Un defecto genético puede hacer que los conejos se pongan de manos en lugar de saltar

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Un gen defectuoso podría convertir los saltos de algunos conejos en handstands, sugiere un nuevo estudio.

Para moverse rápidamente, una raza de conejo domesticado llamado sauteur d’Alfort lanza sus patas traseras por las nubes y camina sobre sus patas delanteras. Ese andar extraño puede ser el resultado de un gen ligado al movimiento de las extremidades, los investigadores informan el 25 de marzo en PLOS Genetics.

Los conejos Sauteur d’Alfort no son el único animal que adopta un correteador extraño si hay una mutación en este gen, conocido como RORBO. Los ratones con una mutación en el gen también se paran de manos si comienzan a correr, dice Stephanie Koch, neurocientífica del University College London que no participó en el trabajo del conejo. E incluso mientras camina, los ratones subir sus patas traseras para caminar hacia adelante, casi como un pato.

«Pasé cuatro años mirando a estos ratones haciendo pequeñas paradas de manos, y ahora puedo ver a un conejo hacer la misma parada de manos», dice Koch, quien dirigió un estudio de 2017 publicado en Neurona que exploró el mecanismo detrás del «andar de pato» en ratones. «Es asombroso.»

Comprender por qué los conejos se mueven de una manera tan extraña podría ayudar a los investigadores a aprender más sobre cómo funciona la médula espinal. El estudio está “contribuyendo a nuestro conocimiento básico sobre una función muy importante en los seres humanos y todos los animales: cómo podemos movernos”, dice Leif Andersson, genetista molecular de la Universidad de Uppsala en Suecia.

En el estudio de conejos, Andersson y sus colegas criaron conejos machos salteadores de Alfort sin lúpulo con conejas blancas de Nueva Zelanda que pueden saltar. Luego, el equipo escaneó los planos genéticos de la descendencia que no podía saltar y buscó mutaciones que no aparecieron en la descendencia que sí.

Una mutación en el RORBO gene apareció como un posible candidato para las acrobáticas manos de los conejos. Ese cambio crea versiones defectuosas de las instrucciones genéticas que usan las células para producir proteínas, encontraron los investigadores. Como resultado, parece haber menos proteína RORB en células nerviosas especializadas en conejos que tienen la mutación en comparación con conejos que no la tienen.

Esas células nerviosas de la médula espinal, llamadas interneuronas, ayudan a coordinar el lado izquierdo y derecho del cuerpo y son cruciales para una marcha normal, dice Andersson. Sin la proteína RORB en las interneuronas, los conejos pueden carecer de la capacidad de coordinar lo que hacen sus patas traseras, lo que restringe su capacidad para saltar.

Los conejos Sauteur d’Alfort se paran de manos para moverse más rápido o cubrir largas distancias.

Mientras se mueven lentamente de un lugar a otro, los conejos con el gen defectuoso pueden caminar normalmente, alternando sus patas delanteras y traseras. Pero los conejos saltan para moverse rápido o para viajar largas distancias. Y saltar requiere patas traseras sincronizadas para saltar al mismo tiempo, dice el coautor del estudio Miguel Carneiro, genetista molecular de la Universidade do Porto en Vairão, Portugal.

Sin esa coordinación, algunos conejitos sin saltos podrían hacer una parada de manos más drástica que otros. Pero todos los conejos con un RORBO la mutación usa sus patas delanteras para moverse rápidamente, dice Carneiro.

Es una observación interesante, aunque el estudio no revela mucho sobre cómo la falta de la proteína RORB en las interneuronas estimula la parada de manos de los conejos, dice Koch. “Todo lo que están buscando es esa mutación en un gen y cómo ese gen está afectando la médula espinal, pero podría estar afectando todo en el conejo. No tenemos ni idea «.

Descubrir cómo ese defecto genético afecta al cuerpo de manera más amplia podría ser importante para comprender la forma en que se mueven todos los animales. Incluso las personas no pueden correr sin movimientos armonizados de nuestras cuatro extremidades. «Si miras el sprint de 100 metros, Usain Bolt o alguien así, hay una supercoordinación entre las extremidades», dice Andersson. «Si te falta la coordinación entre brazos y piernas … nunca podrías competir por una medalla de oro».

Estos conejos parados de manos tampoco agarrarían oro. Pero podrían ayudar a los investigadores a desarrollar formas de reparar el cuerpo cuando los defectos en RORBO causar enfermedades, dice Koch.

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