado, incluso uno feo.

Gracias a un esfuerzo de grind-em-out bajo el abrasador sol de Guadalajara, EE. UU. Derrotó a Costa Rica 1-0, con la estrella del FC Dallas Jesús Ferreira proporcionando el único gol del juego.

Ciertamente tampoco fue bonito, llegando como lo hizo solo 10 minutos antes del medio tiempo después de una serie de errores descuidados por ambos lados, pero, al final, resultó suficiente.

La naturaleza del gol resumió bastante el juego. Hubo poca calidad en el show, pero mucha esperanza y oración, mucha defensa después de malas pérdidas de balón y varias salvadas para el indiscutible Hombre del Partido David Ochoa.

Pero a pesar de que este juego podría haber ido mal, nunca lo hizo, y Estados Unidos está un paso más cerca de los Juegos Olímpicos por eso.

«No fue genial», admitió el entrenador en jefe Jason Kreis. «Fue un resultado importante para nosotros, pero yo diría que hubiéramos esperado haber obtenido ese resultado de una manera un poco mejor».

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Puede que no haya sido genial, pero era exactamente lo que Estados Unidos necesitaba. Este es un equipo y un programa que no se ha clasificado para los Juegos Olímpicos en cada uno de los dos últimos ciclos, con los equipos de 2012 y 2015 deshechos por sus propios errores.

Comenzando con lo que todos sabían que sería un partido decisivo para el torneo, EE. UU. Limitó esos errores, cubriéndose unos a otros cuando llegaron. Hubo obsequios por descuido, claro, pero ninguno que condujo a ese momento paralizante y que rompió el juego.

Hubo dificultades en el ataque, pero hubo suficientes oportunidades tempranas para alcanzar ese gol que Estados Unidos buscaba tan desesperadamente. Y se pasó mucho tiempo con el pie de atrás, pero ese pie nunca se dobló contra un equipo de Costa Rica que se jactaba de una familiaridad mucho mayor dentro de sus filas que Estados Unidos.

En general, la actuación es explicable. Este sigue siendo un equipo compuesto casi exclusivamente por jugadores de la MLS, muchos de los cuales no han jugado en meses. Agregue temperaturas de 90 grados y tendrá problemas de acondicionamiento físico y algunos calambres, que obviamente se volvieron más problemáticos cuanto más tiempo transcurría el juego.

Estados Unidos había comenzado de manera brillante, con un disparo de Ferreira al poste en los primeros minutos del juego que sirvió como señal de advertencia.

Para cuando Ferreira encontró el fondo de la red tras un fantástico centro de Sam Vines, era justo decir que Estados Unidos se había merecido su gol.

Pero si EE. UU. Merecía uno por sus esfuerzos en la primera mitad, podría decirse que Costa Rica se merecía algunos por su impulso en la segunda mitad. Fue durante esa segunda mitad que Ochoa brilló, aprovechando la mayor parte de sus nueve salvamentos totales.

Desde la rutina hasta el cambio de juego, Ochoa llegó a todos ellos, justificando su puesto de titular después de una semana de especulaciones de que sería el segundo número de este equipo de cara al torneo.

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«Podría decirse que fue el jugador más importante para nosotros hoy», dijo Kreis sobre Ochoa. «Creo que dio un paso adelante de una manera importante. Algunas de las veces que salió de su línea para reemplazar pelotas que se colocaron detrás de nosotros fueron insuperables.

«Creemos que Ochoa tiene un gran futuro por delante y es bueno ver que está empezando a dar lo mejor de sí».

Con la victoria del jueves, Estados Unidos dio lo mejor de sí mismo. Se dirigirán al partido del domingo con República Dominicana sabiendo que una victoria les aseguraría su lugar en las semifinales, dándoles la oportunidad de reservar su lugar en los Juegos Olímpicos. Una victoria también les ayudaría a evitar un posible partido a vida o muerte con México.

Para cuando México llegue el miércoles, Kreis estará esperando que su equipo esté más afinado que el jueves. Esperará que se vean más como una unidad que puede combinar estilo y sustancia.

Pero, si se ve obligado a elegir entre los dos, Estados Unidos elegirá la sustancia cada vez durante este torneo de clasificación olímpica, ya que fue esa sustancia la que los acercó un paso más a Tokio el jueves.

«Es una cosa que estás buscando de tus jugadores: poder obtener un resultado cuando las cosas tal vez no van como ellos y cuando están súper, súper fatigados», dijo Kreis. «Viste al final del juego lo difícil que fue para algunos de nuestros jugadores superar ese partido.

«Y ahora decimos ‘Sí, tenemos los tres puntos en el bolsillo’, y vamos a ser un equipo que mejorará en el transcurso de este torneo».

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