Una trampa magnética captura el escurridizo plasma ultrafrío

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En términos de dificultad, atrapar un plasma está a la altura de atrapar una nube e inmovilizarla, o sostener un rayo de luna en la mano. Pero los físicos han ideado una nueva forma de embotellar magnéticamente un plasma ultrafrío en el laboratorio.

Usando magnetismo para atrapar plasmas frígidos, en el que las partículas se mueven lentamente, podría permitir a los físicos estudiar el comportamiento del plasma en cámara lenta, informan los investigadores en el 26 de febrero. Cartas de revisión física. Eso puede revelar nuevos detalles sobre cómo se comportan los plasmas en entornos mucho más calientes y frenéticos, como los interiores turbulentos de los reactores de fusión o las estrellas (SN: 27/1/16).

«Se necesitan muchos trucos» para detener un plasma frío, dice el físico Thomas Killian de la Universidad Rice en Houston. Él y sus colegas primero hirvieron un trozo de estroncio metálico y canalizaron ese vapor por un tubo. Allí, la luz de un rayo láser redujo la velocidad de los átomos casi hasta paralizarlos, enfriándolos efectivamente a solo tres milésimas de grado por encima del cero absoluto (–273 ° Celsius). Usando un segundo láser, los investigadores eliminaron un electrón de cada átomo, creando un plasma de electrones cargados negativamente e iones de estroncio positivos.

Este gas ionizado no se puede guardar dentro de un contenedor ordinario. «Tenemos que aislar completamente este plasma», dice Killian. «Si choca contra una pared, [the particles] simplemente se pegará a la pared … o la pared la calentará ”, porque incluso los equipos a temperatura ambiente son mucho más cálidos que el plasma. Si se dejara al aire libre, el plasma se disiparía en decenas de microsegundos. Entonces, el equipo de Killian creó su plasma entre dos bobinas de corriente eléctrica, que formaron campos magnéticos opuestos. Estas fuerzas magnéticas iguales y opuestas sobre las partículas cargadas mantuvieron el plasma unido hasta por 500 microsegundos.

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