Una nueva técnica podría convertir la basura plástica en abono en casa

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Una pizca de enzimas que mastican polímeros podría hacer que los envases de plástico biodegradables y las horquillas sean realmente compostables.

Con calor moderado, películas de plástico con enzimas desintegrado en compost estándar o agua corriente en cuestión de días o semanas, Ting Xu y sus colegas informan el 21 de abril en Naturaleza.

«La biodegradabilidad no es igual a la compostabilidad», dice Xu, un científico de polímeros de la Universidad de California, Berkeley y el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley. A menudo encuentra trozos de plástico biodegradable en el abono que recoge para el jardín de sus padres. La mayoría de los plásticos biodegradables van a los vertederos, donde las condiciones no son adecuadas para que se descompongan, por lo que no se degradan más rápido que los plásticos normales.

La inclusión de enzimas masticadoras de polímeros en plástico biodegradable debería acelerar la descomposición. Pero ese proceso a menudo forma inadvertidamente microplásticos potencialmente dañinos, que están apareciendo en ecosistemas de todo el mundo (SN: 20/11/20). Las enzimas se agrupan y cortan aleatoriamente las cadenas moleculares de los plásticos, lo que lleva a una descomposición incompleta. «Es peor que si no los degrada en primer lugar», dice Xu.

Su equipo agregó enzimas individuales en dos plásticos biodegradables, incluido el ácido poliláctico, que se usa comúnmente en el envasado de alimentos. Insertaron las enzimas junto con otro ingrediente, un aditivo degradable que Xu desarrolló previamente, lo que aseguró que las enzimas no se agruparan y no se desintegraran. Las enzimas solitarias agarraron los extremos de las cadenas moleculares de los plásticos y comieron como si estuvieran sorbiendo espaguetis, cortando cada eslabón de la cadena y previniendo la formación de microplásticos.

viales de agua del grifo que contienen filamento de plástico nuevo antes y después de la degradación
Los filamentos de un nuevo material plástico se degradan completamente (derecha) cuando se sumergen en agua del grifo durante varios días.Adam Lau / Berkeley Ingeniería

La adición de enzimas generalmente encarece el plástico y compromete sus propiedades. Sin embargo, las enzimas de Xu representan tan solo el 0.02 por ciento del peso del plástico, y sus plásticos son tan fuertes y flexibles como los que se usan típicamente en las bolsas de la compra.

La tecnología no funciona en todos los plásticos porque sus estructuras moleculares varían, una limitación que el equipo de Xu está trabajando para superar. Presentó una solicitud de patente para la tecnología y un coautor fundó una startup para comercializarla. “Queremos que esto esté en todas las tiendas de comestibles”, dice ella.

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