Un solo pájaro lira macho puede imitar el sonido de una bandada entera.

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Es posible que puedas hacer una o dos impresiones de celebridad, pero ¿puedes imitar al elenco de una película completa al mismo tiempo? Un macho magnífico pájaro lira (Menura novaehollandiae) puede, bueno, casi. Durante el cortejo e incluso durante el apareamiento, las aves logran una hazaña similar, imitando las llamadas y los ruidos de las alas de muchas especies de aves a la vez, muestra un nuevo estudio.

Los pájaros lira parecen estar intentando recrear el paisaje sonoro ecológico específico asociado con la llegada de un depredador, los investigadores informe el 25 de febrero en Biología actual. Aún no está claro por qué las aves lira hacen esto, pero el hallazgo es la primera vez que se observa a un ave individual imitando los sonidos de varias especies de aves simultáneamente.

La asombrosa imitación acústica de bandadas de múltiples especies agrega una capa de complejidad al canto de cortejo del pájaro lira macho aún no visto en las aves y plantea preguntas sobre por qué sus notables habilidades de mimetismo vocal, que incluyen sonidos como motosierras y obturadores de cámara, evolucionaron en primer lugar.

Las magníficas aves lira, nativas de las zonas boscosas del sureste de Australia, tienen un don para el teatro. Los machos tienen plumas de la cola excepcionalmente largas y llamativas que se sacuden extensamente en elaboradas danzas de apareamiento (SN: 6/6/13). El acompañamiento musical de la danza es predominantemente una mezcla de grandes éxitos de los cantos de otras especies de aves, cuya función la ecóloga conductual Anastasia Dalziell estaba estudiando a través de grabaciones de audio y video de los rituales.

“Cuando escuchas pájaros lira, escuchas esta entrega muy fuerte, muy lírica y dramática de la imitación de muchas especies diferentes de aves australianas”, dice Dalziell, de la Universidad de Wollongong en Australia. Los gritos estridentes de las cucaburras y los loros son objetivos comunes. «Pero cuando comencé a grabar [lyrebirds] en detalle y durante largos períodos de tiempo, me di cuenta de que de vez en cuando hacían algo completamente diferente «.

Los pájaros lira cambiaban a una canción más corta y tranquila hecha de ruidos de aleteo y chirridos dispersos. Dalziell pensó que sonaba como las «bandadas acosadoras» de especies mixtas que había experimentado en su trabajo de campo, donde las aves de presa detectan a un depredador y se agrupan en un contingente ruidoso y agresivo que intenta ahuyentar la amenaza.

Cuando Dalziell y sus colegas analizaron las firmas acústicas de los extraños cantos de las aves lira y las compararon con las de las bandadas de mobbing reales, las similitudes fueron sorprendentes. Fue una impresión lo suficientemente precisa como para engañar a otras aves también. Cuando el equipo reprodujo los ruidos falsos de la bandada de pájaros lira en la naturaleza, los pájaros cantores se sintieron atraídos por los parlantes de manera similar a cuando los parlantes reproducían audio de una bandada de mobbing real. Pero los pájaros cantores ignoraron en gran medida a los altavoces cuando tocaron las típicas melodías imitadas del pájaro lira.

«Imitar las llamadas y los aleteos de una bandada de pequeños pájaros cantores mientras atacan a los depredadores es bastante convincente para mis oídos humanos», dice Çağlar Akçay, un ecólogo del comportamiento de la Universidad de Koç en Estambul que no participa en esta investigación. Los hallazgos, dice, son parte de un «estudio genial sobre un animal genial».

Si bien los pájaros lira podrían estar imitando a una bandada de acoso, es posible que no lo estén haciendo para imitar la intención de acoso en sí, dice Dominique Potvin, ecologista de la Universidad de Sunshine Coast en Queensland, Australia, que tampoco participó en esta investigación. Replicar las llamadas de acoso psicológico, dice, podría ser una hazaña vocal difícil destinada a impresionar a un compañero.

Algunas pistas sobre por qué los machos cantan estas canciones de mobbing pueden provenir de su sincronización. Las grabaciones de video revelan que los machos hacen las llamadas justo al final de una exhibición de cortejo y durante el apareamiento. La imitación de la bandada puede que no se trate de cortejar a una hembra, sino de engañarla haciéndola creer que hay un depredador cerca, dice Dalziell. Tal táctica de este «maestro ilusionista» podría aumentar las posibilidades de un apareamiento exitoso al mantener a la hembra cerca.

Al final de tratar de impresionar a una hembra con un canto y un baile elaborados, el pájaro lira macho agrega una floritura notable. Su voz recrea los chirridos alarmados y el batir de alas de muchas aves de diferentes especies, un grado de destreza de mimetismo nunca antes visto en aves.

Akçay se muestra escéptico ante esta explicación. “Intuitivamente, parece que no sería exactamente adaptativo que una hembra regrese a un área, para copular nada menos, si tiene la impresión de que hay un depredador alrededor”, dice.

Los hallazgos generan muchas nuevas vías de investigación, señala Dalziell. Determinar si las hembras reaccionan a la bandada de mobbing simulada de manera similar a la versión real podría ser una forma de probar la idea del engaño.

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